La Voyager 1 ya está oficialmente en el espacio interestelar

Por Daniel Marín, el 12 septiembre, 2013. Categoría(s): Astronáutica • Astronomía • Estrellas • NASA • Sistema Solar • Sol • sondasesp ✎ 85

Esta vez es la buena. Tras años de anuncios similares que luego se revelaron erróneos, hoy es el día. La NASA ha anunciado que la Voyager 1 ya se encuentra oficialmente en el medio interestelar. En realidad lo alcanzó el 25 agosto de 2012, pero sólo ahora ha sido posible confirmarlo. Por primera vez un mensajero de la humanidad se interna más allá de la heliosfera, el reino del Sol. La Voyager 1 está en estos momentos a unos 18000 millones de kilómetros de la Tierra, viajando a través de material que no ha sido creado por nuestra estrella, sino por supernovas y otros cataclismos cósmicos. Un nuevo y misterioso territorio por explorar. No obstante, y aunque parezca contradictorio, la Voyager 1 no ha abandonado el Sistema Solar. Nuestro sistema planetario es mucho más grande que la heliosfera y se extiende hasta la Nube de Oort, una frontera que la Voyager tardará mucho en superar.

La humanidad ya ha alcanzado el espacio interestelar (NASA).

La dificultad a la hora de determinar si la Voyager había alcanzado o no el medio interestelar se debe a que el instrumento clave para saber si la sonda había cruzado la heliopausa -la frontera de la heliosfera con el espacio interestelar- hace muchos años que no funciona, por lo que el equipo científico ha debido usar otros instrumentos menos directos. El 25 de agosto de 2012 los sensores de rayos cósmicos de la sonda detectaron un brusco bajón en las partículas procedentes del Sol al mismo tiempo que aumentó la cantidad de rayos cósmicos de origen interestelar. La conclusión era clara. La Voyager 1 había alcanzado la heliopausa, pero ¿había abandonado la heliosfera o simplemente se encontraba muy cerca de la frontera? Para asegurarlo se necesitaban más datos. Lamentablemente, en septiembre de 2012 el magnetómetro de la nave no detectó el cambio en la dirección del campo magnético que se suponía debía tener lugar al atravesar la heliopausa. La conclusión obvia era que la Voyager 1 no había dejado realmente la heliosfera. Simplemente había entrado en una región fronteriza con unas curiosas propiedades magnéticas.

No es lo mismo atravesar la heliosfera que dejar el Sistema Solar, que es más grande (NASA).

Pero no todos los investigadores estaban de acuerdo. Entre marzo y julio de este año aparecieron numerosos artículos que defendían la hipótesis de que la nave había abandonado la heliosfera. La prueba definitiva provino del grupo de investigadores de las Voyager. Los datos del instrumento para la detección de ondas de plasma (PWS) eran meridianamente claros. La sonda había entrado en una región del espacio con una densidad de partículas muy superior a la densidad de la heliosfera, lo que se corresponde con lo predicho por los modelos teóricos para el medio interestelar. Este resultado ha tardado tanto en poder ser confirmado porque el instrumento PWS es incapaz de medir directamente la densidad del plasma (la Voyager contaba con un instrumento para tal fin, pero también dejó de funcionar hace mucho). Sin embargo, de vez en cuando el Sol envía un chorro de partículas de alta energía que llegan poco después a la heliopausa, generando oscilaciones en el plasma de electrones que el instrumento sí puede detectar. El 9 de abril de 2013 fue el día clave. La Voyager 1 detectó ondas en el plasma a 3,1 kHz justo después de una tormenta solar, lo que implicaba que la nave se había internado en una región donde el plasma presentaba una densidad 80 veces superior a la del interior de la heliosfera. ¿Quieres oír cómo suena la transición al espacio interestelar? Pues si convertimos los datos de estas ondas en sonido, se escucharía tal así:


Trayectoria de las dos Voyager hacia el frente de la heliopausa (NASA).

Los datos del instrumento de ondas de plasma de la Voyager 1 demuestran un incremento en la densidad del plasma (NASA).

El otro punto azul pálido: así se ve la Voyager 1 desde la Tierra usando radiotelescopios. Una tenue señal de 22 vatios de potencia en la inmensidad del espacio.

Por supuesto, algunos científicos señalan que todavía no se puede afirmar con rotundidad que la Voyager 1 haya abandonado la heliosfera. Ciertamente, podría estar en alguna región exótica de la heliopausa. Pero la mayoría de investigadores apoya la tesis de que, efectivamente, la Voyager 1 ya está en el espacio interestelar. Se espera que su hermana gemela Voyager 2 supere la heliopausa dentro de unos cuatro años, aunque es imposible asegurar con exactitud cuándo lo hará. Por su parte, la Voyager 1 continuará viajando en el espacio interestelar toda la eternidad. En 2020 la energía suministrada por los generadores de radioisótopos (RTG) habrá disminuido tanto que el equipo de la sonda se verá obligado a apagar los instrumentos uno a uno. Para 2025 se espera que la sonda se habrá apagado para siempre. Pero su viaje no habrá terminado. Seguirá moviéndose a 17,4 km/s y dentro de 38000 años pasará a 1,6 años luz de AC+79 3888, una anodina estrella anónima de la constelación de Camelopardalis. Como decíamos por aquí hace un año:

¿Pero sabes que es lo más fascinante de estas naves? Que dentro de decenas de millones de años, cuando la humanidad haya desaparecido y no quede ningún rastro de nosotros, las Voyager seguirán ahí fuera con su mensaje -nuestro mensaje- al Universo. Un mensaje que se resume en un ‘estuvimos aquí. Vivimos y exploramos el cosmos con curiosidad. No nos olvides’.

Así que a partir de ahora recuerda esta fecha: 25 de agosto de 2012. Una fecha que deberá pasar a los anales de la historia como uno de los momentos más importantes de nuestra especie. ¿Dónde estabas cuándo la humanidad alcanzó el espacio interestelar?

Así empezó todo. Ahora debemos esperar a que la Voyager 1 se convierta en VGER y el círculo se habrá completado.
Vídeo homenaje a las Voyager:

Más información sobre las Voyager, en este enlace.

Referencias:



85 Comentarios

  1. ¿que dentro de decenas de millones de años “cuando la humanidad haya desaparecido” y no quede ningún rastro de nosotros?. Eso habrá que “verlo”…porque el objetivo nº1 de toda especie inteligente es la Inmortalidad, ni más ni menos. Todo dependerá de cuanto “inteligentes” seamos. De momento no parece que lo seamos mucho, el calentamiento global sigue con el lanzamiento a la atmósfera de toneladas por segundo de gases de efecto invernadero…todavía los gobiernos, manejados por políticos que sólo miran la economía del presente y no el futuro, no hacen nada en serio para evitarlo. Los científicos advierten del peligro y los políticos miran para otro lado. Si conseguimos pasar de esta adolescencia tecnológica, no habrá NADA que nos impida la Eternidad.

  2. A ver si de una vez una agencia espacial se decide a lanzar una misión pensada específicamente para estudiar qué hay más allá de la heliopausa. Cada pocos años hay propuestas pero nunca se aprueban. No sabemos casi nada del medio interestelar, y su conocimiento es básico para poder viajar a otras estrellas: cuánto polvo hay en el espacio (que puede desgastar o destruir una nave que viaje a gran velocidad), cuánta radiación hay (básico para saber cuánto blindaje necesita la nave o para desarrollar una vela magnética), etc.

  3. Muy inspirado el artículo, como siempre.

    Pero yo siempre ha pensado que la verdadera frontera es la del sistema solar. La gran fuerza que nos tiene atados al Sol es la gravedad, que también es la que configura el tamaño de nuestro sistema solar. Y no dejaremos de estar bajo su influencia hasta que no escapemos de su fuerza gravitatoria.

    De todos modos, dado que probablemente nunca veré al ser humano escapar de nuestro sistema solar, me alegro profundamente de por lo menos haber sido testigo de como llegamos al espacio interestelar.

  4. Daniel, no se si ya lo han preguntado o los has aclarado en otro post: ¿cuanto tiempo se tarda en el envío y recepción de señales desde la tierra hacia la Voyager 1? ¿Existe mas de un centro de control?

    excelente blog!

  5. los rusos no ante nido algún plan para mandar una sonda mas allá de la orbita de Marte porque solo an ido a la luna Venus y a Marte con muy mala suerte.. pero no se a atrevido a tratar de ir mas allá porque?

  6. Ahora que queda demostrado que podemos llegar allí y sobrevivir en el intento, me pregunto si la heliosfera, al igual que nuestra atmósfera, filtra algunas longitudes de honda. ¿Sería interesante situar allí en órbita una sonda? ¿Interferometría?

  7. La carta de presentación de la Voyager denota una concepción benigna de las civilizaciones extraterrestres, en el sentido de que un contacto es considerado como algo deseable y un gran beneficio para la humanidad.

    Existe una visión menos optimista en la que podrían existir civilizaciones expansionistas a las que no interesaría dar ninguna pista sobre nuestra existencia (paradójicamente en el segundo caso serían más parecidas a nuestra belicosa especie).

    En realidad no podemos saber lo que hay ahí fuera, pero la curiosidad es la mejor parte del espíritu humano, por lo que es una gran noticia que la sonda V’ger (perdón, Voyager) haya alcanzado el espacio interestelar.

    1. Ola, bueno, algunas cosas vamos sabiendo. Los radiotelescopios en general y el proyecto SETI en particular no ha detectado, hasta ahora, ninguna señal de vida intelectiva en nuestro vecindario estelar, y hablamos de unos cuantos años luz a nuestro alrededor, por lo menos, “no hacen ruido”. También es verdad que nuestras primeras ondas de radio llevan más de un siglo viajando. A lo mejor están escuchando nuestros primeros programas de radio y no lo sabemos…

      Saúdos

    2. Esa preocupación nunca la he entendido. ¿Qué interés puede tener una civilización extraterrestre en conquistarnos? ¿Para obtener los recursos de la Tierra? Hay miles de millones de planetas en la galaxia. El saber que éste está habitado no lo hace más deseable para obtener sus recursos (al contrario, lo hace menos, un mundo deshabitado les daría menos problemas). ¿No les interesan los recursos del planeta sino los seres vivos o inteligentes? En ese caso, su última intención sería masacrarnos. ¿Nos quieren como esclavos? Una civilización tan avanzada como para recorrer decenas de años luz y conquistar un planeta no necesita esclavos.

  8. Yo tengo una duda y me puede llevar un tiempo resolverla por mi mismo así que mejor pregunto.

    ¿Se plantean la posibilidad de extender la misión de la NH hasta llegar al espacio interestelar (y tomar nuevas mediciones)? ¿O ya directamente por ir más lenta no le va a dar tiempo a llegar hasta él antes de que la energia del RTG decaiga demasiado?.

    Me parece que la respuesta ya a la primera pregunta es que no y que la nave no está preparada pero la esperanza es lo último que se pierde (además de tener que esperar 30-40 años claro).

    Un saludo, Daniel, muy buen trabajo.

    ESAs_sondas

  9. El 14 de febrero de 1990 la Voyager 1 desde más alla del último de los planetas fotografío a los planetas visible en ese entonces , el sol era a esa distancia 1/40 de su tamaño , pero 8 millones más brillante que Sirio , la estrella más brillante del cielo . Lástima que la cámaras del Voyager 1 no funcione (creo yo ) porque estaría formidable ver al sol a esa distancia , teniendo en cuenta que se calcula que a una distancia de entre 45 a 50 años luz , nuestra estrella ya no es visible a simple vista …..

  10. Una consulta estimado Daniel, la primera que te hago desde que leo tu blog desde hace 3 años.
    Algunos suelen describir la Voyager como la primera nave espacial en llevar el mensaje de nuestra existencia, esto independientemente de las probabilidades de que otra vida inteligente la encuentre.
    Pero esta es una afirmación precisa??? Quiero decir, a lo largo de la exploración espacial se ha lanzado muchas otras sondas para cometidos específicos, y muchas de ellas se han perdido en el espacio.

    Mi pregunta se hace evidente ¿Cuál fue la primera sonda en ser lanzada al espacio y con las probabilidades de que “alguien” la encuentre “algún día”? Mismas probabilidades que valen para las Voyager. No sé si me explique bien.

    Saludos.

  11. Siempre he estado seguro que habrá otras formas de vida en el espacio . Dios quiera que la sonda consiga contactar con alguna de ellas

  12. Felicitaciones a cada uno de los escritores y sobre todo a Daniel. Es primera vez que tengo la oportunidad de informarme sobre este tema y la riqueza que cada uno comparte con su conocimiento y con sus preguntas, de verdad enriquecedor y sumamente interesante. Sobre todo, lo interesante es lo inconcebible de dimensionar la masa de espacio que existe y lo remoto que resulta encontrar quien pueda recibir nuestro mensaje de que existimos. Bueno, quizá algún día tengamos las respuestas a cada pregunta y que alegría conocer la verdad de nuestro propósito en este siglo de descubrimientos, estoy seguro que el futuro, el conocimiento se hará más rápido y con mayor presición. Un saludo desde Guatemala para cada uno.

  13. Mucho mas sencillo encontrar una botella con un mensaje en medio de la inmensidad del oceano que un aliaenigena encuentre alguna de las voyayer en el espacio

  14. Mi pregunta es si despues de diez mil años la humanidad se acordara de las voyaers si los registros no se perderan a travez de los tiempos es esos momentos las voyayers no emitiran ningun tipo de señal de vida diez mil años atras

  15. Un agujero negro en realidad no tiene nada de negro ,es decir solamente por fuera o su exterior ya que ni la luz puede escapar de el,por ese motivo se ve negro o invisible y solo es detectado por su enorme gravedad al pasar por materia o luz que se ve distorcionada por el efecto de gravedad del mismo agujero negro,pero en su interior es millones de veces mas brillante y caliente que el propio interior de nuestro sol,debido a que esa luz que no escapa se queda en su interior y en el su brillantes y su calor.

    1. Si el universo es en verdad que empezó con el big bang, nuestro universo tendría entonces la forma similar a un huevo,donde las galaxias la materia y todo hasta lo que hoy conocemos,estarian en la cascara y en su interior un vacio completo ya que hace 13, 800 millones de años la materia ha estado viajando y en su interior no habría nada y en el exterior de la cascara también no habría nada por que la materia no ha llegado osea que a diferencia de un huevo de gallina nuestro universo estaria hueco y nuestro universo solo seria la circunferencia de la misma
      Hasta que en un futuro lejano tengamos la tecnología suficiente para ver una franja de galaxias y después un vacio enorme hasta llagar al otro extremo de la casacara donde están la otra franja de galaxias comprobaremos el big bang

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Por Daniel Marín, publicado el 12 septiembre, 2013
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