Libro: The Power of Babel

Por Daniel Marín, el 29 marzo, 2009. Categoría(s): Idiomas • Libros

Libros de divulgación sobre el cambio lingüístico hay muchos, pero no había leído ninguno tan completo, ameno e interesante como The Power of Babel: a Natural History of Language, de John McWhorter. El autor insiste en el concepto clave de “dialecto” en el transcurso de los primeros capítulos y cómo podemos considerar que cualquier idioma no es más que un conjunto de innumerables dialectos. McWhorter pasa después a explicar las causas del cambio lingüístico, haciendo especial hincapié en el cambio fonético. Quizás no alcanza en este punto el nivel de The Unfolding of Language, pero no por ello el tratamiento es menos interesante. Los numerosísimos ejemplos en múltiples idiomas, tanto comunes como “exóticos”, enriquecen sobremanera la obra y son una de sus mejores bazas.

Pero es la franqueza del autor es lo más refrescante e interesante del libro: a diferencia de otros lingüistas, McWhorter no tiene pelos en la lengua y expresa su opinión personal de forma directa. Por ejemplo, con respecto al escabroso tema de la simplificación gramatical de las lenguas, es meridianamente claro: la mayoría de idiomas no han parado de simplificarse gramaticalmente en los últimos siglos y no se trata de un fenómeno subjetivo o relativo, sino completamente absoluto, y pone la evolución de las lenguas criollas y pidgin como ejemplo. McWhorter adelanta en este punto la hipótesis de que los hablantes no nativos de las lenguas son aquellos quienes más han contribuido al cambio lingüístico, hipótesis quizás un tanto extrema. Otra teoría muy interesante es la que sugiere que el orden SVO es el que los seres humanos tenemos “por defecto” grabado en el cerebro, pese a que existen lenguas con todas las combinaciones posibles. Esta afirmación se basa en que SVO es el orden que desarrollan las lenguas pidgin y criollas, independientemente del orden de los idiomas “padres”. Por otro lado, critica ferozmente las teorías del protolenguaje de Ruhlen y Greenberg, aduciendo que la elevada tasa de cambio lingüístico hace imposible la reconstrucción de cualquier idioma hablado hace más de 5000 años.

Si no has leído ningún libro sobre la evolución de los idiomas o sobre el cambio lingüístico, ésta es la mejor obra para empezar.



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Por Daniel Marín, publicado el 29 marzo, 2009
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