El 12 de septiembre de 2017 a las 21:17 UTC despegó la nave tripulada Soyuz MS-06 (11F732 Nº 734, 52S según la NASA) mediante un cohete Soyuz-FG desde la Rampa Número 5 (PU-5 o 17P32-5, Gagarinski Start o ‘Rampa de Gagarin’) del Área 1 del Cosmódromo de Baikonur. La tripulación estaba formada en esta ocasión por Alexander Misurkin (Roscosmos), Mark Vande Hei (NASA) y Joe Acaba (NASA). La Soyuz se acopló con el módulo Poisk (MIM-2) de la estación espacial internacional cuatro órbitas y seis horas después (a las 02:55 UTC). Los tres cosmonautas abrieron la escotilla de la nave a las 05:08 UTC y pasaron al interior de la estación, donde ya estaban Serguéi Ryazansky, Randy Bresnik y Paolo Nespoli, como miembros de la Expedición 53.

asa
Despegue de la Soyuz MS-06 (NASA).

Este ha sido el 57º lanzamiento orbital de 2017 (el 52º exitoso) y el décimo de un Soyuz en 2017. También ha sido el 51º lanzamiento de un cohete Soyuz-FG en total. La Soyuz MS-06 es la 135ª misión tripulada de una nave Soyuz y el tercer lanzamiento tripulado de 2017. La órbita inicial fue de 192 x 240 kilómetros y 51,6º de inclinación. La tripulación de reserva estaba formada por Alexander Skvortsov, Scott Tingle y Shannon Walker.

Leer más

Y, de repente, ya no existía. En un instante desapareció la misión de exploración planetaria más compleja y costosa que se haya lanzado jamás. El 15 de septiembre de 2017 a las 11:55:46 UTC la antena de la red de espacio profundo (DSN) de la NASA en Canberra (Australia) comprobó que la señal de telemetría de la sonda se interrumpía tal y como estaba previsto. La comparación con el electrocardiograma plano que señala la muerte de un ser humano era casi inevitable. Era la indicación de que la antena de alta ganancia de la sonda había dejado de apuntar a la Tierra por culpa de las fuerzas aerodinámicas de la atmósfera de Saturno. Pocos segundos después Cassini se desintegraba como un brillante bólido a 1500 kilómetros de altura sobre la capa superior de nubes del gigante anillado.

ass
La confirmación de la muerte de Cassini (NASA TV).

En realidad la muerte de la sonda había tenido lugar 83 minutos antes, pero debido a que Saturno está situado a 1400 millones de kilómetros de la Tierra este es el tiempo que tardó la luz en llegar hasta nosotros. Terminaban así veinte años de aventura espacial y trece años de exploración ininterrumpida de Saturno y sus lunas. Duele saber que por el momento no hay ninguna misión prevista que tome el relevo de Cassini.

Leer más

El 11 de septiembre de 2017 a las 19:23 UTC la empresa ILS lanzó un cohete Protón-M/Briz-M Phase III con el satélite Amazonas 5 de la empresa Hispasat desde la rampa PU-39 del Área 200 del cosmódromo de Baikonur. Este ha sido el 49º lanzamiento orbital de 2017 (el 45º exitoso) y el tercero de un Protón este año. Fue el 56º lanzamiento orbital de 2017 y el 51º exitoso. También ha sido el 414º lanzamiento de un Protón en su historia, el 101º de un Protón-M y el 95º gestionado por ILS. Se trata además del segundo lanzamiento comercial del Protón de los tres planeados para este año. La órbita inicial planeada era de 4.450 x 35.286 kilómetros de altura y 22,9º de inclinación.

asa
Lanzamiento del Amazonas 5 (ILS).

Amazonas 5

El Amazonas 5 es un satélite goestacionario de comunicaciones de 5900 kg construido por la empresa estadounidense SS/L (Space Systems Loral) para la empresa española Hispasat usando el bus SSL-1300. Dispone de 24 transpondedores en banda Ku y 34 en banda Ka. Estará situado en la posición 61º oeste, desde donde ofrecerá servicios de transmisión de datos y televisión sobre América Central y del Sur. El Amazonas 5 sustituye al Amazonas 4A, que ha visto reducidas sus prestaciones por problemas técnicos, y al cancelado Amazonas 4B, ambos a cargo de la empresa Orbital ATK.

Leer más

Parece mentira, pero después de trece años la sonda Cassini tiene los días contados. Literalmente. En apenas dos días y medio la sonda más compleja y grande de la NASA (*) terminará su larga y fructífera historia destruyéndose en la atmósfera de Saturno. Ya no hay vuelta atrás. Ayer día 11 de septiembre la sonda realizó su último sobrevuelo lejano de Titán (a una distancia de 119.000 kilómetros). La gravedad de la mayor luna de Saturno modificó la trayectoria de Cassini ligeramente, pero lo suficiente para que el punto más cercano de su órbita esté ahora situado dentro del planeta. El gran día será el viernes 15 de septiembre a las 10:32 hora universal de Saturno, aunque debido a la velocidad de la luz la última señal de la nave no se recibirá en la Tierra hasta las 11:55 UTC, es decir, 13:55 hora peninsular española (el momento final ha variado con respecto a las predicciones iniciales debido a que en las últimas cinco órbitas realizadas desde agosto el rozamiento con las capas altas de la atmósfera ha modificado ligeramente la órbita de Cassini).

asa
Saturno visto por Cassini el 28 de octubre de 2016. Una perspectiva imposible de obtener desde la Tierra (NASA/JPL-Caltech).

La fase final de la vida de Cassini dará comienzo tres horas y media antes de la entrada en la atmósfera. A partir de ese momento la sonda emitirá los datos de ocho de sus doce instrumentos a la Tierra en tiempo real a una velocidad de 3,4 kB por segundo a través de la antena de alta ganancia sin grabarlos previamente. Lamentablemente no podrá transmitir imágenes —tardarían demasiado en ser enviadas a la Tierra—, pero sí será capaz de analizar la atmósfera de Saturno gracias al espectrómetro de masas INMS. Precisamente, a las 8:37 UTC Cassini comenzará un giro de cinco minutos para situar el instrumento INMS en el sentido de avance de la sonda.

Leer más

La semana pasada SpaceX nos mostró al fin una vista —casi— completa de la escafandra que usarán los astronautas de la nave Dragon 2. Y, sinceramente, ha sido una sorpresa dentro de lo esperado. Me explico. Cuando hace dos años se filtraron las primeras imágenes del traje de presión para la Dragon nadie pensó que ese sería realmente el aspecto final. Era un diseño de película y todo el mundo estaba de acuerdo en que era demasiado futurista y fuera de lo normal para una escafandra funcional, por lo que eran muchos los que esperaban que el aspecto final sería distinto. Pues no lo es. Con ustedes, el traje espacial de SpaceX:

as
El traje de presión de SpaceX junto con una cápsula Dragon 2 (SpaceX).

Conviene recordar que se trata de un traje IVA —es decir, intravehicular— y no de uno EVA, así que no ha sido construido para realizar paseos espaciales, sino para proteger al astronauta de humos en la cabina o de una posible despresurización. Resulta significativa la escasez de datos que SpaceX ha proporcionado sobre su escafandra. A principios de año Boeing realizó un acto de prensa para presentar en sociedad las escafandras AES (Ascent/Entry Suit) de la nave CST-100 Starliner, más conocidas como Boeing Blue, con todo lujo de detalles, pero la empresa de Musk apenas nos ha regalado dos fotografías y solo una de ellas de cuerpo entero. Es más, a día de hoy seguimos sin saber cómo es la parte trasera del traje de SpaceX, aunque probablemente aquí entren en juego motivos estéticos además de técnicos.

Leer más

A partir del próximo viernes día 15 de septiembre comienza en Bilbao el evento de divulgación científica de toda España. ¿Soy exagerado? Para nada. Este año Naukas Bilbao 2017 se celebrará en el Auditorium del Palacio del Euskalduna. Sí, has oído bien. Un enorme auditorio dedicado a divulgar ciencia durante dos días. ¿No es maravilloso? Por si acaso has estado los últimos años en otro planeta, te recuerdo que el núcleo de Naukas Bilbao consiste en una serie de minicharlas de diez minutos de duración —¡justos!— sobre todo tipo de temas científicos. En este enlace puedes consultar el programa definitivo. Comprobarás que hay para todos los gustos y que no solo hay charlas: también tenemos entrevistas, talleres y espectáculos variados. ¡Es imposible aburrirse!

00CARTEL-FINAL-CON-LOGOS-640x927

Pero si necesitas más motivos para venir, ahora Naukas Bilbao 2017 ha digievolucionado a un plano superior y se ha convertido en parte de Bizkaia Zientzia Plaza, una iniciativa de la UPV/EHU que abarca nada más y nada menos que diez días de divulgación científica. Además de Naukas Bilbao 2017, a partir del jueves 14 también tendremos Ciencia Show, Naukas Pro y Naukas Kids (este último para los más jóvenes). La parte más espectacular —en el sentido literal— la podrás ver el domingo 17 en Scenio, que se celebrará en el Paraninfo de la UPV/EHU. Como puedes ver, la mayoría de eventos no se solapan, así que podrás asistir a casi todos si así lo deseas.

Leer más

La empresa SpaceX lanzó hoy día 7 de septiembre de 2017 a las 14:00 UTC un cohete Falcon 9 v1.2 (F9-42) desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy (Florida) con el transbordador militar no tripulado X-37B. Se trata de la quinta misión del X-37B, de ahí que haya sido denominada OTV-5 (Orbital Test Vehicle 5). Este ha sido el 55º lanzamiento orbital de 2017 y 50º exitoso. Es el 13º despegue de un Falcon 9 en lo que va de año (el décimo lanzado desde Florida), además de ser el 41º lanzamiento de un Falcon 9 en su historia y el 21º de la versión v1.2. Tras este lanzamiento SpaceX ha recuperado un total de 14 etapas en 16 veces distintas (dos de ellas ya han volado dos veces).

sasa
Lanzamiento del OTV-5 (SpaceX).

Ha sido el séptimo aterrizaje de una etapa tierra firme (el resto lo ha hecho en barcazas situadas en el océano). La órbita del X-37B es secreta, al menos hasta que los aficionados la determinen, aunque se especula que su inclinación podría tener entre 40º y 60º. La primera etapa B1040, del tipo Block 4, aterrizó 8 minutos y 15 segundos después en la plataforma LZ-1 de la Base Aérea de Cabo Cañaveral. La segunda etapa realizó encendido de control para llevar a cabo una reentrada controlada al suroeste de Australia.

ass
Aterrizaje de la primera etapa (SpaceX).

Leer más

Como hemos comentado en innumerables ocasiones en este blog, la prioridad de la comunidad de científicos planetarios es traer muestras de Marte a la Tierra. La NASA también ha declarado públicamente que ese es el objetivo final de su programa de exploración del planeta rojo. ¿La pega? Que la NASA no tiene dinero para este proyecto. Una misión de retorno de muestras necesita de tres pasos obvios: recoger las muestras, colocarlas en un cohete para ponerlas en órbita de Marte y mandarlas a la Tierra. Una misión capaz de realizar estas cuatro fases es totalmente prohibitiva para el presupuesto de la NASA, así que la agencia decidió hace muchos años dividir cada una de las fases en una misión distinta, un proyecto que se ha denominado en conjunto con el nombre genérico de MSR (Mars Sample Return [Mission]). El problema es que esta misión sigue siendo demasiado cara y la NASA la ha pospuesto una y otra vez. Sin embargo, algo se está moviendo al otro lado del Atlántico y ya se puede hablar de una propuesta en firme para lanzar la misión de retorno de muestras en 2026.

as
Arquitectura de la misión de retorno de muestras en tres fases (NASA).

Para ser precisos el primer eslabón del proyecto MSR —recoger las muestras— ya está en marcha. Se trata del rover Mars 2020, el gemelo de Curiosity (en aspecto y en coste). Mars 2020 deberá recoger muestras de lugares selectos de la superficie marciana para almacenarlas en pequeños tubos que luego depositará a lo largo de su recorrido (el lugar de aterrizaje de Mars 2020 no ha sido seleccionado todavía, pero los finalistas son el cráter Jezero, la zona noreste de Syrtis Major y las colinas Columbia). Mars 2020 dejará diseminados por la superficie unos veinte contenedores con muestras, pero hasta ahora se creía que la siguiente misión encargada de recogerlos tardaría muchos años en regresar al lugar. Entonces, ¿a qué se deben las prisas de la NASA?¿Resulta de repente mucho más barato recoger muestras de Marte?

Leer más

Hoy día 3 de septiembre de 2017 a las 01:22 UTC ha aterrizado la cápsula (SA, Spuskaemi Apparat) de la Soyuz MS-04 (11F732 Nº 734) al sureste de Dzhezkazgan (Kazajistán) con Fiodor Yurchijin (Roscosmos), Jack Fisher (NASA) y Peggy Whitson (NASA), miembros de las Expediciones 50, 51 y 52 de la ISS. Yurchijin y Fisher despegaron a bordo de la Soyuz MS-04 el pasado 20 de abril, mientras que Whitson partió hacia la estación espacial el 17 de noviembre de 2016 en la Soyuz MS-03. Por este motivo Yurchijin y Fisher han pasado 136 días en el espacio, mientras que Whitson los supera con 288 días en órbita. La Soyuz MS-04 ha sido la 50ª nave Soyuz que ha viajado a la estación espacial internacional.

asas
Momento del aterrizaje de la Soyuz MS-04. Se aprecia la ignición de los cuatro cohetes de combustible sólido DMP (NASA).

Tras esta misión Peggy Whitson se convierte en la mujer que ha realizado la misión espacial más largo, superando así el reciente récord de hace unos meses logrado por la italiana Samantha Cristoforetti, quien pasó 199 días y 16 horas en el espacio. También es la mujer con más experiencia en paseos espaciales (EVAs) a sus espaldas, acumulando un total de 60 horas y 21 minutos de actividades extravehiculares. Además Whitson es el astronauta estadounidense que ha realizado un vuelo espacial más largo detrás de Scott Kelly, el cual permaneció 340 días en la estación espacial. La misión de Whitson ha sido la novena misión espacial más larga (el récord absoluto lo tiene Valeri Polyakov, con 438 días a bordo de la Mir). Después de tres misiones espaciales Whitson acumula ahora un total de 665 días y 22 horas de permanencia en el espacio, un récord para un astronauta de la NASA. Otros récords alcanzados por Whitson durante esta misión son el convertirse en la primera mujer que ocupa dos veces el puesto de comandante de la ISS y la mujer de más edad (57 años) que ha alcanzado el espacio.

Leer más

Continuamente están pasando asteroides muy cerca de nuestro planeta. De hecho, a veces no nos damos cuenta de que el encuentro ha tenido lugar hasta después de que el asteroide se ha alejado de nosotros. Pero la mayoría de ellos son pequeñas rocas de unos cuantos metros de diámetro, así que un encuentro cercano con un asteroide 4,4 kilómetro es un asunto bien distinto. Y eso es lo que pasó el 1 de septiembre de 2017 cuando el asteroide 3122 Florence se acercó a siete millones de kilómetros de nuestro planeta. Siete millones de kilómetros son unas dieciocho veces la distancia de la Tierra a la Luna, por lo que huelga decir que la Tierra no corrió ningún peligro en el encuentro. Pero a la escala del sistema solar —y a la que usan los medios de comunicación— es una distancia increíblemente pequeña. Sobre todo porque nos permite la oportunidad de explorar un mundo cercano directamente.

asas
Las dos lunas de Florence (NASA/JPL).

Aunque no precisamente a través de telescopios, que también, sino usando el radar. Pese a pasar tan cerca y tener unas dimensiones considerables, Florence apenas alcanzó la magnitud 8,7 visto desde la Tierra, obligando a que cualquiera que quisiese observarlo se agenciase un telescopio. Pero el encuentro fue una oportunidad magnífica para estudiar un asteroide cercano a la Tierra (NEO) mediante radar usando el radiotelescopio de Arecibo (Puerto Rico) y la antena de Goldstone de la NASA (California). No en vano Florence no se había acercado tanto a la Tierra desde 1890 y no lo volverá a hacer hasta 2500. ¿Y qué hemos descubierto en el encuentro? Pues que Florence ha resultado ser un asteroide triple.

Leer más