El Plutón más espectacular

Las imágenes del encuentro de la New Horizons con Plutón del pasado 14 de julio siguen llegando con cuentagotas, pero cada vez se superan en espectacularidad. Mucha atención a la siguiente fotografía, porque sin duda va a entrar en la historia como una de las imágenes más alucinantes del sistema solar jamás tomada por un artefacto humano:

(NASA/JHUAPL/SwRI)
El borde de Plutón visto el 14 de julio por la New Horizons. En el centro se ve la planicie de Sputnik Planum. La imagen se extiende por 1250 km. En la parte superior se distinguen varias capas de neblina (NASA/JHUAPL/SwRI).

No, no es un panorama de una película de ciencia ficción generado por ordenador. Es Plutón visto por la New Horizons a contra luz quince minutos después de pasar por el punto de máximo acercamiento al planeta enano. Se aprecian claramente las diferentes capas de neblina suspendida en la tenue atmósfera de nitrógeno y, lo más sorprendente de todo, el perfil vertical de las misteriosas montañas de hielo que rodean la planicie helada de Sputnik Planum. En la siguiente imagen podemos ver mucho mejor el relieve de las montañas:

(NASA/JHUAPL/SwRI).
Detalle de la imagen anterior. A la derecha, Sputnik Planum. A la izquierda, los montes Norgay. En el horizonte, los montes Hillary (NASA/JHUAPL/SwRI).

La imagen anterior coloreada a partir de los datos de la cámara Ralph/MVIC por Ian Reagan (NASA/JHUAPL/SwRI/Ian Reagan).
La imagen anterior coloreada a partir de los datos de la cámara Ralph/MVIC por Ian Reagan (NASA/JHUAPL/SwRI/Ian Reagan).

A la derecha tenemos Sputnik Planum y justo a la izquierda despuntan los montes Norgay, que alcanzan cotas de 3500 metros sobre el terreno circundante. Cerca del limbo -el horizonte- vemos los picos de la cordillera gemela, los montes Hillary. Francamente, me cuesta recordar alguna otra imagen tan increíblemente mágica tomada por alguna otra sonda espacial. Parece más una composición artística que una imagen real. Es simplemente increíble.

(NASA/JHUAPL/SwRI).
Detalle del terminador de Plutón captado a 18 000 km de distancia. La atmósfera difumina la luz solar claramente (NASA/JHUAPL/SwRI).

Pero eso no es todo. Las nuevas imágenes confirman la presencia de flujos de hielo -muy probablemente de nitrógeno- en la región de Sputnik Planum. Los glaciares, porque eso es lo que son, de esta región aparentemente fluyen de la parte que rodea la planicie hasta la misma, de forma similar a los glaciares que se encuentran en los bordes de los casquetes polares de la Antártida y Groenlandia.

(NASA/JHUAPL/SwRI).
Valles glaciares de Plutón. El huelo acumulado en la parte derecha de la imagen fluye hacia Sputnik Planum (izquierda). Las flechas rojas marcan los valles de 3 a 8 km de ancho, mientras que las flechas azules señalan en frente de avance del hielo en la planicie (NASA/JHUAPL/SwRI).
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Valles glaciares en Plutón. Es la misma región de la fotografía anterior, pero proyectada a partir de las nuevas imágenes con las que hemos abierto la entrada. La imagen cubre 630 km (NASA/JHUAPL/SwRI).
Imagen de contexto de las fotografías anteriores. El recuadro negro marca la posición de los glaciares (NASA/JHUAPL/SwRI).
Imagen de contexto de Sputnik Planum para las fotografías anteriores. El recuadro negro marca la posición de los glaciares (NASA/JHUAPL/SwRI).

Nadie se esperaba que un mundo con apenas siete microbares de presión atmosférica fuese capaz de exhibir un ciclo helado tan complejo y fascinante. Y todavía nos quedan muchas imágenes por contemplar. Sabíamos que la New Horizons nos iba a sorprender gratamente, pero esta misión ha superado todas las expectativas.

 



59 Comentarios

  1. Quizá sea posible hablar de un ‘ciclo del nitrógeno’ en Plutón. El nitrógeno de la atmósfera que se congela y cae sobre las montañas más altas fluyendo en forma de glaciares de éstas a las planicies en donde se evapora de nuevo hacia la atmósfera durante los años que dura el perihelio plutoniano.

    P.D. Totalmente de acuerdo en la enorme belleza plástica de la foto. Esas montañas escarpadas proyectando su sombra sobre planicies totalmente lisas recuerda mucho a la estética de los paisajes de comics y películas de ciencia ficción de los 50 y 60.

  2. Madre mía… Esa primera foto y sobre todo la versión en color son sencillamente impresionantes ¡Si parece que estés sobrevolando el planeta en un avión a gran altura!

  3. Jamás había visto unas imágenes reales, tan tan buenas, parece una vista de pájaro.
    Es una imagen difícil de asimilar, después de tantas fotos de otras sondas hechas desde sopetecientosmil kilometros, en los que no se aprecian, casi, los detalles.
    Es como estar allí personalmente.

    Mi más sincera y entusiasma enhorabuena a los ingenieros que han logrado algo tan espectacular.

  4. Son increibles. Daniel, ¿es posible una misión de un orbitador y/o de un lander a Plutón usando los SLS? Se que lo dificil es frenar al llegar, pero igual con el SLS y alguna «gravity assist» se puede lanzar una sonda con combustible suficiente para eso.

    1. No en esta vida, o al menos si no descubren algo realmente revolucionario.

      Dado el tamaño y la atmósfera de Pluton la única forma de aterrizar que conocemos es meter unos enormes cohetes+combustibles que frenen todas las asistencias gravitacionales que se usarían para llegar allí o ir lo suficientemente lentos (Lease misiones de más de 40/50 años ) como para que el frenado no fuera tan enérgicamente costoso.

      Incluso una carambola del tipo usar la venus tierra Jupiter para acelerar y luego un paso por Neptuno para frenar requerería mucho tiempo para que los astros se alineen correctamente.

      Datos el New Horizont tenia una velocidad al pasar por Pluton de 13.78 km/s, la velocidad de escape en la tierra es de 11,2 km/s. ya te puedes imaginar cuanto combustible haria falta llevar hasta allí

        1. El vasimir sería revolucionario pero:
          No sabemos si funciona realmente en el espacio durante un tiempo prolongado. No las pruebas de pocos segundos en la tierra no son suficientes.
          No sabemos como se comportará tras años allí
          Sigue necesitando combustible con un empuje de 5N…para frenar un cacharro de 500kg a13.8 km/sg pc solo has Los cálculos .
          Y sobre todo no tenemos un motor nuclear que genere la suficiente electricidad que necesita.

          Y por ultimo no hay dinero. Neptuno o Europa encelado van primero

          1. No, el VASIMR no es revolucionario para nada. Es como un motor iónico de bajo impulso específico, o como un motor químico de bajísimo empuje.

          2. El Vasirm es un motor iónico con superconductores y un motor magnetodinámico con superconductores puestos en tándem. Si funciona cualquiera de estos el VASIRM casi seguro que tendría que funcionar (está la entrada a alta temperatura del plasma al que sería el magnetodinámico). Se supone que es escalable. Que pueden montar uno de 200 megawattios y que funcione. más diversas tecnologías que dicen estar al tanto para acelerar aún más el plasma, evitar calentamientos, pérdidas y aumentar la eficiencia. Se supone porque dicen que están al tanto pero ahora estaban con el diseño de un motor comercial y luego su supermotor de que parece tienen bastante trabajo teórico hecho y parece viable

            Puede que no funcione pero su virtud si funcionara sería su problema. En lugar de necesitar una gran masa a propulsar o depender de combustibles depende de una fuente de energía.

            Si funciona al final será mejor o no según la fuente de energía.

            Y pienso que un reactor de pequeño tamaño (Nada como algo inmenso como un tokamat o un sterellator sino un pequeño reactor no mayor que una furgoneta) sino algo pequeño que consiga realizar fusión nuclear eficiente a base de Helio3 (del que podría sacarse directamente electricidad a partir de la energía de los protones) es lo único que le podría dar capacidad para poder viajar tranquilamente por el sistema solar.

            Otra es que la fusión se consiguiera también en la tobera con ese o el motor que ha sido también en parte financiado por la NASA

            Y si no hay nada de eso que se pueda conseguir solo veo NTR más iónicos como algo para explorar el sistema solar por humanos. El resto lo veo limitado para poder hacer algo así de forma continuada

            NO se 😛

          3. Ya, toda esa disquisición está muy bien pero no cambia el hecho de que el VASIMR tiene menos impulso específico que un motor iónico corriente y no se acerca ni de lejos al empuje de un motor químico. Combina lo peor de ambos mundos. Una patata con superconductores no deja de ser una patata.

    2. Siempre puedes usar un railgun.
      Con solo que sea unas 4 o 5 veces más potente que el record actual podrías dipositar una carga suavemente sobre la superficie de Pluton (Si no te importa en que estado llege el instrumental)

  5. Brutal!!!!
    La mándibula por los suelos en estos momentos.
    Como dice Hilario Gómez, sobrevolar esas nubes en silencio debe ser…… no sigo. Verlas en la web original es todavía más impactante, en mi opinión. Creo que las voy a descargar y las voy a poner de fondo de escritorio del iMac…. sí, sí, sí.
    Muchas gracias, Dani, por este post, sin duda uno de los mejores de este año 2015.

  6. ¿Solo espectacular?. Es de las imágenes espaciales más impresionantes que he visto. Y pensar que Plutón se pensaba habitualmente que era una bola muerta llena de cráteres.

  7. Esta fotografía es una reivindicación absoluta de las misiones de las sondas robot espaciales. De acuerdo que una misión tripulada a cualquier planeta sería la pera limonera, pero con lo que costaría una misión tripulada a Marte podríamos enviar por todo el Sistema Solar más de 200 misiones como la New Horizons (120.000 millones frente a 600 millones).

      1. Antonio, si mal no recuerdo Curiosity costó alrededor de 2000 millones, no estoy seguro cuanto puede llegar a costar un viaje tripulado a Marte, pero con seguridad es mucho mas que eso. En el último post Daniel comentaba que sólo el desarrollo de la Orion costará 17.000 millones, viéndolo desde ese punto de vista, creo que el estimado de Hilario hasta se puede haber quedado corto…

        1. Pues sí, me he quedado corto… Hay un montón de estudios de coste de misiones marcianas tripuladas. La Mars Society habla de 100.000 millones de dólares y otras fuentes casi doblan ese presupuesto. Pero vamos, da lo mismo.

        2. La Mars Society estima el coste para la NASA (para un proyecto privado sería mucho más barato) de 30.000 millones para el desarrollo de la tecnología necesaria (incluido un lanzador pesado) y 5 misiones, cada una con 4 astronautas, para una estancia (cada una) de año y medio en Marte. Sale a 1.500 millones por astronauta. Teniendo en cuenta que un astronauta puede hacer muchísimo más en año y medio que la Curiosity en diez años, sale baratísimo.

  8. Impresionantes!! Un primo de 12 años me pregunta si podría hacer snowboard en la superficie… le he respondido que fliparía debido a la baja gravedad y que sus saltos serían de cientos de metros; ya quiere recorrer el sistema solar e irse hasta Plutón.

    Un saludo.

    Pd: Es un planeta, que le devuelvan su categoría ya!!

  9. Uff ! que maravilla !

    Esta es una de esas fotografías que se recuerdan y aprecian hasta el fin de nuestros días. Concuerdo con lo que han dicho, a Plutón deberían devolverle su categoría de Noveno Planeta de nuestro Sistema Solar.

    Saludos.

  10. Esta mañana, cuando vi estas imágenes, se me cayó el diente que me temblaba hace tiempo. Impresionante. Ésta sonda podría ser una de los mejores fotógrafos de la Tierra. Las montañas parecen piedras grandes. ¿Se han fijado en unas franjas oscuras, en la parte superior derecha?. Van subiendo hacia arriba y derecha y parece que son ¿canales de algo líquido?. Un saludo.

  11. Dios Mio! ¿Cuando será que podamos enviar otra misión a Plutón? Hay mucho que explorar en este Sistema Solar Exterior que resulta fascinante. Ojala esto estimulara el desarrollo de sistemas de propulsión mas poderosos de manera de alcanzar los cuerpos del Sistema Solar de forma mucho más rápida y eficiente.

    Ojala que estas imagenes y descubrimientos haga mella en el corazón de los políticos en Washington para que NASA reciba el financiamiento apropiado para sus programas y el correcto liderazgo para ello.

  12. Impresionantes fotos! La verdad que ciertamente quedarán en la historia. Me alegra mucho que estas fotos estén resultando ser todo lo impactantes que hubiese querido, ya que serán las únicas que verá la humanidad en las próximas décadas, y sin duda están a la altura de las circunstancias.
    La verdad que la NH hizo su trabajo de maravillas, no puedo creer que esta misión no se pueda declarar un éxito hasta tanto visite el KBO…
    Saludos!

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 18 septiembre, 2015
Categoría(s): ✓ Astronáutica • Astronomía • NASA • New Horizons • Plutón • Sistema Solar