El siempre problemático asunto del presupuesto de la NASA vuelve a estar de actualidad. El borrador actual da prioridad a mantener los últimos vuelos del transbordador a costa de cancelar y posponer misiones científicas, como el telescopio espacial James Webb. Sin embargo, lo que me da más pena es que la misión para buscar planetas SIM va a ser atrasada hasta bien entrada la próxima década y su sucesora, la ambiciosa Terrestrial Planet Finder, se pospone indefinidamente. Creo que es un grave error, pues por primera vez en la historia humana tenemos la tecnología para detectar planetas como la Tierra, algo impensable hace 20 años. Es una pena que estas misiones sean canceladas en favor del viejo transbordador espacial. Además, la misión a Europa, el satélite de Júpiter, también se anula. Recordemos que Europa es el lugar del Sistema Solar, después de Marte (y a parte de la Tierra, claro), con más probabilidades de encontrar vida. Una pena…

Una de las pegas que a traído Internet consigo son los “hoax” (literalmente, engaño, trampa): noticias falsas creadas por gente ociosa no se sabe con qué fin que se repiten en interminables cadenas de correos electrónicos sin cesar. Algunas de las últimas mentiras más curiosas se pueden ver aquí. A mí la que más me ha gustado recientemente es la del agua hirviendo en un microondas: este hoax nos dice que si metemos agua a calentar en un microondas y la llevamos hasta casi los 100º C, al sacarla, el agua puede entrar en ebullición de golpe salpicándonos y quemándonos, debido a que el calentamiento uniforme por microondas pone al agua del vaso en un equilibrio inestable que cualquier perturbación puede romper. Se trata de un hoax porque es un suceso que en teoría puede ocurrir, pero es altamente improbable y además puede suceder con cualquier otro sistema de calentamiento si somos cuidadosos. Otro hoax muy popular nos dice que no piquemos las luces a un conductor que las lleve apagadas por la noche, porque en realidad dicho coche va lleno de peligrosos delincuentes que te perseguirán y te darán una paliza como rito de iniciación de una oscura banda urbana. Lo más gracioso es que aquí, en Las Palmas, este hoax ha sido un éxito y la gente lo cree a pies juntillas. Todo el mundo conoce a un amigo, o amigo de amigo, que sabe de alguien que le pegaron una paliza, pero, claro, nadie lo ha visto en persona.

La Expedición 12 de la Estación Espacial Internacional (ISS) compuesta por William McArthur y Valeri Tokarev, puso manualmente en órbita durante su segundo paseo espacial el pasado viernes un satélite muy curioso. El SuitSat, como indica su nombre, es un satélite formado por un traje espacial ruso Orlan-M de la empresa Zvezdá reconvertido en satélite para radioaficionados. De paso los ingenieros rusos ganarán una experiencia incalculable en cuanto al desgaste del traje en las condiciones extremas del vacío espacial. Puesto que “Orlán” significa águila en ruso, ahora podemos decir que el “águila” vuela de verdad.

Hace años leí la Epopeya de Gilgamesh, la que es considerada como la primera novela de la humanidad. Al menos la primera que ha llegado hasta nosotros. Fue escrita en Súmer hace unos 4000 años. Pese a los abismos temporales y culturales que nos separan de su autor (o autores), la Epopeya sorprende por su fuerza vital: al fin y al cabo, nos recuerda que todos somos humanos y que al final de nuestro camino se encuentra la muerte, no importa lo mucho que luchemos por escapar de ella, como intentaba el héroe Gilgamesh. Sin duda una lectura obligada. También en la Epopeya aparece la primera referencia escrita a la constelación de Tauro:

Ishtar, tras abrir la boca,

Tomó la palabra

Y le habló

A su “padre” Anu:

“Crea para mí, oh “padre”, el Toro Celeste,

Para que yo mate a Gilgamesh,

E incendie

Su Morada.

Epopeya de Gilgamesh (traducción de J. Bottéro), Versión Ninivita, Tablilla VI, 93 95

En los ambientes más frikis, Serenity ha sido la película de ciencia-ficción (CF) más aclamada del 2005. Tras verla (hace ya un tiempo) la verdad es que me ha decepcionado bastante. La historia sigue estando a años-luz, nunca mejor dicho, de cualquier novela hard de CF que se precie y aunque al principio los personajes y la historia prometen, la película pronto degenera en una cadena de tópicos: que si un protagonista a lo Han Solo, que si unos malos mezcla del Imperio de Star Wars y Matrix, que si otros malos mezcla de los Borg de Star Trek y los zombis de Resident Evil, etc., etc….

Dicho esto, la peli se deja ver y la verdad es que dado el nivel de cutrez y de encefalograma plano que se observa en otras producciones de CF, Serenity es una jolla. Me refiero a producciones recientes como Aeon Flux, una peli con muy buenas ideas, pero con un guión tan absurdo, simple e infantil que dan ganas de llorar.

Así que nada, me tendré que aguantar sin poder ver una película de CF en condiciones…mientras tanto me quedo con Munich de Spielberg, una joya cinematográfica, vamos.

Hoy estaba leyendo un artículo sobre la copia del sistema inglés y americano de títulos universitarios, quizás más conocido por estas latitudes como “reforma universitaria” y me asaltaron unas cuantas dudas. Para empezar, uno piensa a qué viene ese afán en copiar los títulos de otros sistemas educativos cuando pasamos por completo de imitar a Europa en otras cuestiones académicas: ¿por qué no copiamos primero la práctica de hacer contratos laborales con seguridad social a los estudiantes de doctorado en vez de mantenerles con míseras becas?¿Por qué no imitamos el esfuerzo investigador de otras universidades europeas?. Pues obviamente porque sale una pasta. Sin embargo, cambiar los títulos universitarios es gratis y, de paso, quedamos bien ante Europa. Poco importa que la reforma, tal y como se propone, me parezca un absurdo y un sinsentido.

Porque vamos a ver, ¿cómo se convalidarán los títulos actuales?. Según la reforma, TODAS las carreras tendrán 4 años (el último año sería un proyecto de fin de carrera) para poder obtener el título de “licenciado”. Posteriormente se podrán cursar hasta dos años más para obtener el título superior de “máster”. Una copia del sistema USA, como puede ver cualquiera. Así que según están las cosas, un ingeniero superior industrial que haya pasado (como mínimo) 6 años estudiando como un loco según los antiguos planes de estudios, tendrá el mismo título que un ingeniero técnico. Es decir, estamos ante una devaluación masiva de títulos universitarios, a no ser que se decida asignar a todas las antiguas carreras superiores el título de “máster” (¿del universo?), porque si no…

Seguimos con la racha de descubrimientos de planetas extrasolares. Ahora se ha detectado el planeta menos masivo hasta la fecha, con “sólo” unas 5,5 veces la masa de la Tierra. Orbita a su estrella a 2,6 Unidades Astronómicas, es decir, unos 400 millones de km, lo que lo colocaría en nuestro Sistema Solar entre Marte y Júpiter. Sin embargo, su estrella es una enana roja, por lo que a esa distancia se encuentra a sólo 50 K por encima del cero absoluto. Este cuerpo ha recibido el bello nombre de OGLE-2005-BLG-390Lb. Se trata de un gran descubrimiento que ha sido posible gracias al método de microlente gravitatoria, lo que ha permitido detectar un planeta tan pequeño situado a nada menos que 20 000 años-luz de distancia de la Tierra.

Hasta ahora, el récord de planeta menos masivo y, por tanto, más parecido a la Tierra en tamaño (que no en condiciones), lo tenía un planeta de unas 6 masas terrestres llamado Gliese 876 d. Sin embargo, este planeta orbita a su estrella a una distancia de sólo 3,14 millones de km (la Tierra está a 150 millones de km del Sol), por lo que las temperaturas en su superficie deben rondar los 400º C.

Se puede leer el artículo en PDF.

La sonda Dawn (“Amanecer”) que debía ser lanzada en junio, será aplazada al menos un año debido a sobrecostos y mala gestión. Está sonda deberá realizar una misión de nueve años visitando los asteroides más grandes del Sistema Solar: Ceres y Vesta. La verdad es que resulta curioso que hayamos mandado sondas a Neptuno o Plutón y nos hayamos olvidado de esos pequeños restos (y no tan pequeños) de la formación del Sistema Solar que son los asteroides…