Misterios del IBEX

No, no me refiero a este IBEX, sino al satélite IBEX (Interstellar Boundary Explorer) de la NASA. Se trata de un pequeño vehículo espacial con grandes ambiciones: estudiar la heliosfera y, por extensión, el medio interestelar. Su funcionamiento se basa en la detección de átomos energéticos (0,2-6 keV) creados por el choque de las partículas del viento solar con las del medio interestelar allí donde termina la heliosfera (a una distancia de más de 100 UA), lo que permite estudiar la forma y características de la heliopausa.

Hace poco se publicaban los primeros resultados de la misión y la sorpresa ha sido el descubrimiento de una región en la heliopausa donde los átomos neutros se forman con una frecuencia mayor que la media (resultados que han sido corroborados por un instrumento a bordo de la Cassini). Esta zona tiene la forma de una banda que recorre el cielo, lo que indica una alineación con algún tipo de mecanismo que genera estos átomos neutros. ¿Cuál podría ser este mecanismo? Nadie lo sabe aún, pero parece ser que el culpable sería el campo magnético interestelar, ya que la banda emisora de átomos neutros es perpendicular a la dirección de este campo. Además, la zona de máxima emisión de átomos energéticos coincide con la dirección de avance relativa entre el Sistema Solar (incluyendo la heliosfera, claro está) y el medio interestelar.




Mapas del cielo con el flujo de átomos neutros provenientes de la heliopausa. La emisión de partículas está leja de ser homogénea, como era de esperar. Las anisotropías mayores se dan con los átomos de menor energía (primera foto)(NASA).


La relación entre la heliosfera (esfera azul), el campo magnético interestelar y el movimiento del Sol. Curiosamente, podemos ver que las Voyager no pasarán por la banda misteriosa (NASA).

En todo caso, lo interesante es que nadie había predicho este resultado tan curioso. De entrada, seguramente deberemos cambiar nuestra imagen mental de una heliosfera con forma de cometa a través del medio interestelar. Estaremos atentos por si los datos del IBEX ocultan más misterios.


IBEX (NASA).



5 Comentarios

  1. Hola.Aqui el preguntón de siempre.
    ¿A una distancia de más de 100 UA termina la helioesfera?
    ¿eso es una frontera?
    🙂
    Es un número multiplo un poco extraño y aparentemente formal. ¿más de 100 unidades astronómicas?
    Asi se determina la frontera entre la helioesfera y la heliopausa.
    ¿No se trata de una frontera formal más que real?
    ¿Existe algúna apreciación científica que exprese concretamente cuando es una cosa y cuando es otra?
    Esto me recuerda cuando estudié algo de ecología…Se establecia una zona intermedia entre el ecosistema, por ejemplo, de un pantano y el ecosistema de una playa marina próxima. No recuerdo el término pero si el concepto.
    ¿En este caso como se estima el fin de la helioesfera y el comienzo de la heliopausa?

    Un saludo.

  2. Constantino: el límite teórico entre la heliosfera y el medio interestelar es muy simple: definimos la frontera de la heliosfera (heliopausa) como la zona donde el viento solar es frenado por el medio interestelar y se incorpora a éste. El problema es que la heliosfera dista de ser homogénea, al igual que tampoco lo es el medio interestelar, por lo que la frontera exacta varía continuamente. Además, como en cualquier interacción entre dos fluidos, hay fenómenos de turbulencia y ondas de choque (el sistema solar se mueve a través del medio interestelar) que complican una definición tan simple de la frontera. Por último, hay que tener en cuenta que el medio interestelar y el viento solar están formados por partículas cargadas que interaccionan con el campo magnético solar y el interestelar…y la magnetohidrodinámica es un tema increíblemente complejo.

    En definitiva, la heliopausa es una “zona gris” con variaciones espaciales y temporales que aún no comprendemos muy bien (de ahí lo de lanzar misiones como el IBEX).

    Saludos.

  3. A att. Constantino Carenado:
    La zona de transición entre dos ecosistemas es el ecotono.

    Aparentemente, tanto en biología como en astrofísica, marcar de forma nítida este tipo de “fronteras” es sumamente complicado.
    Un saludo!

  4. “En todo caso, lo interesante es que nadie había predicho este resultado tan curioso… Estaremos atentos por si los datos del IBEX ocultan más misterios”

    Que nivel a cogido la bolsa.
    Ya no hay quien entienda estos analisis!!! x)

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 16 octubre, 2009
Categoría(s): ✓ Astronomía • Física • NASA • Sol