Curiosity, cómo hemos cambiado

Desde que fue concebido, el MSL (Mars Science Laboratory) Curiosity ha sufrido múltiples cambios en su diseño. Esta sonda nació desde un principio como un ambicioso proyecto para investigar la superficie marciana con una precisión sin precedentes. Pero la NASA tenía un problema, y es que el sistema utilizado por los MERs (Mars Exploration Rovers) Spirit y Opportunity -combinando paracaídas, airbags y retrocohetes- era incapaz de poner más de 70 kg en la superficie del planeta rojo. Sin embargo, MSL debía ser un rover de más de 500 kg (la masa final es de casi una tonelada). Los primeros diseños del MSL imaginaban un rover con una forma muy parecida a la del Sojourner, pero de mucho mayor tamaño. Por entonces aún no estaba claro si se optaría finalmente por el uso de energía nuclear (RTG) para alimentar al vehículo.

 

Concepto inicial del MSL de antes de 2002, muy distinto al diseño final (NASA).

Otro diseño del MSL junto a los MERs y Sojouner (NASA).

Ya en 2002 se impuso como favorita la técnica de aterrizaje Sky Crane, en la que una etapa de descenso frenaría la velocidad de caída y depositaría al rover en el suelo usando varios cables de sujeción. Al servir las ruedas del rover como tren de aterrizaje, se lograba así aumentar la carga útil de la misión y, lo más importante, se consiguió aumentar el número de regiones de aterrizaje potenciales. Efectivamente, el sistema de aterrizaje de los MERs o de Phoenix sólo permitía acceder a las regiones más bajas del planeta, mientras que Sky Crane prometía poner un rover en zonas de más de dos kilómetros de altura. Además, la elección de Sky Crane favoreció un conjunto de ruedas más grandes.

Ya en 2002 el diseño del rover estaba casi decidido, aunque la antena UHF se había situado en la parte superior del mástil de instrumentos y la antena de alta ganancia tenía una forma de parábola convencional. Por entonces, el vehículo tenía dos brazos robot, uno con instrumentos y otro para recoger muestras.

 
Diseño del rover MSL en 2002 (NASA).

Para 2004 el mástil central con instrumentos se había trasladado al centro del vehículo, pero mantenía los dos brazos robot y la parábola. En aquellos momentos, MSL debía ser el último eslabón de una serie de misiones en la primera década del siglo XXI que nos desvelarían todos los secretos de Marte.

Diseño de MSL en 2004 (con y sin RTG) (NASA).
El Sky Crane en 2004 (NASA).

Plan de exploración marciano tal y como estaba planeado en 2004 (NASA).

En 2006 ya se había decidido usar un único brazo robot y el mástil se había trasladado otra vez a la zona frontal. En 2007 la forma del rover era prácticamente la definitiva, normal si tenemos en cuenta que debía haber sido lanzado en 2009, aunque el mástil de instrumentos estaba a la derecha y no a la izquierda.

Diseño de MSL de 2006 (sin el RTG) (NASA).
El diseño final de Curiosity con una antena de alta ganancia tradicional (NASA).



Configuración de Curiosity en 2007 (NASA).
Diseño final del MSL Curiosity (NASA).

Curiosity será el vehículo más grande y complejo que jamás haya explorado la superficie del planeta rojo. Como vemos, construir semejante maravilla de la ingeniería no ha sido fácil. Por suerte, ahora que surca el espacio, todo eso queda ya atrás, pero deberemos esperar al próximo agosto para que nos demuestre su valía. Estamos seguros de que no nos defraudará.



17 Comentarios

  1. No tiene que ver con la entrada, pero esta noche he visto en la BBC2 un reportaje muy bueno titulado «How to build a satellite», que cuenta la fabricación del satélite Astra 1N desde el principio hasta su lanzamiento con el Ariane5 en agosto de este año.

    El nivel de información y de precisión técnica era asombroso para ser un documental de televisión, yo me he enterado de cosas que ignoraba, como que las antenas de emisión están diseñadas para en el flujo se maximice sobre el area de los posibles clientes, adaptándose al contorno continental (en este caso de Europa occidental) y evitando concentrar la señal en zonas marítimas. O también el sistema por el que se disipa el calor y se mantiene un rango de temperaturas para que la electrónica no se estropee.

    Lo mejor es que se puede volver a ver en la web:
    http://www.bbc.co.uk/programmes/b017wy06
    merece la pena.

  2. Que pena que cancelasen el programa Constellation, y que no haya en la atualidad una carrera por conquistar marte como lo fue con la luna. Seguro que alguien llegaria a marte en 10 años como mucho, al igual que paso con gagarin en 1961 y Apolo XI en 1969…

  3. Esperemos que el sistema Skycrane funcione perfectamente y no ocurra ningun fallo debido a un error de diseño parecido a lo que esta pasando con la Fobos-Grunt.

    ¿Se sabe si este sistema se ha probado antes?

  4. Recuerdo la primera vez que me entere del Mars Science Laboratory, era el 2005, y estaba leyendo un articulo sobre la posible fecha de lanzamiento de la Mars Sample Return en 2016 (uhh que tiempos aquellos) y decia que la NASA no propondria semejante mision, si no hasta que le dieran camino libre al «laboratorio cientifico marciano». Y pensar que teniamos que esperar 6 años para verlo volar, como se nos hicieron tan largos estos años, sobre todo estos ultimos 2 en los que no creiamos el retraso (bueno, por lo menos yo). Ahora a esperar el 6 de agosto para tenernos al filo del asiento esos 7 ultimos minutos de decenso que van a ser geniales. Como decia alguien por aqui «la NASA nos tiene «mal acostumbrados» a ver aterrizajes exitosos (espero que lo haya dicho en broma), y de seguro no nos defraudara, y disfrutaremos de ella mucho años mas, incluso mas haya de los 2 proyectados. Ahora a esperar la siguiente mision: MAVEN, que solo le quedan 2 años para el lanzamiento.

    Daniel Camacho

    PD 1. Sabes que paso con el Mars Telsat Orbiter? tiene como legado al Mars Trace Gas Orbiter?

    PD 2. El ExoMars Rover tambien utilizara el sky crane verdad?

  5. Es bueno ver como un proyecto tan complejo y caro va tomando forma a lo largo de los años. Teniendo en cuenta que la mayoría de las propuestas terminan en nada o se retrasan años y años. Esperemos que ahora se centren seriamente en el Mars sample return.

  6. Es el momento de congratularnos del éxito del lanzamiento, pero hay que tener en cuenta que la crisis está pegando también muy fuerte en USA y no hay nada planificado más allá de la Maven. Este artículo es bastante elocuente
    http://spaceflightnow.com/atlas/av028/111124future/ Llama especialmente la atención el aviso de que si no se sigue desarrollando el programa espacial, sencillamente se perderá el know-how adquirido hasta ahora. Esta película me suena.

    Pere.

  7. A anónimo

    No creo que el hombre llegue a Marte antes de 40 años; con los sistemas de propulsión actuales
    el viaje dura 6 meses de ida (trayectoria de Hohmann normal ), estancia en Marte con espera de mas de otro año para el regreso y vuelta. Ni el Constelation ni nadie..El CURIOSITY ha salido hacia Marte impulsado por un RL-10 similar al que lanzaba los Surveyor,el Proton es un cohete de UDMH/N2O4 de impulso específico modesto y el J-2 de los Saturno va a resuciitar.
    Para ir a Marte se necesita otra propulsión.
    Los éxitos actuales en exploración robótica se deben a la microelectrónica/informática, los cohetes vienen de lejos…

  8. Me apasiona la aventura espacial, pero más apasionante resulta comprobar cómo, a pesar de estar en «horas bajas», agencias espaciales como la NASA siguen sacando artefactos del valor de Curiosity. Y hablando de «curiosidad», con tu permiso Daniel, si alguien desea ver su paso fugaz hacia Marte, observad este lapso de 5 tomas… ese puntito entre las estrellas es tenue, pero le deseo toda la suerte del mundo… http://www.slas.us/gallery2/main.php?g2_itemId=4776

  9. Mi humilde opinión es que no vale la pena sacrificar vidas humanas en un viaje tripulado a Marte, con la evolución técnologica de robots y nanorobots, será más eficiente y mucho más barato, una vez que estos
    creen las condiciones adecuadas para establecerse allí y con la tecnología de propulsión que acelere el viaje mucho más que ahora entonces podremos ponernos románticos….

  10. Ahora tenemos un respiro

    No me quiero ni imaginar lo mal que lo vamos a pasar el 6 de agosto, con los nervios de punta

    Mi mujer ya sabe que ese dia no estoy para nadie. El dia del aterrizaje tendre encendido la CNN, NASA TV, Daniel Marin (ojala que tambien sondas espaciales)y un largo etc…

    En que poco tiempo se puede jugar una inversion de tanto tiempo y tanto dinero

    y sobre todo en este caso que segun mi opinion es un procedimiento complicado donde el sistema de cohetes hasta se le puede caer encima

    nada que ver con juno, aunque huygens fue mas complicado

    ferores gracias por el enlace realmente ha sido curioso ver la curiosity volar por el espacio

  11. ¿Has visto, José Manuel? De nada, hombre!!!

    Digo lo mismo que tú: ya el 5 de agosto estaré cardiaco… esperando que pocas horas después el sky crane haga bien su trabajo (y algún manazas no haya realizado sus cálculos de ditancias en millas, sino en km. tal y como parece sucedió en otra misión polar fallida de la Nasa).

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 27 noviembre, 2011
Categoría(s): ✓ Astronáutica • Curiosity • Marte • MSL • NASA • sondasesp