ERA, la larga historia del brazo robot europeo

Por Daniel Marín, el 21 mayo, 2021. Categoría(s): Astronáutica • ESA • ISS • Rusia ✎ 84

Si todo sale bien, el próximo 15 de julio despegará desde Baikonur el módulo Nauka rumbo a la ISS. Nauka (MLM) es el último gran módulo de la era soviética y, como sabemos, su lanzamiento se ha retrasado más de quince años. Entre la carga que lleva Nauka se encuentra un objeto muy especial: el brazo robot europeo ERA. ¿Y cómo ha terminado un brazo robot europeo en un módulo ruso? Pues la historia es todavía más rocambolesca porque ERA nació hace unos cuarenta años como HERA, el brazo robot diseñado para el transbordador europeo Hermes.

El brazo robot ERA siendo instalado en el módulo Nauka (Roscosmos).

Corrían los años 80 y, resumiendo, Francia quería tener su propio transbordador espacial, que era lo que se llevaba entonces. El Hermes francés…, perdón, europeo, no iba a ser menos que el shuttle estadounidense y también debía disponer de su propio brazo robot. Lógicamente, el dispositivo fue bautizado como HERA (Hermes Robot Arm). El brazo, diseñado por la empresa holandesa Fokker, debía estar situado en la bahía de carga, como en el transbordador de la NASA, pero, tras múltiples cambios de diseño, se decidió que el Hermes no llevaría una bahía de este tipo, así que el HERA tuvo que ser modificado para que pudiese acoplar ambos extremos en diferentes puntos para que se desplazase como una especie de oruga espacial. HERA sería casi realmente un vehículo autónomo con su propio ordenador y sistemas de telemetría, un diseño que Canadá iba a usar también en el Candarm 2 de la estación Freedom de la NASA, aunque este último era un dispositivo más grande y pesado.

Uno de los primeros diseños del brazo HERA del Hermes (ESA).
Otra vista del HERA (ESA).
Recreación del brazo ERA en el módulo Nauka siendo usado por un cosmonauuta (Roscosmos).
El brazo Canadarm 2 del segmento estadounidense de la ISS (ESA).

El proyecto Hermes fue cancelado a principios de los años 90 y, lógicamente, todo parecía indicar que HERA sería igualmente cancelado. Pero justo entonces la apertura de Rusia permitió que la ESA decidiese colaborar en la futura estación espacial Mir 2. Una de las contribuciones europeas sería un brazo robot que podría ayudar en las operaciones de montaje de la estación, un brazo que no era otro que HERA. Obviamente, fue necesario cambiar el nombre y el brazo pasó a ser conocido como ERA (European Robotic Arm). Pero en 1993 la historia dio otro giro cuando Rusia y Estados Unidos decidieron unir sus proyectos de estaciones Mir 2 y Freedom, respectivamente, para crear la que sería la Estación Espacial Internacional (ISS). Ahora, ERA viajaría a la ISS en 1999 con el módulo ruso SPP (Science and Power Platform) a bordo del transbordador estadounidense. SPP era un módulo con paneles solares encargado de garantizar la independencia del segmento ruso en cuanto a necesidades energéticas, pero nunca fue lanzado por problemas de presupuesto. ERA debía ser un magnífico complemento al brazo robot Canadarm 2 usado en el segmento estadounidense. En 2002 el brazo podía haber estado construido y listo, pero no tenía un módulo con el que despegar. Finalmente, Rusia y la ESA acordaron lanzarlo con el módulo Nauka en 2007. Nauka llevaría una pequeña esclusa para exponer cargas al vacío y ERA sería de gran utilidad para manipularlas. Para entonces, la ESA se había gastado en ERA 188 millones de euros.

Sacando ERA de su contendor en Baikonur (Roscosmos).
Partes de ERA (ESA).
El brazo ERA en Baikonur (Roscosmos).

Han pasado casi 18 años desde que el brazo fue entregado a la ESA en octubre de 2003. Como es evidente, Nauka no fue lanzado en 2007… ni en 2017. ERA ha esperado pacientemente su oportunidad todos estos años. El segmento ruso también ha sufrido cambios desde entonces y ahora solo está previsto el lanzamiento de los módulos Prichal y NEM, que se acoplarán próximamente al Nauka (incluso el lanzamiento del NEM no es seguro), por lo que la utilidad de ERA es cuestionable. ERA tiene una longitud de 11,3 metros, una masa de 630 kg y es capaz de mover 8 toneladas (como comparación, el brazo Canadarm 2 tiene una longitud de 17,6 metros y una masa de 1800 kg). Podrá ayudar a los cosmonautas en sus paseos espaciales y puede ser controlado desde el módulo Zvezdá mediante la consola IMMI (Internal Man-Machine Interface). Al menos, hasta el fin de la vida útil de la ISS (recordemos que Rusia baraja abandonar la estación en 2024 para crear su propio laboratorio espacial y en algunos de estos planes el módulo Nauka no tendría cabida). Curiosamente, el módulo Tianhe de la estación espacial china que alcanzó la órbita el pasado abril incorpora un brazo robot autónomo muy similar a ERA. El brazo espacial chino ya se ha desplegado y se usará en los próximos meses como apoyo de las misiones Tianzhou 2 y Shenzhou 12. Ironías del destino, cuando ERA fue construido nadie imaginaba que China tendría una gran estación independiente dotada de su propio brazo robot.

Partes de ERA (ESA).
El «ERA chino»: el brazo robot de la nueva estación espacial china ya está en órbita y funcionando (Xinhua).
ERA y Nauka: juntos durante décadas (Roscosmos).


84 Comentarios

  1. Leyendo el artículo y los comentarios se me ocurre que un brazo es un objeto “peligroso” si cae en malas manos , como alguien ha sugerido…”guerra de brazos” pero si ataca un elemento de la ISS podría ser muy destructivo, imagino. Y me pregunto… habrá un interruptor de obligatorio encendido u apagado por algún habitante de la ISS antes de que se pueda accionar o auto accionar el armHAL de turno?

    De ese modo el que allí no puede ser cogido de improviso y podrá controlar la maniobra consciente de que es la que toca y no mientras duerme en ingravidez feliz….

    Entonces…precisa activación por humano?

    1. Lamentablemente es probable que oscura una comisión por qué usa propulsión iónica y no química por lo cual el tiempo de respuesta es más largo es decir que los satélite no pueden evitar tan fácil las colisiónes 😒

  2. En SpaceNews un tipo aboga por multiples proveedores para llegar a la Luna

    La adjudicación a un único proveedor contraviene la estrategia declarada hace tiempo por la agencia para el programa Artemis: trabajar con múltiples empresas para que la NASA evite los costosos retrasos y suspensiones que han afectado a los ambiciosos programas del pasado de la agencia. Al desviarse del proceso que ha resultado tan prometedor, la NASA ha aumentado el riesgo que corre su programa más importante, que tiene la misión de devolver a los astronautas a la Luna, a la vez que hace mucho menos probable que se cumplan sus ya ambiciosos plazos.

    Si Estados Unidos quiere llegar a la Luna en 2024, es casi seguro que necesitará varios contratos.

    https://spacenews.com/op-ed-multiple-providers-limit-risk-in-returning-to-the-moon/

    1. Mas allá de que el autor de ese articulo demerita en todo el articulo lo que hace SpaceX:
      en principio no me opongo a que se adjudique el programa HLS a tres contratistas, SpX BO NT, mas mejor, no monopolio, mas aportes, sino fuera porque..
      – la cuestión es que existe una parte disruptiva liderada por SpX que avanza con ímpetu con brío pensando en objetivos y tomando riesgos, aprendiendo de de caidas -y no solo en ganancia-; y esta esta otra parte tradicional que se llaman ‘Old Space’ que también penetro en BO y que inflan sus propuestas, muestran ‘Powerpoints’ mejores que los de los rusos y que se mueven lento generando sospechosos eternos sobrecostos$$$.
      – el problema es de limitado presupuesto, si el senado hubiera aprobado buen presupuesto, habría para todos, pero si se pretende fraccionar lo adjudicado pues no se va para ningún lado. Mientras Spx no esta esperando plata para una prueba en orbita, por ejemplo Boeing no se mueve si el congreso no le asigna presupuesto para la prueba de un tornillo para aauto promosionarse. entonces mejor un solo contratista con los recursos limitados y no varios con migajas,
      – también esta la cuestión de tiempo, obviamente 2024 no creo que se cumpla ese tiempo, pero la NASA esta afanada por poner un hombre en la Luna antes que los chinos, y sobre eso ¿que tiene Jeff Bezos para mostrar, el New Shepard, en que anda BO con su New Glenn? ¿que tan complejo es la pequeña propuesta del NT de prototipo?, esperen ¿ellos tiene un prototipo al menos?. En conclusión solo SpaceX ha mostrado algo tangible y pueden cumplir con lo acordado, y mas o menos con el tiempo con menos presupuesto.
      ..mientra Jeff Bezos que apoyo la campaña Demócrata es consentido de Biden, el nuevo administrador de la NASA (un político demócrata) junto con la candidata a administradora adjunta de la NASA Pamela Melroy venida de Lockheed Martin, y poderosos senadores (demócratas y republicanos), hacen lobby para que los del ‘Old Space’ sigan succionado presupuesto, están asustados porque se les creció el subestimado enano, y con ‘enano’ me refiero a Space X y a la China que los hace quedar en evidencia y ridículo.
      y sin embargo el autor no critica que nunca hubo varios contratistas en lo del Apolo, o el SLS, o la Orion.
      En un universo donde Space X no existiera tanto BO como National Team serian reyes proponiendo ‘Powerpoints’ para llegar a la Luna y a marte en el 2033 (cosa que nunca han hecho), y seguramente esta discusion ni ese articulo existiera.

  3. No estoy de acuerdo con los que dicen que el dinero que se dedica a la exploración espacial sería más útil si lo dedicáramos a otros fines, pero el dinero que se gasta con estos retrasos y cambios de planes igual sí.

  4. OT: última hora: El rover chino Zhurong bajo de la plataforma de descenso usando la rampa sin problemas y ya rueda sobre la superficie de Marte. 🔴🚗

    La bandera China se desplegó correctamente del lado izquierdo, en la plataforma de descenso. (vista desde el rover). El gigante rojo, sobre el planeta rojo, tiñe de rojo el amanecer de otro mundo. Felicidades China 👏👍

  5. No hay que menospreciar a China, pero intuyo que la propia china a efectuado un gran espionaje corporativo, a todos los niveles, y así se ahorran las ideas, copiando cuanto roban, pero maravillado que lo que roban lo ponen en práctica a la primera, eso dice mucho de sus cerebros, olé china

    1. sin duda alguna,
      cualquier mejora, avance o innovación esta basada en este hecho:
      espionaje industrial, tecnológico e intelectual lo cual no demerita sus logros.
      se les reconoce a los Chinos (así como a spaceX) que ven mas allá y se mueven, y lo hacen realidad.

Deja un comentario

Por Daniel Marín, publicado el 21 mayo, 2021
Categoría(s): Astronáutica • ESA • ISS • Rusia