El panorama espacial en 2015

2015 ha roto con la tendencia al alza de los últimos años en cuanto a lanzamientos orbitales, ya que se han efectuado 87 misiones espaciales, una cifra menor a los 92 lanzamientos del año pasado. Rusia, como es habitual, sigue siendo el líder en el número de misiones, con un total de 29 (un 33%, una disminución considerable frente a los 38 lanzamientos de 2014). El lanzador Soyuz ha sido el cohete con mayor número de misiones orbitales, con un total de 17 (frente a 22 el año pasado).

Lanzamientos espaciales en 2015 por países. Se incluyen como lanzamientos rusos los del Soyuz desde la Guayana Francesa y los de cohetes Zenit.
Lanzamientos espaciales en 2015 por países. Se incluyen como lanzamientos rusos los del Soyuz desde la Guayana Francesa y los de cohetes Zenit.

Tampoco hay novedades en cuanto a los fracasos. Rusia también lidera esta triste clasificación con tres lanzamientos fallidos. En 2015 se perdió el satélite mexicano Centenario por culpa de un mal funcionamiento de la tercera etapa de un cohete Protón. También se perdió la nave de carga Progress M-27M con rumbo a la ISS y el satélite Kanopus-ST, en ambos casos por culpa de una separación incorrecta con la etapa superior. Le pisa los talones Estados Unidos con dos fallos, un Falcon 9 con la nave de carga Dragon SpX-7 y un vector Super-Strypi. Otro año más Rusia ha sido el único país del planeta que ha efectuado vuelos tripulados: las misiones Soyuz TMA-16M, TMA-17M, TMA-18M y TMA-19M. Si contamos a los cosmonautas que viajaron a la órbita en 2015, ya son 543 personas las que han estado en el espacio desde 1961.

Lanzamientos espaciales de los últimos años.
Lanzamientos espaciales de los últimos años.
Lanzamientos orbitales por países y lanzadores en 2015.
Lanzamientos orbitales por países y lanzadores en 2015.

Estados Unidos

Sin lugar a dudas, 2015 ha estado dominado por los éxitos de las sondas espaciales New Horizons en Plutón y Dawn en Ceres. Por primera vez hemos podido ver imágenes de los dos mayores planetas enanos del sistema solar. Contra todo pronóstico, ahora sabemos que hay montañas de hielo de agua y glaciares de nitrógeno en el cinturón de Kuiper. También sabemos que Ceres tiene varios grupos de manchas blancas, probablemente formadas por depósitos de sales. Estos tremendos éxitos compensan el que la NASA haya lanzado pocos satélites científicos este año (una excepción es el DSCOVR).

La atmósfera y la superficie de Plutón vistas por la New Horizons el 14 de julio de 2015 (NASA).
La atmósfera y la superficie de Plutón vistas por la New Horizons el 14 de julio de 2015 (NASA).
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Las montañas de hielo de agua (arriba) y los glaciares de nitrógeno de la Sputnik Planum (NASA).
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Imagen del cráter Occator de Ceres tomada a 1470 km de altura con una resolución de 140 metros por píxel. Las fechas de las imágenes del mosaico no se han publicado (NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

La agencia espacial mantiene operativas varias sondas a lo largo y ancho del sistema solar, incluyendo los rovers marcianos Curiosity y Opportunity, la LRO en la Luna, las sondas marcianas MRO, MAVEN y Odyssey, así como la sonda Cassini en Saturno. Precisamente, la MRO ha confirmado la presencia de agua líquida en la superficie de Marte y los datos de la Cassini han permitido averiguar que Encélado posee un océano global interno. Por otro lado, este año vio el fin de la sonda MESSENGER en Mercurio. 2015 también será recordado por la aprobación de la esperada sonda a Europa y por la reanudación en la producción de plutonio-238.

Dunas en el cráter Gale vistas por Curiosity (NASA).
Dunas en el cráter Gale vistas por Curiosity (NASA).

El año ha estado marcado por el éxito de Blue Origin y SpaceX a la hora de recuperar una etapa de un cohete tras un lanzamiento. Blue Origin recuperó su cohete suborbital New Shepard al segundo intento, mientras que SpaceX al fin logró hacer aterrizar la primera etapa de un Falcon 9 después de varios intentos fallidos. Los medios se han hecho eco de los éxitos de ambas empresas y del gracioso pique entre los dos multimillonarios propietarios de cada compañía -Elon Musk y Jeff Bezos- sobre quién había logrado la mayor hazaña. Como resultado muchos se han hecho un lío y todavía hoy se puede leer que el logro de Blue Origin es menos importante que el de SpaceX porque se trataba de una trayectoria suborbital, lo que es un error (ambas trayectorias eran suborbitales, pero la primera fase del Falcon 9 tuvo que efectuar maniobras de mayor Delta-V que el pequeño Blue Shepard). Este éxito de SpaceX ha servido de contrapeso a la pérdida de la Dragon SpX-7, el primer accidente serio de la compañía de Musk.

Aterrizaje de la etapa (SpaceX).
Primer aterrizaje exitoso de la primera etapa de un Falcon 9 (SpaceX).

En cualquier caso, Blue Origin no es a día de hoy rival de SpaceX, sino de Virgin Galactic, ya que ambas empresas compiten por hacerse con el otrora fulgurante mercado del turismo suborbital. Precisamente, el verdadero rival de SpaceX, la empresa ULA, presentó este año su respuesta a la empresa de Elon Musk: el lanzador Vulcan, que usará motores BE-4 de Blue Origin a base de metano y oxígeno líquido, eliminando así la actual dependencia de los motores RD-180 rusos empleados en el Atlas V. El otro rival de SpaceX, Orbital ATK, usó este año un cohete Atlas V de ULA para lanzar una nave de carga Cygnus a la ISS.

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El futuro cohete Vulcan (ULA).
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La nave Cygnus OA-4 antes de ser capturada por el brazo robot de la ISS (NASA).

Los preparativos para las primeras misiones tripuladas de naves privadas a la ISS ha continuado en 2015, con la primera prueba del sistema de escape de la Dragon V2 y avances en el diseño y construcción de la CST-100 de Boeing, que este año ha sido bautizada como Starliner. Por último, el cohete SLS de la NASA continúa adelante, aunque con un cambio de aspecto llamativo. La nave Orión también ha sufrido un cambio de look, aunque se sigue sin saber cuándo tendrá lugar la primera misión tripulada de este vehículo.

El nuevo y molón esquema de color del SLS (NASA).
El nuevo esquema de color del SLS (NASA).
El nuevo aspecto plateado del escudo térmico de la cápsula Orión (NASA/ESA).
El nuevo aspecto plateado del escudo térmico de la cápsula Orión (NASA/ESA).

Vídeo resumen de 2015 de la NASA:

Rusia

A pesar de las cifras arriba mencionadas, 2015 ha sido un mal año para Rusia. Los fallos durante el lanzamiento han afectado no solo al problemático Protón, sino también al fiable Soyuz-2-1A y al pequeño lanzador Soyuz-2-1V. Por otro lado, también han dejado de funcionar cuatro satélites en órbita, todos ellos construidos por distintas empresas aeroespaciales. No obstante, lo peor ha sido el efecto negativo de las sanciones internacionales a raíz de la crisis de Ucrania. Durante todo el año hemos visto noticias contradictorias sobre el futuro del programa espacial ruso, pero finalmente Rusia ha decidido continuar participando en la ISS hasta 2024 como el resto de sus socios, aunque tiene intención de crear una estación propia a partir de esa fecha con los módulos más modernos del segmento ruso.

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Estación espacial rusa de 2024 formada por los módulos Nauka, Prichal, NEM, una esclusa y un módulo inflable. Se aprecia una nave PTK-NP acoplada (RKK Energía).

La crisis en Ucrania ha traído como consecuencia la suspensión de los vuelos del cohete Dnepr y la práctica desaparición del cohete Zenit, un dato que se refleja en las estadísticas de lanzamientos. La difícil situación económica ha obligado a Roscosmos a recortar su presupuesto para la década 2016-2025 y en vez de 2000 mil millones de rublos se destinarán ahora 1400 millones, una reducción dramática que ha obligado a retrasar una vez más los ambiciosos planes de viajes tripulados lunares hasta finales de la década que viene y a cancelar el proyecto de superlanzador pesado. Otros proyectos afectados por la crisis que son los observatorios Gamma-400 y Milimetrón, así como algunas sondas lunares, que se paralizan hasta nueva orden. El telescopio ultravioleta Spektr-UV, que cuenta con colaboración española, se retrasa a 2021. El primer lanzamiento desde el nuevo cosmódromo de Vostochni también se ha retrasado hasta 2016, aunque lo cierto es que las obras del cosmódromo han avanzado mucho más rápidamente de lo que se esperaba.

La rampa del Soyuz de Vostochni y su torre de servicio (Spetstroy)
La rampa del Soyuz de Vostochni y su torre de servicio en octubre de 2015 (Spetsstroy)

Como aspectos positivos, Rusia carga sobre sus espaldas la poca agradecida tarea de mantener habitada la estación espacial internacional gracias a las cuatro misiones tripuladas de naves Soyuz y cinco lanzamientos de naves de carga Progress (a pesar de que la Progress M-27M no logró acoplarse con la estación). Precisamente, en 2015 se comenzó la primera misión de la ISS que va a permanecer casi un año en órbita con Scott Kelly y Mijaíl Kornienko.

Lanzamiento de la Soyuz TMA-19M (NASA).
Lanzamiento de la Soyuz TMA-19M (NASA).
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Scott Kelly (izquierda) y Mijaíl Kornienko comenzaron en 2015 su misión de larga duración en la ISS (NASA).

Además, Roscosmos ha logrado lanzar con éxito la primera nave Progress de nueva generación, la Progress MS-01, que cuenta con sistemas avanzados que se usarán en la nueva serie de naves tripuladas Soyuz-MS a partir del año que viene. La futura nave tripulada PTK-NP continúa sus andanzas a pesar de los recortes y pronto recibirá un nuevo nombre. Como colofón, en 2015 la agencia espacial Roscosmos ha sido sustituida por la corporación estatal ORKK Roscosmos, un cambio que esperemos sea positivo para el programa espacial del país. En el plano militar, hay que destacar el lanzamiento del primer satélite Tundra de alerta temprana

La nave de carga Progress MS-01 antes del acoplamiento con la ISS (NASA).
La nave de carga Progress MS-01 antes del acoplamiento con la ISS (NASA).

China

En 2015 China ha puesto en servicio dos cohetes nuevos de reducidas dimensiones, el CZ-11 y el CZ-6. La puesta en servicio del pequeño CZ-6 es importante porque se trata del primer ejemplar de la nueva familia de cohetes que incluye a los CZ-5 y CZ-7 que despegarán desde el futuro centro de lanzamiento de Hainán a partir del año que viene. También ha puesto en servicio la etapa superior YZ-1 y ha lanzado el observatorio de materia oscura DAMPE. Este año hemos visto los planes de la sonda marciana que debe mandar a partir de 2020.

Primer lanzamiento del Larga Marcha CZ-6 (Xinhua).
Primer lanzamiento del Larga Marcha CZ-6 (Xinhua).

Europa

El viejo continente ha reforzado en 2015 la constelación de satélites de posicionamiento Galileo con tres lanzamientos y ha puesto en órbita la misión LISA Pathfinder que servirá para demostrar si es posible construir un observatorio espacial de ondas gravitatorias. Este año también se lanzó el vehículo experimental italiano IXV y se ha concretado el diseño del futuro cohete Ariane 6. Mientras, la sonda Rosetta ha seguido mandando datos del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko durante su paso por el perihelio y la pequeña Philae ha resucitado, aunque no se ha podido establecer un contacto permanente.

LISA Pathfinder en 2011 durante las pruebas de vacío (ESA).
LISA Pathfinder (ESA).
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Imagen del cometa 67P tomada por OSIRIS el 12 de diciembre de 2015 a 103 km de distancia con una resolución de 1,87 m/píxel (ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA).

Vídeo resumen de 2015 de la ESA:

Japón e India

Contra todo pronóstico, la sonda japonesa Akatsuki logró en 2015 situarse en órbita alrededor de Venus cinco años después del primer intento, que resultó fallido por culpa del motor principal. Japón también lanzó la quinta nave de carga HTV5. Por su parte, India lanzó su primer observatorio espacial, el AstroSat, y la sonda Mangalyaan sigue transmitiendo datos desde la órbita de Marte.

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Imagen de Venus tomada por la cámara ultravioleta (UVI) de Akatsuki el 7 de diciembre de 2015 a 72 000 km de distancia (JAXA).

 



19 Comentarios

  1. Buen resumen 🙂 pero olvidas que la ESA sigue orbitando Marte… ya que haces una recopilación de todas las sondas operativas no nos dejemos a la Mars Express! 🙂

  2. Buenos días.
    Gracias, Daniel, por esta última entrada del 2015 en Eureka (Naukas), bueno… ¡¡igual hay una sorpresa de última hora!!. Aunque no sea importante, por favor, me gustaría saber el número de entradas que has publicado este año en este «nuestro» blog. No hay prisas.
    Desearte, desearos, todo lo mejor para el inminente 2016.
    ¡¡Cuántas sorpresas nos quedan aún por descubrir!!.

  3. Excelente balance de un año lleno de grandes sorpresas en la exploración espacial. Gracias, Daniel, por tu valiosísima labor divulgativa y feliz Año Nuevo!!

  4. En 2016 USA puede superar a Rusia en número de lanzamientos.

    La clave está en que no vuelvan a fallar el Falcon 9 ni el Antares.

    Por cierto, ¿cuando veremos por fin el Falcon Heavy y el Larga Marcha CZ-5? Que ganas de ver esos cohetes.

  5. Buenas.
    Soy un novato en esto y vengo a preguntar viendo los lanzamientos, ¿como es que rusia tiene mas lanzamientos que usa?¿no deberían de tener estos ultimos mas, teniendo mucha mayor capacidad economica?¿estan esperando nuevos lanzadores?

    1. Yo tampoco es que sepa mucho del tema pero los lanzadores rusos son muchos más baratos y los eeuusanos se pusieron a reducir presupuesto y se echaron para atrás y dijeron que lo hagan empresas privadas… pero eso suena a movimiento de dinero de unas manos a otras a través de los políticos que luego ya se llevarán algo a cambio.

      Aparte eso de mucho mayor capacidad económica es muy relativo, están endeudados hasta las cejas y Rusia como mucho muchísimo hasta las rodillas.

      Si tienes 200 pero debes 220 y el otro tiene 50 y debe 10 … obviamente el segundo tiene más que tu … no hace falta ser un genio para darse cuenta.

  6. Este post suele ser de los que más me gusta a lo largo del año… jaja.

    ¿no falta lo del Paz?

    ————————

    Hace al menos un año que Paz, el primer satélite español de observación, debería estar orbitando a 514 kilómetros de la Tierra, pero sigue almacenado en un hangar por las tensiones derivadas del conflicto entre Rusia y Ucrania. Tras varios retrasos, la puntilla la dio el pasado día 16 el jefe de la Fuerza de Misiles Estratégicos rusa, quien reveló un decreto secreto del presidente Vladimir Putin por el que se suspenden todos los lanzamientos del cohete Dnieper, lanzador del Paz.

    http://politica.elpais.com/politica/2015/12/28/actualidad/1451332766_088814.html

      1. No tengo ni idea, pero como igsnorante me atrevería a decir que el Dnieper era un lanzador bastante barato en comparación con las otras alternativas. jajaja.

  7. Cosa curiosa: se ha comentado bastante despectivamente del Protón y muy positivamente del Falcon 9, y ha tenido este año más fiabilidad el Protón que el Falcon 9. Hay mucho fan.

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 31 diciembre, 2015
Categoría(s): ✓ Astronáutica • China • ESA • India • Japón • Lanzamientos • Rusia