La montaña en forma de pirámide, las manchas blancas y otros misterios de Ceres

Ceres está demostrando ser un lobo disfrazado de cordero. Bajo una apariencia engañosamente anodina que recuerda a la Luna por su elevado número de cráteres, el mayor asteroide del sistema solar esconde una serie de misterios a la espera de una explicación. A las ya famosas manchas blancas que salpican su paisaje hemos de sumarle varias estructuras geológicas extrañas, entre las que destaca una montaña muy llamativa con una forma que recuerda vagamente a una pirámide irregular.

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Imagen del 14 de junio donde se ve el monte piramidal de 5 km de altura en el borde del disco de Ceres. La imagen se tomó desde una órbita de 4400 km de altura (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

La última vez que hablamos de la sonda Dawn fue a mediados de mayo, cuando la nave había abandonado la órbita RC3 de 13 500 kilómetros de altura para dirigirse a la órbita segunda órbita de cartografiado -también denominada survey– a 4400 kilómetros de distancia. Recordemos que de aquí a diciembre Dawn se aproximará progresivamente al asteroide trazando órbitas cada vez más cercanas. El 8 de mayo la sonda finalizó su primera campaña de cartografiado de Ceres desde RC3 y al día siguiente encendió sus motores iónicos para reducir su altitud para poner rumbo hacia la la órbita survey. Dawn solamente completó una órbita alrededor de Ceres en RC3, puesto que a la altura de esa órbita la sonda tardaba 15 días en dar una vuelta alrededor del planeta enano a una velocidad de 250 km/h.

Trayectoria en espiral de Dawn desde la órbita RC3 hasta la órbita survey (NASA).
Trayectoria en espiral de Dawn desde la órbita RC3 hasta la órbita survey (NASA).
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Imagen del creciente de Ceres tomada entre el 24 y el 26 de abril a 13600 km de distancia (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

La transición entre la elevada órbita RC3 y la segunda órbita científica llevó varias semanas y el 15 de mayo la sonda todavía estaba a 7700 kilómetros de altura. Durante el descenso hasta la nueva órbita, Dawn paró sus motores en varias ocasiones para tomar fotos de Ceres y refinar su trayectoria -la configuración de la sonda impide que la nave pueda llevar a cabo las dos tareas al mismo tiempo- durante las campañas de navegación OpNav 8 y OpNav 9. Puesto que el asteroide visto desde la sonda ya ocupaba la mayor parte del cielo, el equipo de navegación dejó de usar la posición de las estrellas situadas detrás del disco de Ceres para calcular la trayectoria y pasó a usar las propias referencias geográficas del planeta enano.

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Imagen del 16 de mayo donde se aprecian las misteriosas manchas blancas del grupo Mancha 5 (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Animación del grupo principal de manchas blancas (Mancha 5) a finales de mayo (usuario ZLD/unmannedspaceflight.com).
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Imagen del 22 de mayo a 5100 km de distancia y una resolución de 480 m/píxel. Atención a las pequeñas manchas blancas (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

El 17 y 18 de mayo la sonda alcanzó los 7100 kilómetros de altura, aunque en los días posteriores subió hasta los 8300 kilómetros mientras ajustaba sus parámetros orbitales. El 22 de mayo la sonda estaba a 5000 kilómetros y luego volvió a ascender hasta los 6700 kilómetros el 24 de mayo. El 27 de mayo Dawn llegó a los 4100 kilómetros, para subir a continuación hasta los 5500 kilómetros al día siguiente. Por fin, el 3 de junio alcanzó la órbita survey de 4400 kilómetros de altura. Moviéndose a 408 km/h, el periodo de la nueva órbita era de 3,1 días. Dos días después comenzaron las observaciones científicas. Al trazar una órbita polar, la sonda toma imágenes mientras sobrevuela el lado diurno y se dedica a enviar los datos a la Tierra durante su paso por el hemisferio nocturno. Durante esta fase el equipo de la sonda pudo estudiar con más detalle unas curiosas estructuras lineales que se pensaba que podrían ser algún tipo de grieta o falla. Ahora sabemos que en realidad son cadenas de cráteres secundarios, es decir, vestigios de antiguos impactos. Este tipo de estructuras es muy común en los satélites helados de Júpiter y Saturno, pero no con la densidad que vemos en Ceres. Otro misterio más que nos obsequia el planeta enano.

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Imagen del 23 de mayo a 5100 km de distancia en la que se aprecia el grupo de manchas blancas principales, así como una serie de cráteres secundarios en línea provenientes de antiguos impactos (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Detalle de las cadenas de cráteres secundarios de la imagen anterior, tomada el 23 de mayo. La resolución es de 480 metros por píxel (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Imagen del 20 de mayo de las manchas blancas principales o ‘Mancha 5’ (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Aprovechando la llegada a su segunda órbita de trabajo, el equipo comenzó a realizar las acciones necesarias para prolongar la vida útil de los dos volantes de inercia que todavía tiene la nave -los otros dos dejaron de funcionar antes de tiempo-. A pesar de que la sonda es capaz de completar sus tareas sin la ayuda de ningún volante, su buen funcionamiento ayudaría a aumentar la duración de la misión puesto que la nave requeriría un menor consumo de hidrazina. El 15 de junio, durante la cuarta revolución en la segunda órbita de trabajo, el ordenador del espectrómetro infrarrojo VIR detectó una anomalía y dejó de funcionar. En 2011 la sonda había experimentado los mismos problemas durante el estudio del asteroide Vesta. Después de concluir que el error se debía al impacto casual de un rayo cósmico energético, el equipo de la misión volvió a encender el instrumento sin problemas. Precisamente, este instrumento será clave para determinar la composición de la superficie de Ceres y, en concreto, de las extrañas manchas blancas.

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Imagen del 16 de mayo del instrumento VIR. Arriba imagen en blanco y negro, en medio imagen en falso color y abajo imagen infrarroja. Fue tomada a una altura de 7300 km con una resolución de 1,8 km/píxel (NASA/JPL-Caltech/UCLA).

El 27 de junio la sonda dio por finalizado su trabajo en la segunda órbita de cartografiado y comenzó los preparativos para descender hasta la tercera órbita de trabajo o HAMO, situada a 1470 kilómetros de altura. Dawn alcanzará esta órbita a principios de agosto y permanecerá allí hasta mediados de octubre, cuando se dirigirá a la órbita LAMO, la última planeada para la misión.

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Imagen del 6 de junio donde se aprecian diversas estructuras geológicas (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Curioso cráter repleto de estructuras geológicas (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Curioso cuenca de impacto con pico central repleto de estructuras geológicas (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Otra imagen del 6 de junio donde se aprecia el terreno densamente cubierto de cráteres del hemisferio norte de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Imagen del polo norte de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Imagen del polo norte de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Otra imagen del 6 de junio donde se aprecia la tortuosa superficie de Ceres (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Otros cráteres con manchas blancas vistos por Dawn el 9 de junio (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Otros cráteres con manchas blancas vistos por Dawn el 9 de junio (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Desde la órbita survey Dawn nos ha mostrado un Ceres complejo con estructuras sumamente extrañas. Además de las largas cadenas de cráteres de impacto y el grupo principal de manchas blancas (conocido como ‘Mancha 5’), la sonda ha confirmado la existencia de otras manchas blancas repartidas por toda la superficie, así como numerosas grietas. Pero sin duda la estrella de esta fase ha sido la observación en detalle de la ‘pirámide de Ceres’, un monte de cinco kilómetros de altura con una curiosa forma piramidal -al menos así la han definido los medios- que es al mismo tiempo la montaña más alta del planeta enano.

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Las misteriosas manchas blancas de Ceres en una imagen del 6 de junio desde la órbita survey. Atención a las numerosas cadenas de cráteres que recorren la zona. La imagen se tomó a 4400 km de altura y con una resolución de 410 m/píxel (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Animación de finales de mayo donde se ve la montaña piramidal de Ceres. La zona está cubierta por numerosas manchas blancas (ZLD/Unmannedspaceflight.com).
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Imagen del 6 de junio donde se ve el monte piramidal de 5 km de altura (arriba, a la derecha). La imagen se tomó desde la órbita survey a 4400 km de altura (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
La montaña de Ceres en un detalle de una imagen del 14 de junio ().
La montaña de Ceres destaca en el limbo en un detalle de una imagen del 14 de junio (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
La montaña en mayor detalle (Ron Baalke/NASA).
La montaña en mayor detalle (Ron Baalke/NASA).

La naturaleza de esta montaña es un enigma y resulta doblemente llamativa debido a la presencia en sus laderas de material de color claro, probablemente similar al que forma las manchas blancas. De hecho, la zona alrededor de la montaña destaca por la presencia de varias de estas manchas. ¿Estamos ante un volcán, o quizás se trata de un montículo de hielo? Por ahora nadie lo sabe. Normalmente, las montañas de este tipo aparecen asociadas a cráteres u otras estructuras geológicas, pero no es el caso de este monte. En cuanto a la naturaleza de las manchas, sigue siendo otro misterio, pero las hipótesis favoritas son las mismas que teníamos desde el inicio de la misión, es decir, que son depósitos de hielos o sales (o una combinación de ambos). Por ahora el equipo de Dawn ha identificado hasta ocho grupos de manchas, aunque el más importante y brillante sigue siendo el que se halla dentro de un cráter de 90 kilómetros de diámetro, denominado ‘Mancha 5’, y que tiene una extensión de casi nueve kilómetros.

Algunos grupos de manchas aparecen claramente asociados a cráteres de impacto, por lo que seguramente se trate de hielo de la corteza expuesto por la violencia del choque o bien depósitos de sales dejados atrás por este hielo al sublimarse. Otras manchas, como es el caso del grupo principal o de las asociadas a la montaña, podrían tener un origen más exótico relacionado con fenómenos de criovulcanismo. Es decir, podrían ser el resultado de ‘erupciones’ de agua provenientes de un hipotético océano subterráneo. Recordemos que Ceres está formado por hielo de agua -en un 25%- y roca, mientras que su superficie está cubierta por una capa de polvo y sustancias orgánicas espesor desconocido, pero los investigadores no descartan que Ceres posea un manto de agua líquida. Ni que decir tiene, esta última hipótesis es ciertamente la más fascinante.

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Imagen del grupo Mancha 5 del 9 de junio a 4400 km de distancia (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Detalle de la imagen anterior (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
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Otro grupo de manchas blancas conocido como ‘Mancha Número 1’ (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).
Mapa de Ceres donde se ven los principales grupos de manchas blancas (unmannedspaceflight.com).
Mapa de Ceres donde se ven los principales grupos de manchas blancas (unmannedspaceflight.com).

A medida que Dawn orbite más cerca de Ceres sus imágenes irán aumentando de resolución y muy pronto sabremos si Ceres es un mundo activo con criovolcanes. Mientras tanto, hagan sus apuestas.

 

Vídeo de Ceres del 3 de marzo:

Vídeo del 8 de junio:

 

 



38 Comentarios

    1. Jajajajajaja, venia a decir exactamente eso. Segun los conspiranoicos, la tardanza en publicar las fotos luego de que Dawn se puso en orbita fue el “descubrimiento” de unas ruinas alienigenas.

      1. Uy, pues si yo fuese un conspiranoico lo tendria muy claro. No hay ninguna sonda en Ceres. Se ha utilizado metraje sobrante de la serie “Stargate” para engañarnos a todos 🙂

    2. Como en la página de noticias RT español. No he visto más conspiranoicos juntos en un lugar en toda mi vida. Seguro que habrán dicho de todo,; como que la pirámide es una base de los masones o iluminatis o de la CÍAN en construcción en donde tienen pensado montar un arma láser para destruir los satélites , centrales eléctricas chinas desde muy lejos sin levantar sospechas para que EE.UU siga siendo la potencia mundial otros 100 años más (todo de mi cabeza XD) . Y sobre las manchas blancas no se me ocurre nada la verdad jejeje.

      1. Jajajaja Sí, el nivel de conspiranoia huele a la legua…
        Pero no lo digas muy alto que llegará algún “believer” a decirte que tienes “el cerebro podrido”… ¬¬ …
        Próximamente en cuarto milenio: El espeluznante caso de las ciudades en Ceres y el inimaginable caso de la desconcertante y enigmática pirámide. ¿Estaremos siendo observados por alienigenas? ¿Qué es lo que la NASA no quiere que sepas?
        x’DD

    3. Pero si es que hasta en la publicación de la NASA dicen que tiene “forma de pirámide”.
      Que obsesión colega ;D no sé cuántas pirámides habrá visto esa gente…
      No pueden decir una montaña con forma de…. ¿Montaña? ¿Volcán? x’DD

      1. No se que me da mas Yuyu: La piramide, los conspiranoicos o el tio que presenta el programa intentado imitar la voz de Jimenez del Oso.

        Vaya tela

  1. Magníficas imágenes!
    Una pregunta ¿como logra la sonda estabilizase sin ningún volante de inercia? ¿a base de soltar hidrazina cada vez que quiera tomar una foto? gracias

    Off Topic; Acaba de petar un Falcon 9 con su Dragon CRS-7 🙁

    1. Lo de la falcon 9 ¡que desastre!

      Mirando los vídeos me da la impresión que la primera etapa finalizaba y el motor de la etapa superior (¿merlin 1D?) ha arrancado aún estando enganchadas haciendo estallar el queroseno y oxígeno líquido que mantenía la primera etapa para volver a tierra y amerizar en la plataforma móvil

      Bueno. Los ingenieros dirán. Pero es la impresión que me daba sin más…

      ¿era normal el pitido al pasar la barrera del sonido?

      1. Según ha dicho Munsk: “Ha habido una anomalía de sobrepresión en el tanque de oxigeno líquido de la etapa superior”.
        Tercera nave de carga hacia la ISS perdida en 8meses… Al final se van a quedar sin comida ^^
        Vaya palo… encima que iban a intentar aterrizar la primera etapa… A esperar de nuevo…

        1. A mi también me ha parecido un problema con el tanque de oxígeno, por el humo blanco que no producía condensación y por la ausencia de llamas y humo negro.
          Tengo entendido que el Falcon 9 usa tanques ultra-ligeros como los primeros ICBM Atlas (https://en.wikipedia.org/wiki/Balloon_tank) y requieren una presión mínima para no colapsar, así que si la presión no se mantiene entre un mínimo y un máximo muy estrictos, revienta.

          1. Sip, que no haya habido llamas y que la estructura siguiera integra lo sugiere.
            Como comentan por sondas, se aprecia que la Dragon se separa y se la ve “caer” hacia atrás (esto no sé si a voluntad) y la explosión final es la autodestrucción deliberada.
            La primera etapa seguía funcionando como si nada.

        2. PArece que la sobrepresion ha sido en un tanque de Helio para presurizar la etapa superior y que aun quedaban 24 segundos para desprender dicha etapa. Una lastima, porque yo estaba convencido de que esta vez conseguian aterrizar perfectamente en la barcaza.

          1. En ese caso ¿será técnicamente más fácil de arreglar el punto débil, por ejemplo con una estructura de refuerzo aunque suponga bajar un poco la masa de la carga final?

            Uf

    2. Yo acabo de leer la noticia… y los comentarios son unas risas:

      Carlos Portal · Callao
      ja,ja ,ja….los rusos deben estar riendose en estos momentos.
      —————————-
      Fabrizio Picco · Comentarista destacado · 1702 seguidores
      xaxaxaxa jajaja yo también XD

  2. en la animacion del grupo de manchas blancas, se ve un objeto pasar a la altura inferior del crater con forma de pseudo platillo. 😀 no soy conspiranoico pero vale recordar como nos pueden engañar los sentidos (homenaje al filosofo Descartes). Por cierto, es un error del procesamiento de imagenes?

  3. Un pedrusco con impactos de meteoritos y con agua con una pequeña probabilidad de que esté en estado líquido… interesante.

    —————-

    El otro día dijeron los rusos que dejan marte para eeuu y que ellos se centrarán en la Luna, lo cual tiene bastante sentido, está más cerca y es más barato.

  4. No entiendo como la Dawn al descender de órbita, no lo hace en una continua espiral sino que varias veces vuelve a subir para luego seguir bajando.

  5. Yo pienso que los habitantes de ceres al ver la sonda exclamaron… =/(&&%$%#%//))=()(/&/%%$#$#&$%/)/)?()=(/&%$%%$#$$#%$$&%/%/& traducido seria… ey vienen turistas, vengan rapido … ponganmos lindo el planeta para los visitantes…. pongamos luces para que sepan donde aterrizar… rapido construyan un hotel, alguien sabe como son las estructuras de su planeta… creo que son como piramides… hecho.. un hotel en forma de piramide… rapido que cada vez estan mas cerca…. xD

  6. El descubrimiento de esta montaña que tiene su ladera con manchas blancas me hace pensar que el material blanco (¿hielo?), no viene de fuera, sino que es un material propio del interior de Ceres. Un material que sale afuera por impactos o (¿criovulcanismo?). ¿no?.

  7. Nadie vio en las imágenes un camino que va directo a la pirámide y se bifurca un tramo a la derecha????miren bien….es cierto que existen conspiranoicos pero justamente su misión es dar versiones tan ridículas para que aún con las imágenes en la cara no veamos nada……no le sorprende a nadie que un chico de 15 años navegando por internet descubrió como detectar precozmente el cáncer de páncreas???de un modo económico y simple….o será que le pagamos a los científicos para que vean la forma de tenernos atados a la mafia de los laboratorios???…..no se rían tanto. No crean nada más que en sus ojos….pareidolia???….después de años los científicos descubrieron lo que los niños de todo el mundo sabían….el panda es un oso…..

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 28 junio, 2015
Categoría(s): ✓ Astronáutica • Astronomía • Ceres • Dawn • Sistema Solar