Rusia y su cohete Protón ‘enano’

Por Daniel Marín, el 12 julio, 2016. Categoría(s): Astronáutica • Cohetes • Comercial • Rusia ✎ 30

El cohete Protón es el segundo lanzador espacial ruso más potente tras el Angará A5, aunque es, merced a sus bajos precios, el principal caballo de batalla del país en el mercado internacional. Pero el Protón tiene los días contados. Solo puede despegar desde el cosmódromo de Baikonur y Rusia tiene como objetivo a largo plazo sustituir este centro de lanzamiento por el nuevo cosmódromo de Vostochni. Por este motivo se prevé que este mítico vector deje de volar alrededor de 2025. No obstante, el Angará A5, su sustituto, por el momento está limitado a misiones desde Plesetsk hasta que se construya la rampa del Angará en Vostochni. Pero en los últimos años Khrúnichev, la empresa que fabrica el Protón y el Angará, ha propuesto un Protón de pequeño tamaño para seguir compitiendo comercialmente.

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Nuevo cohete Protón de dos etapas (Novosti Kosmonavtiki).

El proyecto se conoce informalmente como ‘Protón de dos etapas’ (Двухступенчатый Протон) en ruso o ‘Proton Light’ en los medios anglosajones (llamémosle Protón-L para simplificar). Como bien señala su apodo consiste en un lanzador Protón al cual se le ha recortado una etapa de tal forma que su capacidad en órbita baja (LEO) sería menor, pero a cambio se trataría de un cohete más barato y flexible que podría estar listo en 2018.

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Protón-M normal de tres etapas (Khrunichev).

Este nuevo lanzador tendría dos etapas principales más la etapa superior Briz-M, a diferencia del Protón-M tradicional, que tiene tres etapas además de la Briz-M. Curiosamente, la etapa eliminada del nuevo Protón sería la segunda etapa del Protón-M, no la tercera. Así, el Protón ligero (8K82KL) tendría una primera fase similar al Protón-M (8K82KM), con seis motores RD-276, y una segunda etapa dotada de un motor RD-0212. La capacidad de carga del vector no está clara, pero se estima entre 12 y 16 toneladas en LEO y unas 5 toneladas en órbita de transferencia geoestacionaria (GTO), unas cifras que contrastan con las 22 toneladas en LEO y las 6,2 toneladas del Protón-M. La longitud sería menor, de 44 metros en vez de los 56 metros de su hermano y su masa al despegue alcanzaría las 550 toneladas frente a 713 toneladas del Protón-M.

El Protón de esta misión (ILS).
Un cohete Protón-M en la rampa (ILS).

Las especificaciones no son impresionantes, pero Khrúnichev espera poder vender las misiones del Protón-L por 50 millones de dólares, lo que no está nada mal si lo comparamos con los 62 millones que oferta SpaceX para una capacidad a GTO de 5,5 toneladas. Ahora bien, ¿es políticamente viable? Uno pudiera pensar que no. Al fin y al cabo, el Kremlin ha apostado claramente por la combinación Vostochni-Angará y el Protón no está dentro de los planes de futuro del programa espacial ruso. A esto debemos añadir que el Protón ha sufrido una elevada tasa de fallos en los últimos años y que emplea combustibles hipergólicos tóxicos en vez de queroseno y oxígeno líquido como el Angará.

Pero hay un matiz, y aquí es donde entra en juego la política. Más concretamente, las relaciones con Kazajistán, país donde se encuentra el cosmódromo de Baikonur. Y es que Khrúnichev ha ofertado el Protón-L para que sea usado en la iniciativa común ruso-kazaja Baiterek. Baiterek es un proyecto que ha mutado tanto en la última década que es ya irreconocible, pero básicamente es un intento de involucrar a Kazajistán en el centro espacial de Baikonur. En un principio debía haber lanzado cohetes Angará A5 desde la rampa UKSS de Baikonur, diseñada originalmente para el Energía. Posteriormente el proyecto se transformó para emplear cohetes Zenit modificados, mientras que en los últimos años se ha hablado de usar Baiterek vectores Zenit normales.

El conflicto en Ucrania y la crisis de la empresa Sea Launch han puesto fin de facto a las operaciones del cohete Zenit, dejando a Rusia sin un lanzador de potencia media capaz de situar unas 15 toneladas en órbita baja. El Protón-L podría dar solución a estos problemas. Por un lado supondría una alternativa al Zenit y por otro permitiría mantener contento a Kazajistán con la iniciativa Baiterek. Al mismo tiempo Khrúnichev seguiría compitiendo en el mercado internacional más allá de 2025 —todo indica que el Angará A5 será más caro que el Protón-M— y mantendría el know-how de la tecnología hipergólica del Protón. Por otro lado también es verdad que, para ser justos, la inversión real de Kazajistán en Baiterek estos años ha sido más bien nula. En definitiva, todo depende del interés que despierte este proyecto en los gobiernos ruso y kazajo.

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Misil ICBM UR-500, el padre del Protón, en el Museo de Baikonur (Eureka).
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Una versión del Protón con motores de queroseno y oxígeno líquido para lanzamientos tripulados de la nave TKS (Novosti Kosmonavtiki).
Otra variante del Protón, esta hipergólica, para lanzamientos tripulados de naves TKS (Novosti Kosmonavtiki).
Otra variante del Protón, esta hipergólica, para lanzamientos tripulados del programa Almaz (OPS/TKS) (Novosti Kosmonavtiki).

Si el Protón-L se hace realidad sería la última versión de este lanzador, desarrollado originalmente por la oficina de diseño de Vladímir Cheloméi como el UR-500 (‘cohete universal’), un supermisil balístico intercontinental de dos etapas capaz de llevar una cabeza nuclear de gran potencia. El Protón serviría posteriormente para poner en órbita todas las estaciones espaciales soviéticas y rusas, además de gran parte de las sondas espaciales de la antigua URSS. Desde los años 60 se han propuesto todo tipo de versiones del Protón, incluyendo algunas que usaban queroseno y oxígeno líquido para lanzamientos tripulados de la nave TKS (cierto es que poner la etiqueta de ‘Protón’ a estas variantes es un poco arriesgado). ¿Será el Protón-L el canto del cisne de la obra de Cheloméi?



30 Comentarios

    1. Completamente de acuerdo. El Angará 3 lanzaría 14 toneladas a GEO y 2’4 a GTO. Rusia necesita concentrar sus esfuerzos, no dispersarlos aún más. Y menos en un cohete que tiene los días contados.

  1. Ojalá salga adelante la iniciativa, porque el Protón es el cohete que más abarata el acceso al espacio. Mientras no haya nada mejor, que siga ahí por muuuchos años.

  2. Es un gran vector, pero los combustibles hipergolicos deberían haberse dejado de emplear hace ya bastante tiempo, al menos en la propulsión de grandes cohetes.

  3. Sea cual sea la decisión, Rusia tiene que ponerse las pilas para mantener baratos sus lanzamientos. No se si pueda hacerlo con el A5, pero bueno. El Protón fue bueno en sus tiempos, pero si se empieza a ver cada vez más cerca su jubilación.

  4. Hmm… No seria mas logico elaborar algun vastago mutante del Angara A3 a este bicho? Es cierto que es importante no perder el know-how, pero seguir con los hiperbolicos…
    Por otro lado, Rusia no ha pensado vender esto a terceros paises como Brasil o Argentina asi como hicieron con Corea del Sur y su Naro-1? (¿recuerdan a ese amiguito?) Seria interesante que vendiesen tecnologia a terceros paises mas o menos responsables (como Brasil) que buscan sus propios metodos de lanzamiento… Siempre es bueno que more mas gente en orbita… Lo malo es que eso no pasara ni en mis sueños mas locos 🙁

    1. Juas… Mira lo que ha pasado en Brasil… Si existiese algún organismo espacial entre Brasil y Rusia los golpistas estarían ahora mismo desmantelándolo. Cfr.Macri.
      La colaboración obvia y natural es entre Rusia y la ESA, además sería la única mutuamente beneficiosa y no descompensada. Todo lo demás (India, Irán, etc.) es engordar a tus adversarios sin ningún beneficio tangible.
      El.problema con Rusia es que la situación no depende sólo de ellos, y no son China para tirar adelante pasando de todo el mundo. Pero la situación está cambiando.

      1. La politica de mierda jodiendo uno de los pocos programas espaciales de Latinoamerica que iban mas o menos en serio… Mierda… Estamos jodidos… 🙁

  5. Ya que hablamos de “cohetitos”, un off-topicno podemos dejar de lado a nuestros amigos de PLD Space, la compañía española de lanzadores de microsatélites con sede en el aeropuerto de Teruel que sigue avanzando en su desarrollo. Acaba de conseguir un préstamo de 1 millón € del gobierno regional de Aragón y va a construir dos bancos de pruebas nuevos: uno estático para probar cohetes completos antes de lanzarlos y otro para probar nuevos prototipos de motores cohete.

    Parece que esta vez las administraciones públicas se lo han tomado en serio.

    1. Exelente. Esperemos que la familia ARION sea un gran exito y que de aqui a 2025 empiecen a jugar con juguetes mas grandes.

  6. Daniel, ¿Por qué nunca has hecho alguna de entrada sobre la historia de un cohete en específico? Ya sé qué es algo que podemos ver en wikipedia fácilmente pero es muy diferente leerlo ahí que aquí con tus palabras.
    ¿Y cuando harás una entrada digna del Direct to Mars 5.0? Nunca la has hecho aunque cuando te preguntan cuándo la harás siempre dices que ya la hiciste cuando no es cierto. A no ser de que esté perdida por ahí…
    Buenísimo post, aunque yo como empresa no confiaría en el protón, muy bonito cohete (más que el Soyuz para mí) pero con muchísimas fallas recientemente. Ya está muy viejo.

    Tengo una pregunta, si el FH llega a costar 90 millones al lanzamiento y su capacidad en órbita geoestacionaria llega a ser la que dicen, e inclusive más con su etapa superior criogenica en desarrollo, ¿Qué pasaría con el resto de cohetes?
    Delta IV…. Atlas… Ariane… Protón…
    Comercialmente ya nadie los querrá, ¿Desaparecerían así simplemente?

    1. Las promesas sobre el presunto coste están bien. La realidad se verá.

      Siempre habrá mas de un cohete comercial. Primero porque cada potencia espacial necesita el suyo para no depender de otros a la hora de poner satélites en el espacio, sobretodo si son militares.

      Por otra parte no se pueden poner todos los huevos en la misma cesta, aunque fuese la mejor cesta, porque como le ocurra algo nos quedamos sin huevos.

  7. Hace 10-20 años hubiese estado genial esta alternativa, pero ahora Rusia debe poner todas sus fichas en el Angará y en su nueva etapa superior criogénica de la cual no supe nada nuevo de hace tiempo, sabés cómo avanza el desarrollo de la etapa superior KVTK Daniel?

    Saludos desde Mendoza, Argentino. Como siempre, deleitándome con tus publicaciones! (y)

    1. Si lo que Acer pero caro en Angara 7 es la plataforma de Lanzamiento Pregunto yo tienen que construir uno para el Angara 5 em Vostokni por qué no construir no uno que abergasse Angara 7 També? Lo que podría lanzar angara 7 con el paso una etapa KVTK ?

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