El 3 de junio de 2017 a las 21:07 UTC SpaceX lanzó un cohete Falcon 9 v1.2 Block 3 (F9-36) desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy (Florida) con la nave de carga Dragon SpX-11 (denominación de la NASA) o CRS-11 (denominación de SpaceX). La Dragon SpX-11 lleva 2.708 kg de carga para la estación espacial internacional (ISS). La CRS-11 es la primera nave Dragon reutilizada de las trece lanzadas hasta la fecha, ya que se trata de la cápsula (con número de serie C106) que originalmente voló en la misión CRS-4 y fue lanzada a la ISS el 21 de septiembre de 2014. La primera etapa (B1035) aterrizó en la zona de aterrizaje LZ-1 de Cabo Cañaveral 7 minutos y 40 segundos después del despegue. Para ello realizó un encendido de frenado de 13 segundos tras la separación de la segunda etapa 2 minutos y 25 segundos después del lanzamiento, mientras que el encendido de frenado final, con tres motores, tuvo lugar 6 minutos y 10 segundos tras el despegue. El aterrizaje se llevó a cabo con el motor Merlin central únicamente.

Lanzamiento de la Dragon SpX-11/CRS-11 (SpaceX).
Lanzamiento de la Dragon SpX-11/CRS-11 (SpaceX).

La segunda etapa realizó posteriormente una reentrada controlada en el océano hacia el suroeste de Australia. Se trata del 32º lanzamiento orbital de 2017 (el 30º exitoso) y el séptimo de un Falcon 9 en 2017 (el sexto desde la rampa 39A). Esta ha sido la 11ª etapa de un Falcon 9 recuperada por SpaceX, de las cuales seis han aterrizado en barcazas situadas en alta mar, y ha sido el quinto aterrizaje exitoso de una primera etapa en tierra firme (el tercero en un lanzamiento desde la rampa 39A). Por otro lado, además se ha tratado del 35º lanzamiento de un Falcon 9 en total. Como curiosidad, esta misión ha sido el 100º lanzamiento desde la mítica rampa 39A. Originalmente el lanzamiento estaba previsto para el 1 de junio y tuvo que ser pospuesto por el mal tiempo. La Dragon CRS-11 será capturada por el brazo Canadarm 2 de la ISS el próximo 5 de junio a partir de las 14:00 UTC y se acoplará al puerto nadir del módulo Harmony. Permanecerá acoplada a la estación hasta el 2 de julio.

Aterrizaje de la primera etapa en la zona LZ-1 (SpaceX).
Aterrizaje de la primera etapa en la zona LZ-1 (SpaceX).

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Arianespace lanzó el 1 de junio de 2017 a las 23:45 UTC un cohete Ariane 5 ECA L590 desde la rampa ELA-3 del centro espacial de Kourou (Guayana Francesa) en la misión VA237 (Vol Ariane 237) con los satélites ViaSat 2 y Eutelsat 172B. Se trata del 31º lanzamiento orbital de 2017 (el 29º exitoso) y el tercero de un vector Ariane 5 este año. También ha sido la 79ª misión exitosa consecutiva de un Ariane 5 (y la 93ª en general). La órbita de transferencia inicial fue de 249 x 35.860 kilómetros y 6º de inclinación. La carga útil puesta en órbita fue de 10.865 kg (9.969 kg correspondientes a los satélites), la más pesada en la historia de Arianespace.

Lanzamiento de la misión VA237 (Arianespace).
Lanzamiento de la misión VA237 (Arianespace).

ViaSat 2

El ViaSat 2 es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 6.418 kg construido por Boeing para la empresa norteamericana ViaSat Inc. usando la plataforma 702HP. Tiene unas dimensiones de 6 x 3 x 2 metros y sus dos paneles solares generan 18,2 kilovatios. Estará situado en la posición 70º oeste, desde donde ofrecerá servicios de comunicaciones al continente americano usando transpondedores en banda Ka con una velocidad de transmisión de datos de hasta 300 gigabits por segundo. Su vida útil se estima en 14 años.

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El detector de ondas gravitacionales LIGO lo ha vuelto a hacer. Los dos interferómetros han sentido por tercera vez la fusión de dos agujeros negros a miles de millones de años luz de distancia. En este caso el suceso causante de las ondas gravitacionales fue la unión de dos agujeros negros de 31,2 y 19,4 veces la masa del Sol que se combinaron para formar un único agujero negro de 48,7 masas solares. Sí, casi 49 masas solares y no 51 como cabría esperar. Lo que implica que unas dos masas solares se convirtieron en energía —ondas gravitacionales— durante la fusión, ahí es nada (o mejor dicho, son 2 x 1047 julios, para ser precisos).

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La señal GW170104 comparada con las otras dos detectadas por LIGO (y la señal candidata LVT151012) y las masas de agujeros negros procedentes de sistemas estelares binarios (LIGO).

La señal en cuestión se ha denominado GW170104, indicando que se fue detectada el 4 de enero de este año (en concreto fue a las 10:11:58,6 UTC de ese día, primero por el detector de Hanford y luego por el de Livingston). Recordemos que las anteriores fusiones de agujeros negros se llamaron GW150914 y GW151226. ¿Y qué sabemos de GW170104? Pues, aparte de la masa estimada de los agujeros negros que dieron lugar a la señal, que se produjo a una distancia de entre 1600 y 4300 millones de años luz, lo que convierte a esta señal en la más lejana de las tres que conocemos. Y, una vez más, la señal es totalmente consistente con la relatividad general. Pero lo que llama la atención son las elevadas masas de los agujeros negros implicados, un hecho que vuelve a poner en un aprieto a los modelos teóricos.

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El día 1 de junio de 2017 a las 00:17 UTC la agencia espacial japonesa JAXA lanzó un cohete H-IIA (H2A 202) desde la rampa LP-1 del Centro de Lanzamiento de Yoshinobu en Tanegashima con el satélite japonés Michibiki 2 (QZS 2) a bordo en la misión F34. Se trata del 30º lanzamiento orbital de 2017 (el 28º exitoso) y el tercero de un vector H-IIA (el segundo de un H2A 202) en lo que va del año.

Lanzamiento del Michibiki 2 (JAXA).
Lanzamiento del Michibiki 2 (JAXA).

Michibiki 2

Michibiki 2 (みちびき2号機), también denominado QZS 2 (Quasi Zenith Satellite 2), es un satélite geosíncrono de posicionamiento global de 4000 kg construido por Mitsubishi Electric (MELCO) para la agencia espacial JAXA usando la plataforma DS-2000. Su función es complementar el sistema de navegación global GPS sobre Japón como parte del marco del sistema de posicionamiento regional QZSS (Quasi Zenith Satellite System/準天頂衛星システム) japonés. Sus dimensiones son de 6,2 x 2,9 x 2,8 metros, con una envergadura de 19 metros una vez desplegados los paneles solares, que son capaces de generar 6,3 kilovatios. Su vida útil es de unos quince años.

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Hace un año tuvimos novedades del sistema de lanzamiento Stratolaunch. Después de numerosos retrasos y cambios de estrategia, la empresa anunció que seguía adelante con su intención de construir el mayor avión del mundo y usarlo como plataforma de lanzamiento de satélites. Y ayer, al fin, hemos podido contemplar las primeras imágenes del gigantesco avión Roc casi completo. La empresa ha decidido sacar a pasear al gigante para realizar las primeras pruebas de repostaje y, de paso, para que la prensa no se olvide del proyecto.

El avión de Stratolaunch sale del hangar (Stratolaunch Systems).
El avión de Stratolaunch sale del hangar (Stratolaunch Systems).

El avión Roc de Stratolaunch Systems —su nombre técnico es Scaled Composites Model 351— ha sido construido a partir del fuselaje de dos antiguos Boeing 747 de la aerolínea United Airlines. Tiene una masa de casi 325 toneladas (incluyendo cien toneladas de combustible), una longitud de 73 metros y una envergadura de unos 117 metros, lo que lo convierten en el mayor avión del mundo en cuanto a envergadura, aunque el Boeing 747, Airbus A380 o el Antonov An-225 tienen mayor longitud. Roc es capaz de llevar hasta 250 toneladas de carga útil externa gracias a seis motores Pratt & Whitney PW4056. Como vemos en las imágenes, a Roc todavía le queda mucho para estar completo, pero al menos ya está de una pieza.

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Los astros se han alineado y el programa 28 de Radio Skylab ya está aquí. Mientras en algún laboratorio crean inteligencias artificiales para crear podcasts sin intervención humana, en la primera parte del programa aprovechamos para hablar de robots espaciales. En la segunda parte, toca una de astronomía básica: nuestras constelaciones favoritas. No faltan a la cita la sección de retroalimentación, con preguntas, y nuevas recomendaciones. Los integrantes de Radio Skylab, Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) te invitan a embarcarte con ellos en otra apasionante travesía por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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En Eureka somos muy fans de los vídeos que nos muestran el interior de los vehículos espaciales y que nos hacen sentir un miembro más de la tripulación. Sobre la Soyuz hemos visto vídeos de todo tipo, desde el lanzamiento y acoplamiento hasta la reentrada y aterrizaje. Y ahora, gracias a la agencia espacial japonesa JAXA podemos disfrutar de este corto pero intenso vídeo filmado desde dentro de una cápsula Soyuz (SA). En concreto, se trata de la Soyuz MS-01 (Soyuz MS a secas para Roscosmos), que despegó el 7 de julio de 2016 rumbo a la ISS con Anatoli Ivanishin, Kate Rubins y Takuya Onishi.

El vídeo comienza con la separación de la Soyuz de la tercera etapa (Bloque I) del lanzador Soyuz FG con un golpe seco, tras lo cual la tripulación se da mutuamente la mano celebrando que ya están en órbita. Posteriormente vemos el acoplamiento con la estación y, a partir de los 43 segundos, el descenso de la cápsula por la atmósfera terrestre y el momento ‘centrifugado’ provocado por la apertura del paracaídas a unos diez kilómetros de altura. A continuación vemos el momento en el que se separa el escudo térmico, la parte exterior chamuscada de las ventanillas se separa y los asientos Kazbek se elevan de cara al aterrizaje. Por último somos testigos del aterrizaje, amortiguado por la acción de cuatro cohetes de combustible sólido DMP.

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La sonda Juno fue lanzada hacia Júpiter en 2011 con un objetivo apasionante: descubrir cómo es el interior de Júpiter. Conocer las características del mayor planeta sistema solar no es solo una cuestión fundamental por derecho propio, sino que además nos permitirá desentrañar gran parte de los misterios asociados con la formación del sistema solar e incluso desentrañar el origen los planetas extrasolares alrededor de otras estrellas. Juno llegó a Júpiter el 27 de agosto de 2016 y se situó en una órbita con un perijovio de tan solo 4.000 kilómetros y un apojovio de 8,1 millones de kilómetros (más allá de la órbita de Calisto), con un periodo de 53,5 días. La sonda debía reducir el periodo de su órbita a 14 días para llevar a cabo su misión científica, pero un fallo en el sistema de presurización de helio del motor frustró esta maniobra y Juno se quedará durante el resto de su misión hasta 2021 en la órbita actual. Esto implica que Juno tardará tres años más de lo previsto en conseguir sus objetivos.

Júpiter visto por JunoCam (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS).
Júpiter visto por JunoCam (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS).

El equipo de Juno publicó la semana pasada los primeros resultados científicos de la misión a pesar de que la nave solo ha realizado cinco pasos por el perijovio (en realidad los resultados publicados han usado los datos de solo los tres primeros pasos como mucho). ¿Y qué misterios nos ha revelado Juno? De entrada, el principal descubrimiento ha sido darnos cuenta de lo poco que sabemos sobre el interior del mayor planeta del sistema solar.

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Contra todo pronóstico el proyecto de lanzador reutilizable XS-1 (Experimental Spaceplane 1) del Pentágono sigue adelante. Cuando el proyecto apareció en 2011 —sí, ya tiene algunos añitos a sus espaldas, aunque los medios parece que lo han descubierto el otro día— muchos pensábamos que sería otro intento más de desarrollar un lanzador reutilizable sin mucho recorrido. Pero parece que no es el caso y el programa XS-1 sigue en marcha de forma —muy— lenta pero segura.

XS-1 (DARPA).
XS-1 (DARPA).

El programa comenzó la Fase 2 de desarrollo el 7 de abril de 2016, pero ha tenido que pasar más de un año para que se eligiera al contratista principal. La pasada semana la agencia militar DARPA anunció al fin los contratistas del proyecto, una selección que no ha sido una gran sorpresa precisamente. En efecto, Boeing será el contratista principal, mientras que Aerojet Rocketdyne se encargará de la propulsión. Como resultado, Boeing recibirá 146 millones de dólares de cara a la siguiente fase. En 2014 Blue Origin, Masten Space Systems, XCOR Aerospace, Northrop Grumman y Virgin Galactic también habían propuesto su candidatura durante la Fase 1A del proyecto, pero en 2015 el número de candidatos a contratista principal se redujo a tres: Boeing, Northrop Grumman y Masten Space Systems, los cuales recibieron fondos para continuar con la Fase 1B.

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El 19 de octubre de 2016 la sonda europea Schiaparelli se estrellaba contra la superficie de Marte dejando un bonito cráter en Meridiani Planum. Terminaba así el primer intento de la agencia espacial europea (ESA) para aterrizar suavemente en la superficie de Marte (la sonda Beagle 2 que llevaba Mars Express no fue un proyecto de la ESA). Tras una investigación preliminar en la que distintos subcontratistas se echaron la culpa unos a otros de forma un tanto bochornosa, se decidió que la causa fue un fallo en las unidad de medida inercial (IMU), de fabricación estadounidense. En concreto se dijo que la IMU (un giroscopio, hablando mal y pronto) había sufrido una saturación momentánea durante el despliegue del paracaídas, lo que provocó que el ordenador de a bordo pensase que la posición de la nave no era la prevista. Ahora, siete meses después ha aparecido el informe final de la ‘anomalía Schiaparelli’, como la denomina la ESA. ¿Y cuáles son las conclusiones?

ESA Exomars 2016
ESA ExoMars 2016 (ESA).

Pues, efectivamente, al final resulta que el culpable directo del incidente escacharreli fue la IMU, aunque, como siempre ocurre en estos casos, el asunto es un poco más complicado. Veamos la secuencia de los hechos. Schiaparelli despertó de la hibernación a las 13:29:48 UTC del 19 de octubre mientras se dirigía hacía el planeta rojo tras separarse del orbitador ExoMars 2016 TGO. Los acelerómetros detectaron la entrada en la atmósfera marciana a las 14:22:22 y pocos minutos después se comprobó que la sonda estaba girando de forma inesperada.

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