A estas alturas todos sabemos que Titán es el único mundo del sistema solar además de la Tierra con mares y lagos en su superficie. Por supuesto, la diferencia con la Tierra es que no están hechos de agua, sino de metano. Desde que la sonda Cassini descubrió y cartografió los lagos titánicos de hemisferio norte se han propuesto varias misiones para estudiarlos in situ, siendo la propuesta más famosa la sonda TiME. Esta nave no fue elegida por la NASA por ser demasiado cara para una misión de tipo Discovery y porque debía usar generadores de radioisótopos de tipo Stirling (ASRG), un tipo de RTGs cuyo desarrollo fue cancelado por la NASA hace unos años. TiME se presentaba como un barco para estudiar los lagos de Titán, aunque en realidad era más un flotador. Pero, ¿cómo sería navegar con un barco de vela en Titán?¿Es posible?

Propuesta de diseño de un barco a vela para Titán (William O’Hara).
Propuesta de diseño de un barco a vela para Titán (William O’Hara).

Un barco en Titán flotaría en metano casi puro, no en agua, lo cual supone un contratiempo. La densidad del metano líquido es el 42% de la del agua, lo que significa que el empuje generado por volumen de líquido desplazado será menor de la mitad. Dicho de otra forma, para flotar un barco en Titán deberá tener sumergido un porcentaje mayor de su volumen que en la Tierra. Además la menor densidad del metano provocará una menor estabilidad ante los vaivenes producidos por las posibles olas o el viento. Pero un mar de metano también tiene su lado positivo: además de su menor densidad este líquido presenta una menor viscosidad —el 8% de la del agua—, por lo que la resistencia al movimiento también será significativamente menor.

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El programa número 19 de Radio Skylab ya está en la rampa de lanzamiento. Una semana más continuamos hablando de la exploración lunar. En la primera parte, hablamos sobre el premio Google Lunar XPrize, una competición que debería poner a finales de este año una o varias sondas en la superficie lunar. Citamos al proyecto español, Green Moon Project. En la segunda parte, hablamos de los telescopios gigantes del futuro, desde el E-ELT al James Webb. Este programa viene con un 50% más de contenidos en la sección de retroalimentación. Por supuesto, no faltan las recomendaciones. Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) te invitan a esta travesía por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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El pasado septiembre la empresa rusa Khrúnichev sorprendió a todo el mundo con la presentación de dos versiones reducidas del famoso cohete Protón, el Protón Light y el Protón Medium. El anuncio se produjo, seguramente no por casualidad, poco después de la explosión en la rampa del Falcon 9 de SpaceX con el satélite AMOS 6. No en vano el Falcon 9 es ahora mismo el principal rival comercial del Protón. El Protón Light hubiera sido capaz de situar 3,5 toneladas en órbita de transferencia geoestacionaria (GTO) y el Protón Medium unas 5 toneladas, comparadas con las aproximadamente 7 toneladas que puede lanzar el Protón-M/Briz-M convencional. ¿Y cómo va el desarrollo de estas versiones? Pues hay novedades, porque el Protón Light ha sido cancelado y el Protón Medium sigue adelante, pero con diferencias significativas.

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El nuevo Protón Medium (ILS).

El nuevo Protón Medium seguirá teniendo una cpacidad de situar entre 5 y 5,7 toneladas en GTO, pero su diseño ha sido modificado por completo. El Protón Medium original del año pasado tenía solo dos etapas en vez de tres (además de la etapa superior Briz-M) al eliminar la segunda etapa del Protón actual. Sin embargo, en la nueva versión lo que se ha eliminado es la tercera etapa en vez de la segunda. Esta versión es mucho más sencilla —y suponemos barata— de construir y entrará en servicio en 2018, tal y como se anunció el pasado septiembre.

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La última cápsula Dragon ya ha regresado a la Tierra. Denominada Dragon SpX-10 (en la nomenclatura interna de la NASA) o CRS-10 (según SpaceX), la nave fue desacoplada del módulo Harmony de la ISS a las 01:00 UTC del 19 de marzo por los astronautas Thomas Pesquet y Shane Kimbrough usando el brazo robot Canadarm 2 de la estación. Tras ser liberada a las 09:11 UTC, realizó un encendido de frenado a las 14:00 UTC y amerizóa las 14:46 UTC en el océano Pacífico a unos 370 kilómetros de las costas de California. A bordo viajaban 1652 kg de carga procedente de la estación, incluyendo basura y los resultado de varios experimentos.

La Dragon CRS-10 tras el amerizaje (SpaceX).
La Dragon SpX-10/CRS-10 tras el amerizaje (SpaceX).

Entre los resultados de los experimentos se encuentran tejidos procedentes de cerca de cuarenta ratones que fueron sacrificados en órbita con el objetivo de analizar las causas de la osteoporosis sufrida por los astronautas en microgravedad. La Dragon CRS-10 fue lanzada el 20 de febrero de este año en la primera misión de SpaceX desde la mítica rampa 39A del Centro Espacial Kennedy con 2463 kg de equipos para la estación. Cuatro días más tarde fue capturada por el Canadarm 2 y se acopló a la ISS después de un primer intento infructuoso por culpa de un fallo de telemetría que provocó el envío de datos erróneos a la nave.

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El 19 de marzo de 2017 a las 00:18 UTC la empresa ULA (United Launch Alliance) lanzó un cohete Delta IV M+(5,4) desde la rampa SLC-37B de la Base Aérea de Cabo Cañaveral (Florida) con el satélite militar WGS 9 (USA 275) en la misión D-377. Este ha sido el 17º lanzamiento orbital de 2017 (el 16º exitoso) y el primero de un Delta IV este año. También ha sido el 35º lanzamiento de un Delta IV y el 118º de la empresa ULA. La órbita de transferencia geoestacionaria inicial fue de 431 x 44.262 kilómetros y 27º de inclinación. La segunda etapa realizó un encendido de frenado y reentró sobre Filipinas a las 12:30 UTC.

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Lanzamiento del WGS 9 (www.johnkrausphotos.com).

WGS 9

El WGS 9 (Wideband Global Satcom 9) es un satélite de comunicaciones geoestacionario de 5987 kg construido por Boeing para la la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) usando el bus BSS-702HP. Los WGS forman una constelación de satélites de comunicaciones del Pentágono y se hallan distribuidos por toda la órbita geoestacionaria, sustituyendo a los antiguos satélites DSCS (Defense Satellite Communication System). Cada WGS tiene diez veces la capacidad de transmisión de datos de un DSCS. El WGS 9 es capaz de alcanzar tasas de transmisión de 11 Gbps en bandas X y Ka. Las antenas del satélite permiten cubrir de forma independiente 19 zonas independientes de la superficie terrestre (10 en banda Ka y 8 en banda X, además de una global).

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El descubrimiento de Proxima b, el planeta potencialmente habitable más cercano a la Tierra, y, más recientemente, los planetas terrestres localizados en la zona de habitabilidad de TRAPPIST-1 han puesto en primer plano la importancia de la búsqueda de exoplanetas alrededor de enanas rojas, las estrellas más abundantes del Universo. Mientras averiguamos más datos sobre Proxima Centauri y su planeta todo apunta a que nuestra estrella más cercana es una pequeña cascarrabias a la que le gusta emitir frecuentes exabruptos de radiación que son capaces de freír las hipotéticas formas de vida que pudieran encontrarse en Proxima b. Por otro lado, el sistema TRAPPIST-1 es más atractivo, con hasta cuatro planetas telúricos situados en la zona habitable, pero se encuentra relativamente lejos, a 39 años luz. Ahora, a este selecto club de planetas que podrían albergar formas de vida se le suma la Estrella de Luyten, localizada a tan solo 12,4 años luz, lo que la convierte en la segunda estrella más cercana con un mundo rocoso en la zona habitable.

El Sol visto desde la Estrella de Luyten (Steve Bowers).
El Sol visto desde la Estrella de Luyten (Steve Bowers).

Efectivamente, un equipo de astrónomos ha usado el famoso espectrógrafo HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher) del telescopio de 3,6 metros de La Silla (Chile) para buscar planetas alrededor de enanas rojas mediante el método de la velocidad radial. El resultado es que la Estrella de Luyten, también conocida como GJ 273 (GJ hace referencia al catálogo Gliese-Jahreiß de estrellas cercanas y se pronuncia algo así como ‘glise-yarais’), posee dos planetas denominados GJ 273b y GJ 273c, de 2,89 y 1,18 masas terrestres respectivamente. El que nos interesa es GJ 273b, ya que se halla en la zona habitable de la Estrella de Luyten. Esta supertierra gira alrededor de su estrella en tan solo 18,6 días y está a 13,7 millones de kilómetros de la misma. Esta distancia sitúa a GJ 273b en el límite interno de la zona habitable de su estrella (al igual que la Tierra).

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El 17 de marzo de 2017 a las 01:20 UTC un cohete H-IIA (H2A 202) desde la rampa LP-1 del Centro de Lanzamiento de Yoshinobu en Tanegashima con el satélite espía IGS Radar 5 en la misión F-33 del cohete H-II. Este ha sido el 16º lanzamiento orbital de 2017 (el 15º exitoso) y el tercero de un lanzador japonés en lo que va de año. También ha sido el segundo lanzamiento de un H-IIA de 2017.

Lanzamiento del IGS Radar 5 (@koumeiShibata).
Lanzamiento del IGS Radar 5 (@koumeiShibata).

IGS Radar 5

El IGS Radar 5 (Information Gathering 5 o 情報収集衛星レーダ5号機) es el cuarto ejemplar de la familia de satélites espías japoneses de nueva generación dotados de un radar de apertura sintética (SAR). Los IGS son una familia de satélites militares japoneses formados por dos clases de vehículos, los Optical y Radar. Los Optical (光学衛星) son satélites espías de reconocimiento óptico en el visible e infrarrojo, mientras que los Radar (レーダー衛星) son satélites de reconocimiento mediante radar SAR. Los detalles de los IGS son secretos, pero se cree que su diseño está basado en el satélite de observación por radar ALOS (Daichi). En el caso de los Radar, se cree que la resolución es capaz de superar el metro.

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Mientras la Cassini apura sus últimos meses alrededor de Saturno toca despedirnos de Titán, uno de los mundos más apasionantes del sistema solar gracias a sus únicos mares y lagos de metano. Dentro de poco Cassini realizará el último sobrevuelo de este satélite y pasarán muchos, muchos años antes de que otra nave espacial siga sus pasos. Precisamente, el pasado 17 de febrero la sonda captó varias imágenes realmente espectaculares de los lagos del hemisferio norte:

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Los lagos del hemisferio norte de Titán vistos por la cámara NAC de Cassini el 17 de febrero de 2017 a 242.500 kilómetros de distancia en el infrarrojo cercano (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute ).

En la imagen se aprecia el gran Kraken Mare, a la izquierda (en realidad dos grandes lagos unidos por un estrecho con una superficie conjunta equivalente a la del Mar Caspio), así como Ligeia Mare, abajo a la derecha, y Punga Mare, por no hablar de un gran número de pequeños lagos. La atmósfera de Titán es opaca en el visible por culpa a una neblina constante de sustancias orgánicas —tolinas—, pero en el infrarrojo existe una ventana a través de la cual podemos observar la superficie ahora que en el hemisferio norte de Titán se acerca el verano (cuando Cassini llegó a Saturno gran parte del hemisferio estaba sumido en la oscuridad noche). Los lagos y mares del polo norte también han sido estudiados mediante el radar de apertura sintética, que permite obtener imágenes de mayor resolución independientemente de la iluminación, así como por el espectrómetro infrarrojo y visible VIMS.

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La empresa SpaceX lanzó el 16 de marzo de 2017 a las 06:00 UTC un cohete Falcon 9 v1.2 (F9-31) desde la rampa 39A (LC-39A) del Centro Espacial Kennedy con el satélite de comunicaciones EchoStar 23 a bordo. A diferencia de otras misiones del Falcon 9, en esta ocasión no se intentó recuperar la primera etapa (B1030), que fue desechada en el océano como la de cualquier otro lanzador convencional. El motivo fue la elevada masa del satélite (5500 kg). Este ha sido el 15º lanzamiento orbital de 2017 (el 14º exitoso) y el tercero de un Falcon 9 este año. También ha sido el segundo lanzamiento de un Falcon 9 desde la rampa 39A (el primero nocturno) y la primera vez que no se intenta recuperar la primera etapa de un Falcon 9 v1.2. En teoría SpaceX solo llevará a cabo otras dos misiones con Falcon 9 no recuperables. La siguiente misión de un Falcon 9, que pondrá en órbita el satélite SES 10, reutilizará por primera vez una etapa recuperada previamente. El primer intento de lanzamiento tuvo lugar el 14 de marzo y fue cancelado 38 minutos antes del despegue por culpa de vientos elevados.

Lanzamiento del EchoStar 23 (SpaceX).
Lanzamiento del EchoStar 23 (SpaceX).

EchoStar 23

El EchoStar 23 (también escrito como EchoStar XXIII) es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 5500 kg construido por Space Systems Loral (SS/L) para EchoStar (Dish Network Corporation) usando la plataforma SSL-1300. Estará situado en la posición 45º oeste, desde donde ofrecerá servicios de comunicaciones a Brasil. Tiene 32 transpondedores en banda Ku y transmisores en banda Ka y S. Posee dos paneles solares capaces de producir un mínimo de 20 kW. Su vida útil se estima en 15 años. La empresa EchoStar mantiene actualmente 25 satélites en órbita.

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Desde que comenzó el conflicto con Rusia el programa espacial ucraniano vive sus horas más bajas. El cohete Zenit, el principal lanzador del país, ha sido vetado por Rusia. La empresa Sea Launch, que operaba el Zenit desde una plataforma en el Pacífico, ha dejado de ofrecer servicios de lanzamiento orbital (al menos temporalmente). Por si fuera poco, el proyecto para lanzar cohetes Tsyklon 4 (Cyclone 4 en Occidente) desde Brasil también acabó en un sonoro fiasco hace un par de años. La última esperanza para la industria ucraniana es el cohete Antares de la empresa estadounidense Orbital ATK, cuya primera etapa se fabrica en Ucrania, así como la etapa superior AVUM del cohete europeo Vega. O al menos así estaban las cosas hasta hace unos días, porque esta semana la empresa canadiense Maritime Launch Services (MLS) planea lanzar cohetes ucranianos Tsyklon 4M desde Guysborough, en Nueva Escocia.

El nuevo cohete ucraniano Tsyklon 4M ().
El nuevo cohete ucraniano Tsyklon 4M (MLS).

A pesar del nombre, el Tsyklon 4M —o Cyclone 4M en inglés— prácticamente no tiene nada que ver con el Tsyklon 4. Este último era un cohete que empleaba combustibles hipergólicos y se trataba de una versión modernizada del clásico Tsyklon 3, un lanzador desarrollado en la época soviética a partir del misil balístico intercontinental R-36 (8K68). El nuevo Tsyklon 4M, diseñado y construido por KB Yúzhnoe y PO Yuzhmash (al igual que todos los vectores ucranianos), tiene sin embargo una primera etapa a base de queroseno y oxígeno líquido. Podrá situar unas 5 toneladas en una órbita baja (LEO) de 600 kilómetros de altura y 3,35 toneladas en una órbita heliosíncrona (SSO) de la misma altura.

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