Transmisión detectada! Recibiendo programa 31 de Radio Skylab…

Volvemos a la carga con planetas extrasolares. En la primera parte charlamos sobre la historia del Telescopio Espacial Kepler y los exoplanetas que ha descubierto por millares. La segunda parte, más lúdica, charlamos sobre Planetas de ciencia ficción, con una selección de nuestros planetas extrasolares de fantasía favoritos. La tripulación de Radio Skylab está formada por Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro). Únete a nosotros para viajar por los confines del espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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Mañana día 6 de julio comienza en Gijón (Asturias) el Splashdown Festival 2017, un evento dedicado a las Ciencias del Espacio con un programa de lujo y un plantel de conferenciantes espectacular. Este año es la segunda edición del festival y estará dedicado, como no podría ser de otra forma, a los sesenta años de exploración espacial (por si hay algún despistado, el próximo octubre se cumplen seis décadas del lanzamiento del Sputnik y la inauguración de la Era Espacial).

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En definitiva, una magnífica oportunidad para ponerte al día en astronomía y astronáutica y conocer a muchas figuras relevantes en estos campos. ¡No te lo pierdas! De la nota de prensa:

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La sonda DART de la NASA sigue adelante y el 23 de junio pasó a la siguiente etapa de su desarrollo, denominada ‘fase de diseño preliminar’ (o Fase B en la jerga de la agencia). Durante esta fase se concretará el diseño de la sonda y se pulirán los detalles del proyecto que todavía quedan por perfilar. El futuro de DART (Double Asteroid Redirection Test) estaba en el aire después de que la agencia espacial europea (ESA) decidiese cancelar oficiosamente la misión hermana AIM (Asteroid Impact Mission). Recordemos que DART tiene previsto chocar contra el Didymos el 7 de octubre de 2022 para estudiar la viabilidad de la técnica del impacto cinético para desviar asteroides peligrosos para la Tierra. La sonda europea AIM debía haber presenciado el castañazo en primera fila y por eso las dos misiones formaban conjuntamente el proyecto AIDA (Asteroid Impact and Deflection Assessment mission).

Misión DART de la NASA (NASA/JHUAPL).
Misión DART de la NASA (NASA/JHUAPL).

Obviamente, no será la primera vez que un artefacto humano choque contra un cuerpo menor del sistema solar —no nos olvidemos de Deep Impact y el choque contra el cometa Tempel 1—, pero sí la primera que lo haga contra un asteroide cercano (NEA) con el fin de poner a prueba tecnologías que podrían servir para defender la Tierra en el futuro. El blanco no ha sido escogido al azar. Además de su cercanía, 65803 Didymos es un asteroide doble. El cuerpo principal, apodado Didymain, mide 780 metros de diámetro y ha sido estudiado extensivamente por instrumentos terrestres, pero lo interesante es que posee una luna de 160 metros que, en un alarde de originalidad, ha sido bautizada como… Didymoon —ba dum tss!—. Didymoon orbita el asteroide principal a 1,8 kilómetros de distancia con un periodo de 11,9 horas. De hecho, DART chocará contra Didymoon, no Didymain, lo que permitirá medir con precisión el efecto del golpe al observar la variación de las características orbitales del sistema. No en vano, la mayoría de asteroides peligrosos —peligrosos tanto por su tamaño como porque desconocemos su existencia— tienen unas dimensiones de entre 50 y 200 metros de diámetro.

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El 3 de julio de 2017 a las 12:14 UTC la cápsula Dragon CRS-11 (SpX-11 para la NASA) amerizó en el Pacífico frente a las costas de Baja California bajo sus tres paracaídas principales. De esta forma SpaceX lograba dos primicias por el precio de una: hacer regresar con éxito la primera cápsula Dragon reutilizada y llevar a cabo el primer amerizaje nocturno de la empresa. La cápsula llevaba en su interior unos 1860 kg de carga, principalmente resultados de experimentos científicos, equipos para reparar y basura.

La Dragon SpX-11/CRS-11 tras el amerizaje (SpaceX).
La Dragon SpX-11/CRS-11 tras el amerizaje (SpaceX).

Tras ser recogida por un barco de SpaceX, la Dragon desembarcará en el puerto de Long Beach (California), donde se retirarán los experimentos científicos de la NASA. El resto de la carga y basura se sacarán de la nave en las instalaciones de SpaceX en McGregor (Texas). La SpX-11 despegó el 3 de junio de 2017 a las 21:07 UTC mediante un Falcon 9 v1.2 con 2.708 kg de carga a bordo para la tripulación de la ISS. Fue capturada por el brazo robot Canadarm 2 el 5 de junio a las 13:52 y se acopló al módulo Harmony a las 16:10. Desde entonces ha permanecido unida a la estación, hasta las 06:41 UTC del 3 de julio, cuando se separó bajo las órdenes del astronauta Jack Fisher para comenzar su fase de regreso. La SpX-11 debía haberse acoplado originalmente el 3 de junio, justo cuando el satélite militar NROL 76 llevó a cabo su misterioso encuentro lejano con la estación. Todavía no está claro si la Dragon estaba involucrada de alguna forma en este incidente.

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China lanzó el 2 de julio de 2017 a las 11:23 UTC su segundo cohete Larga Marcha CZ-5 desde la rampa LP-101 del centro espacial de Wenchang (Hainán) en la misión Y2 con el satélite Shijian 18. Desgraciadamente el lanzamiento se saldó en fracaso debido a un problema con la etapa central criogénica. Probablemente uno de los dos motores YF-77 de esta etapa falló, por lo que el ordenador de abordo intentó compensar la falta de empuje prolongando el funcionamiento de la etapa un minuto y medio, aunque sin éxito. La segunda etapa se separó como estaba previsto y encendió sus dos motores, pero tras alcanzar un apogeo de 170 kilómetros terminó reentrando con la carga útil sobre el Pacífico al no poder compensar el fallo de la etapa central.

Lanzamiento del CZ-5 Y2 (CCTV).
Lanzamiento del CZ-5 Y2 (CCTV).

Este ha sido el 43º lanzamiento orbital de 2017 (el cuarto fallido) y el séptimo de China en lo que va de año. El fallo se produce poco después de que el pasado junio un cohete Larga Marcha CZ-3B no lograse situar el satélite Zhongxing 9A es su órbita prevista. Esta era la primera vez que el CZ-5 volaba en su versión ‘limpia’ de tres etapas sin la fase superior YZ-2. Ya en la primera misión de noviembre de CZ-5 este vector sufrió problemas con sus primeras etapas, aunque en esa ocasión la YZ-2 pudo compensar el fallo. Se trata de un duro varapalo para los planes espaciales chinos porque el CZ-5 es su lanzador más potente en servicio y será el encargado de poner en órbita los módulos de la futura estación espacial permanente a partir de 2019. En noviembre de este año estaba previsto que otro CZ-5 lanzase hacia la Luna la sonda Chang’e 5 para recogida de muestras lunares. Todavía es pronto para saber cómo afectará este fallo a esta misión, pero es de imaginar que habrá retrasos.

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El sistema solar no acaba en Neptuno. Más allá se encuentran miles de cuerpos helados agrupados en el cinturón de Kuiper, la —hipotética— nube de Oort y otras estructuras que todavía no están demasiado claras. Pero en principio ninguno de estos pequeños mundos se puede comparar con los ocho planetas interiores. ¿O no? Ya desde el siglo XIX los astrónomos imaginaron que podía haber un planeta de gran tamaño más allá de Neptuno en base a supuestas anomalías en su órbita. El hipotético mundo que perturbaba la órbita de Neptuno fue bautizado con el nombre de Planeta X por el astrónomo Percival Lowell. Tras décadas de búsqueda, en 1930 Clyde Tombaugh descubrió al fin un planeta observando desde el mismo observatorio del fallecido Lowell. Pero pronto se descubrió que Plutón, como sería bautizado este nuevo mundo, era demasiado pequeño para ser el ansiado Planeta X.

¿Existe un planeta 10 del tamaño de Marte en el exterior del cinturón de Kuiper? (Heather Roper/LPL).
¿Existe un planeta 10 del tamaño de Marte en el exterior del cinturón de Kuiper? (Heather Roper/LPL).

Muchos otros astrónomos continuaron con la búsqueda, aunque los cálculos cada vez más precisos de la masa de Neptuno redujeron progresivamente el tamaño del supuesto planeta. Finalmente, cuando la Voyager 2 pasó por Neptuno en 1989 y midió su masa con gran precisión se comprobó que no había discrepancia alguna en la órbita del planeta. Los astrónomos habían estado persiguiendo un fantasma durante más de un siglo. ¿Terminaba así la historia del Planeta X? No exactamente.

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La empresa Arianespace lanzó el 28 de junio de 2017 a las 21:15 UTC un cohete Ariane 5 ECA (número de serie L591) desde la rampa ELA-3 del centro espacial de Kourou (Guayana Francesa) en la misión VA238 (Vol Ariane 238) con los satélites HellasSat 3 (HS3-IS) y GSAT 17. Este ha sido el 42º lanzamiento orbital de 2017 (el 39º exitoso) y el cuarto de un vector Ariane 5 este año, además de ser la 80ª misión exitosa consecutiva de un Ariane 5 (la 94ª en general y la 63ª de un Ariane 5 ECA).

Lanzamiento de la VA238 (Arianespace).
Lanzamiento de la VA238 (Arianespace).

HS3-IS

El HellasSat 3 o Inmarsat S EAN (antes EuropaSat) es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 5.780 kg construido por Thales Alenia Space usando la plataforma Spacebus 4000C4. En realidad este vehículo es un ‘condosat’, es decir, un satélite compartido por dos operadores. La carga HellasSat 3 es la segunda Hellas Sat que viaja al espacio y ofrecerá servicios de telecomunicaciones y televisión DTH (direct-to-home) mediante transpondedores en banda Kay y Ku desde la posición 39º este para Europa y Oriente Medio a través de la empresa greco-chipriota Hellas Sat, miembro del grupo Arabsat. La carga Inmarsat S EAN (European Aviation Network) estará operada por la empresa británica Inmarsat y usará transpondedores en banda Ka y S. EAN, que cuenta con la participación de Deutsche Telekom, tiene como objetivo garantizar el acceso a Internet a los pasajeros de aerolíneas europeas. El servicio será gestionado por IAG (International Airlines Group).

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Encélado es uno de los objetivos más importantes del sistema solar desde el punto de vista astrobiológico gracias a su océano subterráneo global y sus fuentes hidrotermales. Pero lo realmente impresionante es que, gracias a los casi cien géiseres que salen del polo sur, teóricamente seremos capaces de analizar la composición de este océano sin necesidad de posarnos en la superficie. La sonda Cassini pronto dejará de funcionar cuando se ‘suicide’ el próximo septiembre, pero en cualquier caso nunca fue diseñada para analizar en detalle los chorros —no se conocían cuando se lanzó— y menos aún buscar vida en ellos. Sin duda, es necesario volver a Encélado.

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Sonda ELF para el estudio de Encélado. Se aprecia la órbita científica de 62 días y la trayectoria de los 8-10 sobrevuelos de la luna a través de los géiseres (NASA).

En 2019 la NASA decidirá si la próxima misión de tipo New Frontiers irá a Saturno, pero mientras tanto se siguen madurando diversas propuestas para explorar Encélado. Quizás la más llamativa sea ELF (Enceladus Life Finder), una sonda que, como su nombre nos deja claro, debe buscar vida en esta luna de Saturno. ELF fue propuesta hace un par de años para la siguiente misión de tipo Discovery de la agencia espacial estadounidense, pero no fue seleccionada, algo previsible debido a las dificultades de mantener una misión de este tipo por debajo del precio máximo de una sonda Discovery. Y, como el que la sigue la consigue, el equipo de ELF continúa promocionando su criatura esperando que se convierta en la siguiente misión New Frontiers (aunque de ser así también debería estudiar Titán).

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Hace dos años la empresa española PLD Space comenzó a realizar pruebas de motores de combustible líquido en sus instalaciones del aeropuerto de Teruel. Los inicios no fueron sencillos. En España no había ninguna experiencia con motores kerolox (queroseno y oxígeno líquido) y hubo que desarrollar toda la tecnología desde cero. Y no solo en España: en Europa este tipo de motores tampoco es que sea especialmente popular. Pero a base de “ensayar, probar y repetir”, como ellos mismos dicen, el progreso de PLD Space es más que evidente. Y para comprobarlo nada mejor que ver el siguiente vídeo que han preparado para el aniversario:

El motor de demostración del vídeo es un motor a escala real del que usará el cohete suborbital Arion 1. Como hemos comentado en otras entradas, este primer motor no se trata de un motor ‘de serie’, sino que es un modelo calorimétrico destinado a recabar datos de presión, temperatura y gasto másico de cara al desarrollo de un ejemplar de vuelo. Este motor a escala tiene un empuje de 32 kilonewtons a nivel del mar. Está mecanizado en una aleación de cobre y la geometría convergente-divergente está solo mecanizada en su interior, ya que este motor no tiene restricciones de peso y esto favorece la adquisición de señales.

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SpaceX ha superado su propio récord al lanzar dos Falcon 9 en dos días (en realidad 49 horas y media) y recuperar ambas primeras etapas. El 25 de junio de 2017 a las 20:24 UTC despegó un Falcon 9 v1.2 desde la rampa SLC-4E (Space Launch Complex 4E) de la Base Aérea de Vandenberg (California) con diez satélites Iridium NEXT en la misión F9-38 (Iridium NEXT 2). Este ha sido el 41º lanzamiento orbital de 2017 (el 38º exitoso) y el noveno de un Falcon 9 en 2017 (el segundo desde Vandenberg), además de ser el 37º lanzamiento de un Falcon 9 en total y el 17º de la versión v1.2. Este ha sido el primer cohete Falcon 9 que ha usado las nuevas rejillas de control aerodinámicas de titanio reutilizables que sustituyen a las de aluminio empleadas hasta el momento, más pequeñas. Estas rejillas permiten un mejor control bajo vientos intensos. Se cree que este lanzamiento ha sido el debut de la nueva versión Block IV de la segunda etapa.

Lanzamiento de la misión Iridium NEXT 2 (SpaceX).
Lanzamiento de la misión Iridium NEXT 2 (SpaceX).

La primera etapa B1036 aterrizó poco después en la barcaza ASDS “Just read the Instructions” situada en el océano Pacífico. Tras separarse de la segunda etapa unos 2 minutos y 29 segundos tras el despegue, la etapa realizó un encendido de frenado nominal con tres motores Merlin y un aterrizaje usando el motor central solamente. Esta misión ha tenido lugar apenas dos días después del despegue de otro Falcon 9 desde Florida con el satélite BulgariaSat 1, que reutilizó una etapa usada previamente y que aterrizó en la otra barcaza de la empresa, “Of Course I Still Love You”. El lanzamiento de los Iridium NEXT 2 tiene el mérito añadido de haberse efectuado en condiciones meteorológicas desfavorables, especialmente en la zona de la barcaza. El encendido de prueba de los nueve motores Merlin de la primera etapa tuvo lugar el 20 de junio.

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