Falcon Heavy: contemplando a la bestia por primera vez

Llevamos seis años viéndolo en imágenes generadas por ordenador, pero esta vez ya es una realidad. Hablamos del que será —perdón, es— el cohete más potente en servicio, capaz de situar en órbita baja 63,8 toneladas (LEO) o 26,7 toneladas en órbita de transferencia geoestacionaria. O bien 16,8 toneladas en una trayectoria de escape interplanetario. Por si alguien se pierde con estas cifras, hasta este momento el lanzador más potente era el Delta IV Heavy en su versión mejorada, que puede colocar cerca de 29 toneladas en órbita baja. El resto de vectores pesados se mueve en el rango de las 25 toneladas. Es decir, el Falcon Heavy doblará de golpe la capacidad de la especie humana para lanzar objetos al espacio, que no es poca cosa.

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El primer Falcon Heavy en el hangar HIF (Horizontal Integration Facility) de la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy (SpaceX).

Sí, es cierto que la masa al lanzamiento del transbordador espacial era mucho mayor que la del Falcon Heavy (no así su capacidad de carga útil) y que dentro de dos años debe debutar el cohete SLS de la NASA en su versión Block 1, capaz de poner un mínimo de 70 toneladas en LEO. Pero el shuttle es un recuerdo del pasado y el SLS, por muy avanzado que esté, todavía no es una realidad. El Falcon Heavy es hoy por hoy el rey de los lanzadores espaciales. Tras inspeccionar a la bestia, lo primero que llama la atención es que el diseño final se parece mucho a las imágenes virtuales que hemos podido contemplar en el pasado. Eso sí, hay algunos cambios.

Otra vista del Falcon Heavy (SpaceX).
Otra vista del Falcon Heavy (SpaceX).

La estructura que une las tres primeras etapas por la parte superior es similar a la publicitada por SpaceX, pero ahora se ha podido ver la unión por la parte inferior por primera vez. Curiosamente, las rejillas de control de los bloques laterales son de titanio, mientras que las de la etapa central son de aluminio, justo lo contrario de lo que cabría esperar. No obstante, las rejillas de titanio son más grandes que las usadas normalmente. O sea, las nuevas características aerodinámicas de las etapas laterales hacen que su control sea más complejo pese a que la etapa central alcanzará mayor altura y velocidad.

Los 27 motores del gigante (SpaceX).
Los 27 motores del gigante (SpaceX).

Recordemos que para el vuelo inaugural del Falcon Heavy —Demo Flight— se emplearán como bloques propulsores laterales dos etapas ya han volado previamente, denominadas B1023 y B1025 (usadas para lanzar el año pasado los satélites Thaicomm 8 y Dragon SpX-9, respectivamente). El bloque central B1033 es sin embargo nuevo, más que nada por que ha sido necesario realizar importantes modificaciones a esta etapa para soportar las cargas laterales de los aceleradores. Tras su despegue desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy las dos etapas laterales se separarán y regresarán a tierra, aterrizando en las dos plataformas LZ-1 de la Base de Cabo Cañaveral, mientras que la etapa central aterrizará en la barcaza automática ASDS Of Course I Still Love You situada frente a las costas de Florida.

Características del Falcon Heavy comparadas con otros lanzadores (SpaceX).
Características del Falcon Heavy comparadas con otros lanzadores (SpaceX).

Con 27 Merlin 1D en la primera etapa, el Falcon Heavy es con diferencia el cohete con más motores, aunque no llega a los 30 motores NK-15 que llevaba el malogrado cohete lunar soviético N1. La secuencia de ignición será muy complicada y, de hecho, Musk ya ha dicho que los motores no se encenderán al mismo tiempo para evitar que el cohete resulte dañado. Aunque Elon Musk ha declarado que en la próxima década pretende sustituir al Falcon 9 y al Falcon Heavy por el cohete BFR —el Saturno V de SpaceX—, la razón de ser del Falcon Heavy es el poder lanzar satélites geoestacionarios pesados —de hasta ocho toneladas— sin necesidad de sacrificar la recuperación de la primera etapa del Falcon 9, así que para SpaceX este vector tiene una importancia comercial considerable. También debe convertirse en el segundo lanzador que opera la empresa además del Falcon 9 y, además, será el encargado de hacer realidad los planes de turismo lunar anunciados por Elon Musk.

La primera etapa en la rampa LZ-1 después del aterrizaje vista por Digital Globe (DigitalGlobe).
La dos plataformas LZ-1 de Cabo Cañaveral con la primera etapa del Falcon 9 de la misión SpX-13 vista por el satélite GeoEye. Los dos bloques laterales del Falcon Heavy aterrizarán en estas rampas (DigitalGlobe).

SpaceX lleva 17 Falcon 9 lanzados este año y todavía debe lanzar uno más antes del día 31, todo un récord. La empresa ha tenido tanto éxito recuperando etapas que ha decidido desechar la primera etapa de la próxima misión. Efectivamente, SpaceX ya tiene bastantes etapas Block 3 y 4 y no es una prioridad recuperar todas las de tipo Block 3, las más antiguas, debido a que a principios de año tiene que debutar el Falcon 9 Block 5, con una primera etapa que podrá ser reutilizada hasta diez veces sin necesidad de operaciones de mantenimiento complejas (o lo que es lo mismo, será capaz de realizar más lanzamientos con una visita al taller).

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Los lanzadores pasados, presentes y futuros de SpaceX: Falcon 1, Falcon 9, Falcon Heavy y BFR (SpaceX).
Tesla Roadster. El color será rojo marciano, por supuesto (SpaceX).
El Tesla Roadster será la carga útil del Falcon Heavy (SpaceX).

Ahora SpaceX debe probar los motores del Falcon Heavy en un encendido en la rampa 39A, una prueba que tendrá lugar a principios de enero. El lanzamiento será poco después. Pero incluso si el Falcon Heavy explota durante el despegue en la rampa 39A SpaceX podrá seguir lanzando Falcon 9 desde la cercana rampa SLC-40, recientemente reparada. Y es que para esta primera misión hay muchas posibilidades de que algo salga mal, de ahí que la carga útil sea muy peculiar: el Tesla Roadster de Musk, que será lanzado en una trayectoria de escape interplanetaria (una órbita de transferencia de Hohmann) que, supuestamente, tendrá su afelio situado en la órbita de Marte (aunque no pasará cerca del planeta rojo). Originalmente el primer vuelo del Falcon Heavy estaba previsto para 2013, pero no ha sido nada fácil llegar hasta aquí. Al fin la bestia está lista para levantar el vuelo.

Actualización 22/12: ya podemos ver el Roadster preparado para el lanzamiento.

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119 Comentarios

    1. Sólo tienes que pasar el vídeo del lanzamiento completo al revés…

      Verás despegar el core desde la barcaza, los boosters desde el suelo, y se unirán en vuelo!

  1. Aunque el «monstruo» reviente en la rampa será todo un éxito simplemente por el «concepto» juntas 3 cohetes «baratos» para hacer uno «grande y caro» y encima los recuperas y rehutilizas. Simplificas la fabricación con un sólo modelo que te sirve para 2 tipos diferentes de cohetes. Aunque reventasen los 2 o 3 primeros lanzamientos (siendo muy pesimista) a medio-largo plazo será un exito seguro!!! Todas las demás compañias se pueden poner las pilas si no se comerá el mercado.

    1. Pues si, coincido que pase lo que pase a la larga sera en éxito. Y desde que vi el diseño del cohete, no dejo de pensarlo, que si es exitoso y se les da bien lo de controlar los 27 motores de las 3 etapas, no veo por qué mas adelante no puedan añadir más, imaginen un «Falcon Super-Heavy» formado por 3 o incluso, 4 etapas alrededor del core central, (al estilo del Soyuz) seria la super bestia !!! tal vez no lo tengan en cuenta pues en el futuro tienen al BFR, pero esto seria una alternativa a corto plazo para tener un lanzador aún mas potente.

  2. Según he escuchado en cierto podcast canario, el Tesla que lanzará el FH tendrá el chasis y la carrocería reforzados con chucknorrio para llegar de una pieza a Marte… A ver si Daniel nos puede dar mas detalles al respecto. XD

  3. Me estoy acordando del profesor Tornasol, el personaje de Tintín, cuando están metidos todos en el cohete lunar y dice «O el cohete se eleva cuando toque este botón, o saltamos en pedazos».

    Voy a tener a mano las palomitas…

  4. En el vídeo se ve que la etapa central, ya en órbita, da la vuelta y acelera de nuevo. ¿Es realmente así? Porque frenarlo y acelerarlo en sentido opuesto me parece un absurdo gasto de combustible…

    1. no tan absurdo como destruir la primera etapa… la cuál es muuuucho más cara que el combustible.

      por otro lado, el descenso de la primera etapa, no es desde la orbita… sino desde un vuelo sub-orbital.
      las primeras etapas nunca suelen alcanzar la velocidad orbital.

  5. Yo añadiria que todo indica que su capacidad estructural seguira limitada a 11,8 toneladas, igual quen el falcon 9 (si alguien tiene un dato de lo contrario que me lo indique) .
    Energeticamente sera superior, pero sigue sin jugar en la misma liga que el Proton o el Ariane 5, muchisimo menos en la del SLS.
    Tampoco lo necesita es un vector 100% orientado al mercado de GEO, y al interplanetario, pero creo que es un punto que conviene aclarar.

    1. SpaceX ha trabajado ya en un adaptador de carga reforzado para llevar más carga a órbita y que no esté limitado a las 11,8 toneladas del actual adaptador. No sé cuánto más podrá llevar, pero desde luego un buen pedazo más de carga va a poder mandar para arriba

    2. Avisales. pues SpaceX cree que el FH es «capaz de situar en órbita baja 63,8 toneladas (LEO) o 26,7 toneladas en órbita de transferencia geoestacionaria. O bien 16,8 toneladas en una trayectoria de escape interplanetario».

    3. Lo tuyo son ganas de provocar, jajaja, poco se han metido contigo.

      Ahora que hay fotos del coche ya podemos confirmar que no montan un nuevo adaptador para cargas mayores, al menos no en este lanzamiento. Si las etapas inferiores pueden o no llevar más carga es una incógnita.

  6. A mí lo que más me emociona es el Block V. Realmente va a revolucionar más de lo que ya han hecho las demás versiones y confío en que será capaz de bajar los precios al menos en 10 millones de dólares.
    15 Ton en órbita baja y 7 en GEO por 50 millones de dólares? Nadie dudará en tomarlo!!!

  7. Yo no daba un duro por el F9 despues de lo que les habia costado hacer funcionar el F1, que era infinitamente más sencillo. Esta vez les doy mi voto de confianza.

    Les va a salir redondo ^_^

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 20 diciembre, 2017
Categoría(s): ✓ Astronáutica • Cohetes • Comercial • SpaceX