Las montañas de Opportunity y otras novedades marcianas

En el caso de que alguien no se haya enterado aún por culpa de los calores veraniegos, la “noticia marciana” de este verano ha sido sin duda la llegada del rover Opportunity al borde del cráter Endeavour, un magno acontecimiento que tuvo lugar el pasado 9 de agosto. El pequeño vehículo llegó al planeta rojo en 2004 y sigue funcionando a las mil maravillas. Ya son más de 2465 días en la superficie de Marte…y contando. Desde el punto de vista científico, el cráter Endeavour es interesante porque se trata de la cuenca de impacto de mayor tamaño visitada por Opportunity (su recientemente fallecido hermano Spirit exploró el cráter Gusev, mucho más grande), lo que permitirá con un poco de suerte investigar el sustrato geológico y la historia de Meridiani Planum.

Las montañas del cráter Endeavour vistas por Opportunity (NASA).

Pero independientemente del aspecto científico, son las imágenes de las montañas marcianas lo que me tiene fascinado. Si hay algo por lo que será recordada la misión de Spirit es por ofrecernos las primeras estampas de los montes marcianos en primer plano. Las sondas Viking 1, Viking 2, Pathfinder y Phoenix aterrizaron todas en lugares esencialmente planos por motivos de seguridad. Pero gracias a sus pequeñas ruedas, Spirit logró -no sin esfuerzo- moverse hasta las Colinas Columbia en el interior del cráter Gusev. Gracias a él, pudimos conocer Marte en tres dimensiones, literalmente. Su compañero Opportunity ha tenido una misión científicamente más productiva, pero el lugar de aterrizaje era también plano. Bello, pero totalmente plano. Al fin y al cabo, por algo se llama Meridiani Planum.

No es el Everest ni el Olympus Mons, pero menos da una piedra (NASA).

Y casi siete años después de su llegada a un mundo alienígena, el pequeño e infatigable emisario de la Humanidad ha logrado vislumbrar sus primeras montañas. Y son hermosas. Marte carece de tectónica de placas como la Tierra, así que las montañas más abundantes son las formadas por los impactos de cuerpos menores. O lo que es lo mismo, los bordes de los cráteres son las verdaderas cordilleras marcianas. Por supuesto, también podemos encontrar los mayores volcanes del Sistema Solar y un gran número de valles tectónicos gigantes, pero por ahora ninguna misión se ha acercado a estos monstruos geológicos. Después de sufrir la lenta pero constante erosión eólica y la acción de los micrometeoritos, las montañas marcianas presentan un curioso aspecto redondeado, aunque no tan acusado como en el caso de la Luna. A primera vista pueden parecer simples colinas, pero son estructuras completamente distintas a lo que podemos encontrar en nuestro planeta, de ahí su especial belleza. Además las montañas tienen algo especial para los seres humanos. Por algún motivo, nos atraen. No sé, estará en nuestro genes de simios de la sabana el sentir una mezcla de temor y curiosidad por los lugares elevados. Nos fascinan las montañas, atalayas de bellos paisajes aún por descubrir. Sea como sea, las imágenes de Opportunity son preciosas.

Pero Marte es un lugar muy grande y repleto de maravillas más allá de Meridiani Planum. Hace poco, el equipo de la sonda MRO descubrió un curioso cráter con una agujero en su fondo. Aparentemente, se trata de otra cavidad producida al desplomarse el techo de un tubo de lava, pero el efecto es ciertamente curioso. ¿A quién no le entran ganas de explorar esta misteriosa cueva barsoomiana?

¿Una trampa de los marcianos para capturar humanos incautos? (HiRISE/NASA).

Otra marcianidad digna de ver es este vídeo de nubes marcianas captadas por la sonda europea Mars Express (sí, todavía sigue en órbita de Marte, aunque no lo parezca. Y por cierto, el vídeo no es de la ESA, sino que ha sido creado por Emily Lakdawalla a partir de imágenes tomadas por la sonda en 2010. Sin comentarios).

¿Y qué me dicen del enésimo descubrimiento de agua en Marte? Como no podía ser menos, la noticia recorrió toda la red durante las primeras semanas de agosto. Si no nos hemos hecho eco de ella en Eureka es porque estaba de vacaciones porque no se trata de nada nuevo. Hace una década, la sonda Mars Global Surveyor descubrió indicios de la acción de agua líquida en las paredes de algunos cráteres. Se cree que en estas zonas el permafrost marciano puede convertirse en agua y fluir por la pendiente de los cráteres durante breves espacios de tiempo (el agua líquida no puede existir de forma estable en la superficie marciana). Pero poco después se sugirió que el hielo de dióxido de carbono o las avalanchas de polvo podrían ser los causantes de estas formaciones. El reciente descubrimiento realizado a partir de datos de la sonda MRO parece avalar la hipótesis del agua como agente erosivo, pero no estamos ante una prueba definitiva, ni mucho menos. De todas formas, se trata de otro ejemplo más para aquellos que necesiten convencerse de que Marte no es un lugar muerto.

¿La acción del agua en los cráteres marcianos? (NASA/HiRISE).

Teniendo en cuenta que lo más probable es que no veamos un ser humano en la superficie de Marte hasta dentro de varias décadas, las imágenes de sondas automáticas son lo más cerca del planeta rojo que podremos estar del planeta rojo en nuestra vida. Vale la pena que disfrutemos de ellas.



14 Comentarios

  1. Yo suelo poder fotos hq marcianas en mi fondo de escritorio, por un instante llevan muy lejos mi imaginación. Creo que daría un riñón por poder caminar sobre las llanuras rojas de Marte….
    Felicitaciones por tu magnífico trabajo diario Daniel.

  2. Esa foto del cráter con el hueco al fondo me recordó al instante los agujeros de transición en la saga de Marte Rojo de Kim Stanley Robinson; los colonos excavaban agujeros de kilómetros de profundidad para alcanzar el manto del planeta y añadir calor y gases a la atmósfera para terraformarlo…

  3. Marte sin duda es el planeta mas vigilado del sistema solar a veces incluso mas que la tierra 😀

    Me parece un pequeño hito que practicamente las misiones rover de exploración a marte se solapen
    (la oportunity y la nueva curiosity).Aunque para que suceda el oportunity tenga que redefinir el concepto de Resistencia.

    Creo que aprendimos mas en la ultima decada que en los primeros 40 años de exploracion marciana
    y eso es un muy buen indicador.

    Es muy curioso que los exitos de la nasa en lo tocante a exploracion robotica contrastan con el caos del programa tripulado.

  4. ¿Podría alguien explicarme por que el agua liquida no podrá existir largo tiempo?
    Siendo Marte un planeta mas frio que la tierra, seria lógico suponer que el agua se congelaría haciendo hielo, pero no se evaporaría.

  5. arthuraleks, en Marte no se mantiene el agua en estado líquido porque la atmósfera es muy poco densa (porque es un planeta pequeño y la gravedad no es suficente para mantener una atmósfera mayor), y la presión parcial de vapor de agua muy baja, ésto hace que se evapore rápidamente y se escape con otros gases que forman parte de la atmósfera marciana (CO2 fundamentalmente y algo de O2) hacia el espacio.

  6. De hecho sí puede existir.

    Adjunto un vínculo en donde pueden verse los estados del agua.

    http://www2.uah.es/edejesus/resumenes/QG/Tema_8.pdf

    Por debajo de una presión de 611,73 Pa (Punto triple del agua) el agua solamente puede estar en estado sólido o gaseoso, dependiendo de la temperatura.

    Curiosamente, la presión atmosférica de Marte es de 636 Pa (Por encima del punto triple), lo cual deja un margen muy pequeño de temperaturas para que exista el agua líquida. Cuando la temperatura asciende unos pocos grados sobre cero, el agua líquida se evapora.

    No obstante, estos datos son para agua destilada. Si hablamos de salmueras, el punto de congelación puede llegar a descender por debajo de –21ºC, por lo que el agua líquida en forma de salmueras, concentradas a lo largo del tiempo por la evaporación y liberadas estacionalmente pudiera existir, a presión atmosférica marciana, desde –21ºC hasta algún valor ligeramente por encima de los 0ºC a nivel de superficie.

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 21 agosto, 2011
Categoría(s): ✓ Marte • NASA • Sistema Solar • sondasesp