La nueva nave espacial tripulada de la NASA, el CEV, está sufriendo sus primeros encontronazos con la realidad presupuestaria. El administrador de la agencia americana, Mike Griffin, se ha dado cuenta de que no tiene suficiente dinero para desarrollar el CEV, los nuevos cohetes y el programa lunar, todo a la vez que mantiene el transbordador espacial hasta el 2010 y sigue financiando la ISS. Así que ha recortar se ha dicho: lo más importante es que se cancela la versión de carga del CEV, que se suponía debería lanzar módulos de mantenimiento a la ISS. Asimismo se cancelan las diferentes versiones para la nave: el Block I debía ser una versión de pruebas para la órbita terrestre y el Block II una versión lunar. Ahora sólo habrá una versión. Segundo el CEV se hace más pequeño: el módulo de mando tendrá 5 m de diámetro, en vez de los 5,5 originales, ahorrando así peso y dinero. También, como ya hemos comentado en este blog, se elimina la combinación metano / oxígeno líquido (LOX) como combustible, prefiriéndose la más tradicional queroseno / LOX o incluso la de toda la vida: combustibles hipergólicos, como el Apolo o la Soyuz. De este modo nos ahorramos tiempo en diseñar nuevos motores y la pasta que ello conlleva. El cohete que debe lanzar al CEV, llamado provisionalmente CLV (Crew Launch Vehicle) también cambia: para la segunda fase ya no se usará un motor SSME modificado del transbordador, sino una variante de los motores J-2 de la segunda etapa del cohete Saturno V de la era Apolo. Este motor es infinitamente más sencillo y barato (paradojas de la vida) que el SSME, el motor cohete más complejo (y caro) de toda la historia. Para compensar su menor potencia, la primera etapa del cohete, basada en los cohetes de combustible sólido del transbordador, se hará más grande. Además, como el CEV será más ligero, no hay problema, aunque la paradoja es que el CEV podrá ahora ser lanzado por algún cohete convencional como el Delta IV o el Atlas 5. Quizás se pregunten por qué no cancela la NASA este cohete y utiliza los arriba mencionados, ahorrándose miles de millones de dólares. La razón es que dejaría sin trabajo a todos los que actualmente fabrican los cohetes de combustible sólido del trasbordador, su tanque externo y los motores principales, pues estas piezas serán modificadas para su uso en el CLV.

El problema que se le presenta a la NASA es qué hacer con la lanzadera. Teóricamente deberá seguir volando hasta el 2010, pero su mantenimiento significará la cancelación de numerosos programas científicos muy populares, como ya comentamos hace unos días. Es posible que Griffin decida suspender los vuelos del transbordador en una fecha más temprana para destinar el dinero de la lanzadera al CEV, pero entonces los EEUU podrían estar cuatro o cinco años sin mandar ningún hombre al espacio, hasta que el CEV esté listo. De todas formas, no sería la primera vez: ya pasó en el periodo comprendido entre 1975 y 1981. Todo depende de la próxima misión del transbordador en mayo próximo: la STS 121. Aún así sigue sin estar claro qué pasará con la ISS en un futuro: a Griffin le gustaría que los EEUU abandonasen el proyecto antes del 2015, es decir, que le regalasen la mitad de la estación a Rusia, para dedicarse al programa lunar. El problema es que, con los recortes presupuestarios, es muy posible que no haya ningún programa lunar en la próxima década, por lo que la ISS sería la única excusa para mantener el CEV vivo. Curioso dilema…

Curioso documental (falso, por supuesto) que nos narra la historia de un hipotético programa espacial americano: la NASSA. Antes hubiera dicho que era gracioso, pero ahora, tras el asunto de las caricaturas de cierto profeta del Islam que no se puede representar en imágenes, ya no lo tengo tan claro. Yo no digo nada, no vayan a declararme una fatwa de esas o algo peor. Si me preguntan, sólo diré que a mí me lo pasó un tal Luis…( gracias, 😉 )

Recordemos que la energía oscura constituye el 70% del Universo, siendo un 25% materia oscura y sólo un 5% materia normal como la que nos rodea. Es una forma de energía desconocida que provoca que la expansión del Universo se esté acelerando poco a poco, en vez de irse frenando por efecto de la gravedad. Pues bien, en un reciente artículo de dos físicos españoles se ofrece una alternativa para explicar esta aceleración extra que no necesita a la energía oscura. Parece prometedor, pero el problema, al igual que con otros modelos similares, es que requiere modificaciones de la Relatividad General que no son bien recibidas por los expertos. Tiempo al tiempo…

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El siempre problemático asunto del presupuesto de la NASA vuelve a estar de actualidad. El borrador actual da prioridad a mantener los últimos vuelos del transbordador a costa de cancelar y posponer misiones científicas, como el telescopio espacial James Webb. Sin embargo, lo que me da más pena es que la misión para buscar planetas SIM va a ser atrasada hasta bien entrada la próxima década y su sucesora, la ambiciosa Terrestrial Planet Finder, se pospone indefinidamente. Creo que es un grave error, pues por primera vez en la historia humana tenemos la tecnología para detectar planetas como la Tierra, algo impensable hace 20 años. Es una pena que estas misiones sean canceladas en favor del viejo transbordador espacial. Además, la misión a Europa, el satélite de Júpiter, también se anula. Recordemos que Europa es el lugar del Sistema Solar, después de Marte (y a parte de la Tierra, claro), con más probabilidades de encontrar vida. Una pena…

Una de las pegas que a traído Internet consigo son los “hoax” (literalmente, engaño, trampa): noticias falsas creadas por gente ociosa no se sabe con qué fin que se repiten en interminables cadenas de correos electrónicos sin cesar. Algunas de las últimas mentiras más curiosas se pueden ver aquí. A mí la que más me ha gustado recientemente es la del agua hirviendo en un microondas: este hoax nos dice que si metemos agua a calentar en un microondas y la llevamos hasta casi los 100º C, al sacarla, el agua puede entrar en ebullición de golpe salpicándonos y quemándonos, debido a que el calentamiento uniforme por microondas pone al agua del vaso en un equilibrio inestable que cualquier perturbación puede romper. Se trata de un hoax porque es un suceso que en teoría puede ocurrir, pero es altamente improbable y además puede suceder con cualquier otro sistema de calentamiento si somos cuidadosos. Otro hoax muy popular nos dice que no piquemos las luces a un conductor que las lleve apagadas por la noche, porque en realidad dicho coche va lleno de peligrosos delincuentes que te perseguirán y te darán una paliza como rito de iniciación de una oscura banda urbana. Lo más gracioso es que aquí, en Las Palmas, este hoax ha sido un éxito y la gente lo cree a pies juntillas. Todo el mundo conoce a un amigo, o amigo de amigo, que sabe de alguien que le pegaron una paliza, pero, claro, nadie lo ha visto en persona.

La Expedición 12 de la Estación Espacial Internacional (ISS) compuesta por William McArthur y Valeri Tokarev, puso manualmente en órbita durante su segundo paseo espacial el pasado viernes un satélite muy curioso. El SuitSat, como indica su nombre, es un satélite formado por un traje espacial ruso Orlan-M de la empresa Zvezdá reconvertido en satélite para radioaficionados. De paso los ingenieros rusos ganarán una experiencia incalculable en cuanto al desgaste del traje en las condiciones extremas del vacío espacial. Puesto que “Orlán” significa águila en ruso, ahora podemos decir que el “águila” vuela de verdad.

Hace años leí la Epopeya de Gilgamesh, la que es considerada como la primera novela de la humanidad. Al menos la primera que ha llegado hasta nosotros. Fue escrita en Súmer hace unos 4000 años. Pese a los abismos temporales y culturales que nos separan de su autor (o autores), la Epopeya sorprende por su fuerza vital: al fin y al cabo, nos recuerda que todos somos humanos y que al final de nuestro camino se encuentra la muerte, no importa lo mucho que luchemos por escapar de ella, como intentaba el héroe Gilgamesh. Sin duda una lectura obligada. También en la Epopeya aparece la primera referencia escrita a la constelación de Tauro:

Ishtar, tras abrir la boca,

Tomó la palabra

Y le habló

A su “padre” Anu:

“Crea para mí, oh “padre”, el Toro Celeste,

Para que yo mate a Gilgamesh,

E incendie

Su Morada.

Epopeya de Gilgamesh (traducción de J. Bottéro), Versión Ninivita, Tablilla VI, 93 95