Ocho preguntas frecuentes del nuevo planeta en Alfa Centauri

Esta entrada apareció publicada originalmente el pasado 18 de octubre en Naukas.com.

El pasado día 16 de octubre por la noche saltaba el notición: astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO) anunciaron el descubrimiento de un planeta de masa terrestre alrededor de la estrella más cercana al Sol. El nuevo mundo, denominado con el insulso nombre de Alfa Centauri Bb, ha generado tantos titulares como confusión en algunos medios. Para intentar aclarar las cosas, hemos recopilado una pequeña selección de preguntas frecuentes asociadas a este descubrimiento:

1- ¿Es el planeta extrasolar más cercano al Sistema Solar?

Sí. Alfa Centauri Bb (o α Cen Bb para los amigos) está situado a ‘solamente’ 4,36 años luz del Sol. Hasta ahora, el récord de exoplaneta más cercano estaba en posesión de Epsilon Eridani b, que se halla a 10,4 años luz. El récord de α Cen Bb solamente podrá ser superado si algún día se descubre un exoplaneta alrededor de Próxima Centauri, una estrella enana roja que forma parte del sistema triple de Alfa Centauri y que está situada unos 0,2 años luz más cerca de la Tierra que la pareja Alfa Centauri A y Alfa Centauri B.

2- ¿Es el planeta extrasolar más pequeño descubierto?

No, a pesar de que en muchos medios hayamos podido leer lo contrario. α Cen Bb ha sido detectado mediante el método de la velocidad radial. Esta técnica consiste básicamente en medir la velocidad con la que oscila una estrella por culpa de la presencia de un planeta que gira a su alrededor. Sin embargo, mediante esta técnica no podemos saber el tamaño que tiene un planeta, solamente su masa mínima. α Cen Bb tiene una masa mínima de 1,13 veces la de nuestro planeta, pero su verdadera masa podría ser algo mayor -aunque no mucho mayor-. Para conocer el tamaño de un exoplaneta debemos recurrir a otra técnica, el llamado método del tránsito. Mediante este método se han detectado exoplanetas más pequeños que la Tierra, como por ejemplo los tres mundos del sistema Kepler-42 (KOI-961). De hecho, Kepler-42c es del tamaño de Marte. Resumiendo, α Cen Bb es el exoplaneta menos masivo descubierto por el método de la velocidad radial, pero no es el más pequeño.

3- ¿Podemos saber qué tamaño tiene?

Para averiguar su tamaño real es necesario que pase por delante de su estrella -lo que en astronomía se llama un tránsito-, pero desconocemos si α Cen Bb transita o no. Lamentablemente, solamente existe un 10% de probabilidades de que este mundo pueda ser también detectado por el método del tránsito. De ser así podríamos conocer su órbita precisa, su tamaño y, por lo tanto, su densidad. Por ahora, y a la espera de que se confirme o descarte la posibilidad de tránsitos, la única forma de calcular su tamaño es usar modelos teóricos, los cuales predicen unas dimensiones muy similares a las de nuestro planeta.

4- ¿Qué sabemos de Alfa Centauri Bb?

Pues muy poco. Solamente conocemos su masa mínima y su periodo orbital (3,236 días). Se supone que con esa masa debe ser un planeta rocoso, pero desconocemos sus características precisas, como por ejemplo, si posee atmósfera o no. Cuando se habla de exoplanetas mucha gente cree que somos capaces de ver estos mundos a través de un telescopio como pequeños puntitos brillantes, pero -salvo contadas excepciones- no es así. En realidad, no podemos ‘ver’ α Cen Bb, sólo la curva de velocidad de su estrella causada por su presencia.

Esto es lo único que podemos ‘ver’ de α Cen Bb por ahora (ESO).

5- ¿Es habitable?

Como hemos dicho, no sabemos cómo es exactamente α Cen Bb, pero si posee una órbita circular estaría situado a tan solo seis millones de kilómetros de su estrella (como comparación, Mercurio está a unos sesenta millones de kilómetros del Sol). A esa distancia, la temperatura en el lado diurno rondaría los 1000º C. Por supuesto, no sabemos cuál es realmente su temperatura superficial, pero parece muy difícil -por no decir imposible- que en algún lugar de este mundo existan condiciones para la aparición de formas de vida tal y como la conocemos. O dicho de otra forma, α Cen Bb sería más parecido a un supermercurio que a una exotierra.

6- ¿Pueden existir otros planetas en Alfa Centauri?

Por supuesto. Alfa Centauri es un sistema formado por tres estrellas, o dos si nos olvidamos por un momento de la pequeña Próxima Centauri. Alfa Centauri A y B giran la una alrededor de la otra a una distancia de unos cinco mil millones de kilómetros. Es perfectamente posible que se descubran planetas en Alfa Centauri A u otros a mayor distancia de Alfa Centauri B. Eso sí, los modelos teóricos descartan la presencia de grandes planetas situados en órbitas muy lejanas por culpa de las perturbaciones gravitatorias entre ambas estrellas. Lamentablemente, detectar un planeta como la Tierra situado en la zona habitable de una de las dos estrellas queda por ahora fuera de las posibilidades de los instrumentos actuales. Pero no por mucho tiempo.

7- ¿Por qué es importante este descubrimiento?

Primero, porque ahora sabemos que existen planetas alrededor del sistema estelar más cercano a la Tierra. Segundo, porque para descubrir α Cen Bb, el espectrómetro HARPS del telescopio de 3,6 metros de La Silla ha sido capaz de detectar variaciones en la velocidad de Alfa Centauri B de tan sólo 1,8 km/h, un récord realmente impresionante.

8- ¿Podemos viajar a Alfa Centauri?

Con la tecnología actual, una nave tardaría entre mil y diez mil años en llegar a Alfa Centauri. Sin embargo, existen propuestas de vehículos interestelares que, haciendo uso de nuevos sistemas de propulsión, podrían ser capaces de atravesar el abismo espacial existente entre las dos estrellas en apenas unos setenta años. Sin duda, la humanidad ya tiene un desafío para este siglo.

Para más información, vale la pena leer este artículo de Víctor R. Ruiz sobre el descubrimiento publicado en Infoastro.

Referencias:An Earth mass planet orbiting Alpha Centauri B, X. Dumusque et al. (ESO, 16 de octubre de 2012).

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17 comentarios

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Babblo Babblo

Daniel, como siempre, excelentes entradas. Quisiera, si es posible, hacerte una pregunta que creo sería incluso para armar una entrada nueva. Como podemos ponernos en contacto?

Saludos!

Fede Fede

Creo que se refiere a ponernos en contacto con el mundo, es muy improbable que su sistema de comunicacienes también tenga una @, pero me imagino que se puede emitir con algún radio telescopio algún mensaje, repitiensolo durante una semana, si hay vida inteligente y tecnológica en unos 8 a 10 años tendríamos la respuesta, dependerá de la burocracia local…… Porque si son como la especie de “La guía delautoestopista galáctico”, estarán un par de décadas rellenando formularios….

Anonymous Anonymous

Eduardo
Me voy a repetir, pero solo una vez y mejorado, gracias. 🙂

Si Mahoma no va a la montaña, la monta va a Mahoma. De echo la monta sierpe ha estado entre nosotros.
Creo que seria muy interesante y mucho mas rápido, además es lo que queremos, poder ver como son esos planetas sus estrellas y por que no todo su sistema “Solar”.

Si enviamos una nave, esperamos 80 años a que llegue y otros cuatro mas para que nos llegue la primera fotografía de un mundo diferente fuera de nuestro sistema solar y todo para obtener unas imágenes que verían nuestros hijos si todo ha ido bien.
Seria mas razonable construir un telescopio de grandes proporciones, con varias lentes del tamaño de un a plaza de toros o algo mas razonable, además no necesaria mente tendría que estar en orbita, se puede construir en la superficie de la tierra, pero si nos ponemos a sonar, yo lo montaría en la superficie de la luna.
Podíamos ver con la misma calidad que la nave, el planeta, pues su luz desde siempre ha estado entre nosotros.
Se podría observar una estrella hoy y mañana otra, sin viajes de decenas de años que cuestan un riñón y pico.

Imaginemos que observamos un mundo que tienen vida, podríamos ver si hay vida inteligente y en que grado de la evolución se encuentra y observar como evoluciona. También podríamos aprender algo si lo que observamos es una civilización mas avanzada que la nuestra. Se podría seleccionar mejor los objetivos para una misión con naves espáciale, sabiendo mas o menos ha que se va, lo que ahorra mucho tiempo y dinero en el proyecto.

Saludos: Y garcías por el trabajo que haces con este blog.
Como dice un amigo: Esto no esta pagao. 🙂

Francisco M. Francisco M.

Este muchacho es de los míos. Hacia allá vamos, que es más barato hacer super-telescopios que una nave que puede fallar, y de última que puede aportar malas fotos (por no estar a buena distancia, no darse las condiciones lumínicas adecuadas, o ser literalmente una “mala cámara” para los standares de dentro de 80 años!!).
El nuevo telescopio europeo está planeado precisamente con el tamaño mínimo para sacar fotos directas a los exoplanetas (no para deducirlos por tránsitos) y hacer análisis espectrales de sus atmósferas para ver si hay vida. Bueno de allí a poder ver “si hay civilización” es imposible (salvo que sean tan avanzados que tengan enormes naves espaciales que podamos ver en un telescopio).
el ELT Extremely-Large-Telescope, el telescopio europeo (hemisferio sur), 39m, con un área de recolección de luz de algo menos de 1,000 metros cuadrados (comparados con el gran telescopio de Monte Palomar, el mayor de USA hasta hace 50 años que tenía un área máxima de 20 metros cuadrados de recolección!!!):
http://www.eso.org/public/spain/tele.../e-elt.html

el TMT, el telescopio americano (hemisferio norte) más grande en construcción, 30m, con un área de recolección de luz de menos de 700 metros cuadrados:
http://www.tmt.org/observatory/telescope/controls

El “OWL” (BUHO)o “OverWhelmingly Large” telescope, EL MAYOR TELESCOPIO JAMÁS IMAGINADO, europeo, hemisferio sur, 100 METROS, tan sólo 1,500 millones de euros proyectados!! (pongamos que se excede, cuánto saldría 3,000? 5,000 millones? pues eso sigue siendo mucho menor que el Webb y en cambio daría imágenes tremendamente superiores). Llegaría a tener un área de recolección de luz de más de 7,000 metros cuadrados:
http://www.eso.org/sci/facilities/eelt/owl/

Comparativa de imágenes poyectadas con el OWL
http://www.eso.org/sci/facilities/ee...igure_2.jpg
la primera sería una imagen del VLT (very large telescope -el mayor telecopio actual europeo con 8m), la segunda imagen sería del Hubble, la tercera de un telescopio con tecnología que le permita el “máximo posible” hasta el límite de difracción de un plato de 8metros como tiene el VLT (sería usando “ópticas adaptativas”, “lucky imaging”, etc), y la última lo que vería OWL… de una mancha, o un par de luces, a un cúmulo estelar, nebulosas, incontables estrellas.

Anonymous Anonymous

(buenas, excelente artículo, gran blog)
Desde luego, para sólo obtener imágenes, no hacen falta esas alforjas…, pero aún así creo que la motivación de viajar a Centauri sigue siendo muy válida:

– Ser capaces de diseñar una nave que fuese capaz de llegar.
– Intentar que la nave haga algo más que pasar de largo cual Voyagers o New Horizons.
– Estudiar el espacio interestelar, dos heliopausas (la nuestra y la de Centauri, con el plus que la del Sistema de Centauri, al ser un sistema múltiple, será más compleja).
– Estudiar la nube de Oort.
– Aunque esté explicada la anomalía de las Pionner, seguro que hay muchos científicos que podrían diseñar algún experimento para el que tener una sonda a un par de años-luz les vendría de miedo.
– Fotografíar en hiperprimer plano de otras estrellas.
– Y ya puestos, haría un homenaje a Sagan y le daría la vuelta a la cámara para fotografiarnos desde Centauri (eso ningún telescopio terrestre lo podrá hacer).

Seguro que me olvido muchas más y seguro que a muchos de vosotros se os ocurrirían estudios de todo tipo que una nave de ese tipo podría hacer.

Es un reto tecnológico multidisciplinar (propulsión, comunicaciones, ordenadores de la nave con autonomía para tomar decisiones…) que nos daría un muy buen retorno.

Anonymous Anonymous

Esuardo
La cara que senos puede quedar después de esperar 80 años, que la nave nos mande las imágenes y al final la sonda desaparezca de pantalla por causas desconocida.

Pero en ese periodo de espera se pueden fabricar un telescopio del tamaño de la luna.:)
También y para que todos nos quedemos contentos la nave podría ir con un telescopio instalado. 🙂

La verdad , yo no puedo esperar tanto tiempo, no creo que me quede tanto.

Alos 80 años del viaje le podíamos sumas otros 50 o mas para desarrollar la tecnología necesaria par mandar una sonda a otra estrella.
Y esta claro que cuanto antes empecemos antes se terminara, pero de momento el telescopio gigante esta mas al alcance, en tiempo y tecnología. Y sus resultados una vez puesto en marcha serian instantáneos.

http://www.elmundo.es/elmundo/2012/1...918821.html

Anonymous Anonymous

En el mejor de los casos una sonda podra llegar en 50 años sin desperfectos en sus sistemas, fundamentalmente en comunicaciones y luego de transitar el vacio estelar a -150°C.

En tal caso, lograra un sobrevuelo fulminante de pocos minutos, dada su velocidad luminica de miles de km/s. Para que sobrevuele algun planeta del sistema, deberia tener un ordenador autonomo capaz de tomar decisiones en el rumbo de su trayectoria. El mejor resultado final sería obtener unos primeros planos -si es posible- de ambas estrellas principales del sistema y conseguir informacion para nuestros hijos o nietos tal como dice Eduardo más arriba.

La sonda Voyager 2 consiguio gran informacion de Urano y Neptuno en breves sobrevuelos pero es posible que en unas décadas nuevos telescopios obtengan los mismos datos o inclusive aún mejores de ambos planetas.

Luis, de Argentina.

Txemary Txemary

Hombre, es un sistema con 3 soles más grande que el nuestro, no sería cosa de unos pocos minutos tampoco, se podrían hacer también maniobras para frenar un poco (aunque en la primera sonda sería muy difícil). Pero desde que se encontrase con la eventual heliopausa de Alfa centauri, ya nos transmitiría información útil, como las voayaguer actuales pero al revés.

Pero el principal incentivo de esta tarea es el adelanto tecnológico que supondría desarrollar los sistemas necesarios, velar láser, reacciones he3-deuterio etc.

Y si los nuevos telescópios pueden obtener los mismos o mejores datos, bueno pues eso será genial, cometeríamos un error importante si se decidiese llevar a cabo esta empresa si tenemos que sacrificar otros tipos de observación del universo.

Jorge 1 Jorge 1

La esa acaba de aprobar la misión keops que os parece ?? podrá resolver el misterio en Alfa Centauri y otros o no tendrá esa capacidad.

saludos jorge m.g.

Anonymous Anonymous

Daniel, soy un asiduo lector de tu blog, lo leo desde Rusia donde trabajo actualmente y es la primera vez que comento pero la ocasion lo requiere. En vista de los ultimos descubrimientos, me gustaria preguntarte si conoces el estado actual de las misiones TPF (NASA) y Darwin (ESA) que son las 2 misiones en las que tengo depositadas mis esperanzas de saber si hay vida fuera del sistema solar antes de morir (y eso que solo tengo 26 años jaja). Aunque al ritmo actual de cancelaciones y retrasos por falta de fondos (que los pobres bancos necesitan) me temo que me morire esperando. Gracias y cuenta con mi voto para el bitacoras.

Daniel Camacho Daniel Camacho

No soy mi tocayo Marin, pero puedo contestarte tu pregunta. TPF y Darwin ahora ya no existen, ambas estan muertas, canceladas, sin esperanza… lo siento pero es verdad u_u casi 2 años desde que la NASA y la ESA las abandonaron. Quizas en una decada o dos, surgiran algunos proyectos parecidos. Esperemos que si. Quiero verlo antes de morir y eso que naci 4 dias despues del regreso de la STS-48 XD.

Anonymous Anonymous

Eduardo

Mas buenas noticias Gaia, el ‘ojo gigante’ que escudriñará la Vía Láctea

El proyecto Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA) censará mil millones de estrellas en la Vía Láctea, gracias a la cámara digital más grande jamás construida para una misión espacial, con mil millones de píxeles, un ‘ojo gigante’ que escudriñará y cartografiará nuestra galaxia.
“Los instrumentos de Gaia son tan precisos que, si estuviese en la Tierra, sería capaz de medir el pulgar de una persona situada en la superficie de la Luna”, según la Agencia Espacial Europea.
Su lanzamiento está previsto para finales de 2013 desde la Guayana Francesa y la comunidad científica prevé que esta misión descubra cientos de miles de nuevos objetos celestes, desde planetas extrasolares a enanas marrones, y que contribuya a poner a prueba la teoría general de la relatividad enunciada por Albert Einstein.

http://www.esa.int/esaCP/SEM0L74S18H_Spain_0.html

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