Plutón medio día antes del encuentro con la New Horizons

Dentro de pocas horas la New Horizons pasará por Plutón después de casi una década viajando por el espacio. Como ya sabes, la sonda no transmitirá imágenes del encuentro hasta el día 15, pero eso no significa que se dejen de publicar las fotografías tomadas por la sonda durante estos días previos. Empecemos por la última, tomada el 12 de julio y que es por ahora la mejor que disponemos de Plutón:

Plutón visto por la cámara LORRI de la New Horizons el día 12 de julio desde 2,5 millones de kilómetros (NASA/APL-JHU/SwRI).
Plutón visto por la cámara LORRI de la New Horizons el día 12 de julio desde 2,5 millones de kilómetros (NASA/APL-JHU/SwRI).

Para situarnos, a la izquierda ya vuelve a aparecer el famoso ‘corazón’ de color claro, que será visible en todo su esplendor mañana durante el periodo de máximo acercamiento. En el ecuador se aprecia la ya característica banda de material oscuro que recorre el planeta enano de forma discontinua, mientras que al norte lo que vemos es muy probablemente el casquete polar de escarcha de nitrógeno y metano. En cuanto a las estructuras circulares y lineales, no se sabe qué son. Algunas deben ser cráteres, pero no está claro. Otras, especialmente las zonas situadas en la parte inferior izquierda, recuerdan a dunas o al ‘terreno de piel de melón’ de Tritón, la luna de Neptuno. En este punto vale la pena recordar que las imágenes de la New Horizons han cubierto ya toda la superficie de Plutón iluminada por el Sol -aunque sea con una resolución modesta- a medida que el planeta ha girado sobre su eje durante los últimos 6,38 días. Es decir, ¡ya estamos en disposición de levantar los primeros mapas de Plutón!

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De izquierda a derecha, imágenes de Plutón, de más nuevas a más viejas tomadas durante la última semana. A la derecha del todo, el misterioso ‘corazón’. A la izquierda, el hemisferio oculto que la sonda no podrá fotografiar durante el encuentro con luz solar en el que destacan unas misteriosas manchas oscuras (NASA/APL-JHU/SwRI/Ron Baalke).
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Algunas interpretaciones de lo que estamos viendo (NASA/APL-JHU/SwRI).
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Primer mapa de Plutón gracias a Björn Jónsson (NASA/APL-JHU/SwRI/Björn Jónsson).

Y si el mapa anterior no te impresiona, aquí tienes el mapa del 3 de julio para que veas lo que hemos avanzado en una semana:

Mapa de Plutón obtenido a partir de imágenes de la cámara LORRI de la New Horizons del 3 de julio (NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute).
Mapa de Plutón obtenido a partir de imágenes de la cámara LORRI de la New Horizons del 3 de julio (NASA/APL-JHU/SwRI).

Puede que estés pensando que Plutón parece salido de la obra de un artista que haya trabajado bajo la influencia del LSD, o quizá de una novela de Philip K. Dick -bueno, viene a ser lo mismo- y que, por lo tanto, nadie ha sido capaz de imaginar el aspecto surrealista del planeta enano. Te diría que así es y que esa es la magia de la exploración espacial, pero lo cierto es que te estaría mintiendo, porque el siempre genial artista espacial Don Dixon ya profetizó cómo sería Plutón nada más y nada menos que en 1979. ¿No me crees? Pues aquí tienes la prueba (¿habría LSD de por medio?):

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Don Dixon acertó en 1979 con el aspecto de Plutón (http://www.cosmographica.com/spaceart/pluto-predicted.html).

¿Y qué hay de Caronte? Pues la luna más grande de Plutón no ha sido tan tímida a la hora de enseñarnos sus características geológicas más íntimas. Aunque todavía no sabemos en qué consiste su misterioso casquete polar oscuro, en las últimas imágenes del día 12 se ven claramente cráteres de impacto con sus correspondientes rayos de material claro. La superficie de Caronte es, a diferencia de Plutón, una mezcla de hielo de agua y amoniaco, pero sin embargo es más oscura, así que los impactos han expuesto el hielo virgen del interior.

Caronte el día 11. ¡Se ven cráteres! (NASA/APL-JHU/SwRI).
Caronte el día 11. ¡Se ven cráteres! (NASA/APL-JHU/SwRI).
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Interpretaciones geológicas rudimentarias de lo que vemos (NASA/APL-JHU/SwRI).

En la parte inferior izquierda de la imagen se aprecian lo que podrían ser fracturas o cañones, quizá debidos a tensiones en la corteza de hielo de agua de Caronte. Quién sabe.

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La mejor foto de la pareja que tenemos actualmente (NASA/APL-JHU/SwRI).

Y, mientras, ya tenemos aquí los primeros datos científicos de la misión. La sonda ha determinado que el radio de Plutón es de 1185 kilómetros con un error de 10 kilómetros (es decir, tiene un diámetro de 2370 kilómetros), una medida que mejorará durante el encuentro cuando tengamos datos sobre el perfil de la atmósfera, que es la causa principal de la incertidumbre a la hora de determinar el radio del planeta enano. La cifra es ligeramente superior a la que hasta ahora se usaba como la mejor estimación (unos 1150 kilómetros), así que esto implica que la densidad de Plutón es un poco más baja de lo esperado (¡más hielos y menos roca!). También significa que Plutón es con casi total seguridad más grande que Eris, el objeto del cinturón de Kuiper cuyo descubrimiento ocasionó paradójicamente que a Plutón le fuese retirado el título de planeta. Eso sí, Eris sigue siendo más masivo y bastante más denso. ¿Por qué? Nadie lo sabe, pero he aquí una magnífica excusa para mandar una sonda a Eris lo antes posible. Por otro lado, la sonda también ha determinado que el diámetro de Caronte es de 1208 kilómetros y el de Nix es de unos 35 kilómetros, mientras que Hidra alcanza los 45 kilómetros y se convierte así de forma oficial en la tercera luna más grande del sistema.

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Tamaños de objetos del cinturón de Kuiper. Ahora sabemos que Plutón es más grande que Eris (Mike Brown/@plutokiller).

Otro descubrimiento que el equipo de la misión ha hecho público hoy es que la sonda detectó nitrógeno procedente de la atmósfera de Plutón el día 9 de julio en vez del día 13 como esperaban. O sea, que la exosfera del planeta enano ocupa un volumen mayor de lo previsto. ¿Por qué? Pues, para variar, nadie lo sabe (¿criovulcanismo?). No olvidemos que la atmósfera de Plutón se escapa continuamente al espacio, puesto que su gravedad es muy pequeña para retenerla. Además, la New Horizons ha confirmado, como se esperaba, la presencia de un casquete polar -las regiones brillantes y suaves que se ven en las imágenes de arriba- formado por nitrógeno y metano.

Modelo de la exosfera de Plutón y su interacción con el viento solar (NASA/APL-JHUSwRI).
Modelo de la exosfera de Plutón y su interacción con el viento solar (NASA/APL-JHU/SwRI).

Se acabó la espera. Mañana es el gran día.



31 Comentarios

  1. Esas dos “circular features” de la foto de Plutón y la circunferencia que los rodea… esa imagen me recuerda a la cabeza de una ave rapaz. Soy el único que lo ve???

    Y no, no he tomado LSD como el sr. Dixon… 😉

  2. Te contestare, un poco de tus dudas del LSD, yo estado bajo la influencia de la metanfetamina viendo los videos CGI, de las voyager y es una gran experiencia.

  3. en la entrada anterior comentabas que la new horizons tendrá energía hasta mediados de la proxima decada (aprox). ¿No es poca la duracion de su energia, si la comparamos con las voyager?

    1. La vida media de un RTG de Plutonio 238 creo que es algo menos de 80 años. Y no siempre da la misma energía, si no poco a poco va disminuyendo, hasta que llegara un punto que no sea suficiente como para mantener despiertos a la batería de instrumentos o a la propia sonda en si, entonces Daniel se refiere que en una década aproximadamente los instrumentos científicos no se podrán utilizar, pero el RTG seguirá funcionando…

      Y compararlo con las Voyagers, pues no sería lo correcto ya que tienen diferentes tipos de instrumentos, a lo mejor estos necesitan menos energía, y estaban preparadas para eso y no se si tienen mas potencia sus RTG. La NH el objetivo era Plutón por lo que está preparada para Plutón

  4. Tomando en cuenta el GMT+2, acá en Chile estamos con el GMT-3. Tomando en cuenta eso entonces tendría que sintonizar la transmisión en vivo a las 8 de la mañana? =P.

  5. Fantastico!!! Por fin mañana a primera con otro gran motivo para levantarse antes de la primera hora incluso.
    Justo ahora miro a la zona NE de la constelacion de sagitario (que si no me equivoco, desde Mexico asi se ubicaria) y me emociona saber q en esa region de oscuridad esta nuestra NH :). Wow que emocion, recomiendo la app pluto safari.

  6. Gracias Daniel por la existencia de este blog que recién descubrí cuando en mis ansias de saber más de temas científicos me topé con él. Soy un salvadoreño que te sigue desde Los Angeles. Me preguntaba yó qué será el final de la nave cuando cumpla su misión, Vagará por siempre como las voyager?

  7. Este puede ser un gran día…..
    Lo será sin duda. Ya empieza a verse algo en Plutón . Y sin LSD.
    Lo de Dixon no es cosa de alucinógenos, es que fue abducido por los extraterrestres y le dieron un paseo por el Sistema Solar. Si no, no me lo explico, je,je.

  8. Que emoción, después de tantos años de haber seguido su viaje esta llegando. No puedo evitar que se me caiga alguna lagrima.

    Gracias Dani por esta excelente cobertura =)

  9. El gran momento ha llegado, solo queda esperar a que NH diga que salió todo bien y luego a esperar las fotos a cuenta gotas hasta 2016, pero el gran momento es ahora, tiene que salir todo muy bien, 9 años esperando ¡¡¡¡¡¡¡¡¡¡ V A M O S N E W H O R I Z O N S !!!!!!!!!!!!!!

  10. NH va a pasar como un meteoro por el sistema de Plutón, después de trabajárselo durante 9 años y medio. Lástima que no suelte a una “hermana pequeña” con capacidad para posarse en su superficie. Aún así, sus registros quedarán como beneficio científico para la posteridad.

  11. Ya pensé lo de enviar una sonda a Eris para comparar con Plutón pero al mirar dónde está en estos momentos y su perídodo de revolución se me ha “caído el alma a los pies”. ¿Cuanto tardaría una sonda ligera como NH en llegar a Eris?

    1. Como sea el del ABC , va a decir que la sonda va a aterrizar en Marte. Está empeñao. Ésta mañana, en radio nacional de España dieron 10 minutos de información y no estuvo mal. Con el astrofísico Benjamín Montesinos. Un saludo.

  12. Hola,

    Daniel, mi mas sincera enhorabuena por tu trabajo y tu web, sinceramente un chapó!! Y ya que me animo a escribir después de años limitándome a leer…
    Pues si, un gran momento para la humanidad, que pasará como casi siempre limitado a practicamente una nota a pie de página… y eso para el que se entere… ¿así queremos de verdad llegar a la estrellas?
    Hay que culturizar a la humanidad… gracias Daniel por tu granito.

    Saludos.

  13. Ya llegó el momento. Hemos pasado lo más cerca que estaremos de Pluton en bastantes décadas y sera la última vez que los que tenemos unos añitos vivamos un momento así. Gracias NASA y gracias EEUU por muy petardos que a veces sois sólo con vosotros vivimos estos momentos de auténtica aventura
    Lo de Dixon quedará como esos momentos de predicción misteriosa, como la de esa novela que anticipó lo del Titanic. En la fecha que lo hizo el desconocimiento era absoluto, total.

  14. Ya llegó el momento. Hemos pasado lo más cerca que estaremos de Pluton en bastantes décadas y sera la última vez que los que tenemos unos añitos vivamos un momento así. Gracias NASA y gracias EEUU por muy petardos que a veces sois sólo con vosotros vivimos estos momentos de auténtica aventura
    Lo de Dixon quedará como esos momentos de predicción misteriosa, como la de esa novela que anticipó lo del Titanic. En la fecha que lo hizo el desconocimiento era absoluto, total.

    1. Comentarios como estos son los que nos recuerdan que el verdadero poder absoluto de EEUU viene no de sus bombas, misiles, etc sino de como nos tiene acogotados con su poder blando. Es la idiotizacion acrítica ante su cultura y prestigio lo que nos hace ser tan debiles y sin esperanza. Todo para ellos siempre, y nosotros a aplaudir. Por otra parte es bueno que haya tanta gente feliz por la ampliación del conocimiento astrónomico, poor supuesto. De hecho, ojalá hubiese más afición

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 13 julio, 2015
Categoría(s): ✓ Astronáutica • Astronomía • NASA • New Horizons • Plutón • Sistema Solar