El radiotelescopio ruso RATAN-600 y la supuesta señal alienígena

Por Daniel Marín, el 31 agosto, 2016. Categoría(s): Astronomía • Estrellas ✎ 53

(Ver la actualización al final del artículo)

Si la estrella de Tabby y el planeta Próxima b no fueran suficientes, la red bulle con rumores relacionados sobre una extraña señal de posible origen artificial descubierta por el radiotelescopio ruso RATAN-600. ¿Alienígenas llamando a la Tierra? No tan pronto forastero. Veamos qué sabemos realmente de este asunto.

La señal de la controversia detectada por el radiotelescopio ruso RATAN-600 en mayo de 2015 ().
La señal de la controversia detectada por el radiotelescopio ruso RATAN-600 en mayo de 2015 (seti.berkeley.edu).

La señal fue detectada nada más y nada menos que el 15 de mayo de 2015, pero no ha sido hasta ahora cuando ha saltado la noticia. El origen del descubrimiento fue el radiotelescopio RATAN-600 о РАТАН-600 (Радиоастрономический Телескоп Академии наук/Radoastronomícheski Teleskop Akademii Nauk, o sea ‘Telescopio Radioastronómico de la Academia de Ciencias’). El instrumento, dedicado principalmente a la observación del Sol en radio, se halla en la República de Karacháyevo-Cherkesia, en el Cáucaso ruso, y fue construido en los años 70.

RATAN-600 tiene un diseño muy original y no posee una antena parabólica principal como la mayoría de radiotelescopios, sino que es un reflector circular de 576 metros de diámetro —de ahí viene lo de ‘600’— que puede concentrar las ondas de radio de cuatro formas distintas. De este modo se consigue un instrumento con una resolución relativamente alta, pero con una sensibilidad inferior a la de una antena parabólica convencional del mismo tamaño.

Radiotelescopio RATAN-600 (seti.org).
Radiotelescopio RATAN-600 (seti.org).

La señal fue detectada por el equipo de Nikolái Bursov en una longitud de onda de 2,7 cm (11 GHz) con una intensidad muy alta (750 milijanskys) en la dirección del cielo aparentemente coincidente con la estrella HD 164595. Este astro, también conocido como HIP 88194, es una estrella de tipo solar (G2V) relativamente vieja que está situada a 94.2 años luz del sistema solar y posee al menos un planeta con la masa de Neptuno (16 masas terrestres). La señal no concuerda con ningún tipo de fenómeno natural que pueda emitir una estrella normal de la secuencia principal, luego está claro que debe ser un mensaje alienígena. Y además procedente de una civilización de tipo Kardashov I, es decir, aquella capaz de utilizar toda la energía de su planeta natal en su beneficio. Pero solo si el haz estaba dirigido a nosotros, porque si no es así estamos ante una civilización Kardashov tipo II, es decir, una que aprovecha casi toda la energía de su estrella. ¿O no?¿No vamos un poco rápido?¿No tienen la sensación de que quizás nos hemos saltado diez o veinte pasos del método científico?

No nos apresuremos y volvamos al punto de partida. Primero, incluso si suponemos que su origen no es humano, ¿estamos seguros de que esta señal procede de HD 164595? Los radiotelescopios son muy diferentes a los telescopios ópticos y se caracterizan por tener una resoluciones increíblemente variables, o muy altas o muy bajas. Para el RATAN-600, la zona del cielo más pequeña que puede resolver es una elipse de 2 minutos de arco por 20 segundos de arco. No es muy grande —para que nos hagamos una idea la Luna tiene un diámetro de 30 minutos de arco—, pero tampoco precisamente minúscula. Efectivamente, HD 164595 cae en esa elipse, pero huelga decir que en esa región hay muchas más estrellas —¡y galaxias!— de fondo. HD 164595 es simplemente la más brillante.

Segundo, la señal tuvo una intensidad de 750 milijanskys, que habíamos dicho que era una cifra muy elevada. ¿Lo es? Solo si procede de HD 164595. En realidad una intensidad de 750 milijanskys no es gran cosa en el espectro de radio. De hecho, los investigadores del RATAN-600 consideran que es una señal de procedencia astronómica porque es demasiado débil para ser una señal humana. El problema es que la observación se realizó con un receptor cuyo ancho de banda es enorme, de un 1 GHz, para los estándares de búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI).

Es posible que la señal original fuese más intensa —bien porque procedía de un quásar, bien porque procedía de un avión, un satélite o un horno microondas— y apareciese ‘diluida’ debido al gran ancho de banda del receptor. Una de las suposiciones de SETI es que si los alienígenas emiten una señal de radio lo harán en una frecuencia muy concreta —como la famosa línea del hidrógeno neutro en 21 cm— para evitar ser confundidos con el ruido procedentes de fuentes astronómicas normales, que emiten en muchas longitudes de onda al mismo tiempo. Otro punto a tener en cuenta es que parece ser que el equipo del RATAN-600 observó esta señal una sola ocasión de un total de 39 veces.

Fuentes de radio en el campo donde se detectó la señal (con una cruz, en el centro). La señal no se corresponde con ninguna (seti.berkeley.edu).
Fuentes de radio en el campo donde se detectó la señal (con una cruz, en el centro). La señal no se corresponde con ninguna (seti.berkeley.edu).

Pero puede que haya gente que piense que todo esto es discutir sobre el sexo de los ángeles. ¡Apuntemos algún otro radiotelescopio hacia esa maldita estrella y dejémonos de especulaciones! Bueno, pues ya lo han hecho. HD 164595 ha sido observada por el conjunto de radiotelesopios Allen (ATA) y el radiotelescopio de Green Bank hace un par de días, el 28 de agosto, y… (redoble de tambores)… no encontraron nada. Nada de nada, aunque siguen en ello. Las observaciones del ATA se llevan a cabo con un receptor con un ancho de banda mucho más estrecho que el del RATAN-600, así que cabe la posibilidad de que no hayan llegado a la frecuencia mágica en la que emiten los aliens de HD 164595. Por supuesto, están planeadas más observaciones de esta región del cielo usando otros instrumentos.

En cuanto al RATAN-600, el próximo 27 de septiembre los investigadores que han descubierto esta señal darán una charla en un congreso internacional, así que a lo mejor pronto sabremos algún detalle adicional. Mientras tanto, cuesta mucho creer que la señal del RATAN-600 sea un mensaje alienígena. Por ahora lo único que podemos decir es que estamos ante un fenómeno curioso, pero con muy pocas probabilidades de que se trate de algo realmente espectacular que nos haga exclamar Wow!

Actualización 31 de agosto: la agencia de noticias TASS publica que la señal recibida por el RATAN-600 era de origen humano. Aunque no se han dado detalles del análisis de datos, los propios encargados del RATAN-600 creen que la señal no era alienígena y aseguran que pronto publicarán una nota de prensa desmintiendo la posibilidad de que su origen sea una civilización extraterrestre.

Referencias:

  • https://seti.berkeley.edu/HD164595.pdf
  • http://www.seti.org/seti-institute/a-seti-signal


53 Comentarios

  1. Pues ya ves, me heleído lo que tu dices en el tu Blog y así estoy mejor informada, aunque realmente me gustaría que hubieran otros mundos y estén en este. Gracias por tu amable respuesta a mi pregunta….”Está en mi blog leelo” y eso hice Comandante.

  2. Apenas lei la noticia en un portal, me vine “corriendo” para el blog, Daniel nunca defrauda,je je.
    A propósito de SETI recomiendo el libro “Un silencio inquietante” de Paul Davies, que reflexiona con profundidad y seriedad sobre estas cinco décadas de silencio de radio que llevamos, me parece que con este tema todavia estamos en pañales.
    Aprovecho para agradecer a Daniel Marin (el hombre con fuente de energia desconocida) , por tantos años de divulgación y tambien a tantos comentaristas que enriquecen el blog, soy apasionado lector aunque no suelo comentar.
    Saludos desde Argentina.

  3. Un astronomo dice que la señal se debe a dos cometas que en esa fecha no estaban descritos y cruzaron delante de la estrella, y que es probable que su envoltura de Hidrógeno ionizado , haya producido la linea de 21 Cmt uno de ellos o ambos a la vez, . Se espera este próximo año comprobar el evento ya que cruzaran nuevamente por la zona.

  4. Parece que muchos respiran aliviados. Demasiados “ortodoxos” se retuercen al leer la palabra “alienígena”; se le da poco crédito a quien se desvíe del camino borreguil. Los grandes descubrimientos cómo el posible rastro de vida en un meteorito marciano, las esferas huecas de titanio halladas en la estratosfera, conteniendo material orgánico, incluso el resultado positivo en los años 70 en los experimentos que buscaban trazas biológicas en Marte, quedan olvidados para siempre. Lo correcto es afirmar que somos los únicos en el Universo.

  5. Que lastima!! Que lastima que no sea extraterrestre, esta claro que prefiero la verdad a creer algo que no es, pero como quisera que sucediera algo asi Y A LO CONTACT (de Carl)!!

  6. Me ha encantado la forma en que ha mencionado La Voz de Galicia que la señal, al fin y al cabo, era terrestre. No por nada, sino por la imagen que la acompaña: la sonda china a Marte. No deja de ser curioso que sea exactamente la imagen que iba con la entrada inmediatamente anterior a esta, ¿no?

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Por Daniel Marín, publicado el 31 agosto, 2016
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