¡El último programa de Radio Skylab llega directo desde los anillos de Saturno! Tenemos el placer de presentar un programa monográfico dedicado a esa apasionante misión que fue la sonda Cassini, presentado en esta ocasión por nada más y nada menos que Carolyn Porco. Hablaremos de la historia de Cassini y su sonda hermana Huygens, su periplo por el sistema de Saturno y sus principales descubrimientos durante veinte años de exploración. También responderemos a las preguntas de los oyentes en la sección de retroalimentación y terminaremos con nuestras recomendaciones. Los cosmonautas de Radio Skylab son Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Carlos Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro). Súbete a nuestra nave si quieres explorar el cosmos.

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Vivimos en una época excepcional en la que hallar un planeta potencialmente habitable alrededor de una estrella se está convirtiendo en algo habitual. El último es Ross 128 b, un planeta con una masa mínima de solo 1,35 veces la de la Tierra situado en la zona de habitable de una enana roja de tipo espectral M4 (con un 15% de la masa del Sol). Lo maravilloso del caso es que Ross 128, también conocida como Proxima Virginis, GJ447 o HIP 57548, se encuentra a solo once años luz del sistema solar. Ross 128 b es por tanto la segunda exotierra más cercana a la Tierra después de Proxima b.

Recreación artística de Ross 128 b (ESO/M. Kornmesser).
Recreación artística de Ross 128 b (ESO/M. Kornmesser).

Ross 128 b ha sido descubierto mediante el método de la velocidad radial por, cómo no, el famoso espectrógrafo HARPS del telescopio de 3,6 metros de La Silla (Chile). En concreto, se llevaron a cabo 157 observaciones entre 2005 y 2016. Este método solamente nos da información sobre el periodo de traslación del planeta y su masa mínima. En el caso que nos toca el periodo, o sea el año, es de tan solo 9,9 días. Pese a estar tan cerca de su estrella —7,4 millones de kilómetros—, Ross 128 b está en la zona habitable. O, como decimos por Radio Skylab, la zona de aguabilidad. Más que nada porque no podemos saber si el planeta es habitable o no, solo que, dadas las condiciones adecuadas, podría existir agua líquida en su superficie.

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China continúa con su habitual tendencia a incrementar el número de lanzamientos orbitales a final de año. Esta vez ha sido una misión importante, porque ha vuelto al servicio el Larga Marcha CZ-4C por primera vez desde que sufrió un fallo el año pasado. El 14 de noviembre de 2017 a las 18:35 UTC despegó el CZ-4C (Y21) desde la rampa LC-9 del centro espacial de Taiyuan con el satélite meteorológico Fengyun 3D (Fengyun 3-4). Fue el 75º lanzamiento orbital de 2017 (el 70º exitoso) y el 12º de China. También ha sido el 21º lanzamiento de un CZ-4C desde 2006 y el 254º de un Larga Marcha en toda su historia. Además del Fengyun 3D se puso en órbita el microsatélite HEAD 1, de 45 kg, del sistema de identificación automática (AIS) de tráfico marítimo. La empresa HEAD Aerospace pretende lanzar una constelación de treinta satélites similares en los próximos años denominada Skywalker.

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Lanzamiento del Fengyun 3D (Xinhua).

Fengyun 3D

El Fengyun 3D, también denominado Feng Yun 3D o Feng Yun 3-4 (FY-3D/风云三号04星, ‘viento y nube’ en mandarín) es el cuarto satélite de la serie Fengyun 3 (el primero fue lanzado en mayo 2008, el segundo en noviembre de 2010 y el tercero en septiembre de 2013). Tiene una masa de unos 2.450 kg y está fabricado por SAST (Shanghai Academy of Spaceflight Technology). Se trata de un satélite estabilizado en tres ejes dotado de un total de once instrumentos. Estará situado en una órbita heliosíncrona de 792 x 812 kilómetros de altura y 98,7º de inclinación. El satélite tiene unas dimensiones de 4,4 x 10,0 x 3,8 metros, incluyendo un panel solar de 10 metros de longitud y 22,46 metros cuadrados de superficie capaz de producir 2,48 kW. El Fengyun 3D sustituirá al Fengyun 3B, lanzado en 2010 y estará controlado por la Administración Meteorológica China (CMA) y el Centro Nacional de Satélites Meteorológicos (NSMC).

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La empresa Orbital ATK lanzó el 12 de noviembre de 2017 a las 12:20 UTC un cohete Antares 230 desde la rampa 0A de la Wallops Flight Facility (Wallops Island, Virginia) situada en el centro espacial MARS (Mid-Atlantic Regional Spaceport) con la nave de carga Cygnus OA-8 (CRS-8), bautizada S.S. Gene Cernan en honor del veterano astronauta del programa Apolo fallecido el pasado enero La Cygnus OA-8 lleva 3.229 kg de carga para la estación espacial internacional (ISS). Este ha sido el 74º lanzamiento orbital de 2017 (el 69º exitoso) y el primero de un Antares este año. También ha sido el séptimo lanzamiento de un cohete Antares desde 2013 y el segundo de la versión 230 con motores rusos RD-181. El primer intento de lanzamiento fue abortado por culpa de un avión que entró en el espacio aéreo restringido. La órbita inicial fue de 200 x 299 kilómetros y 51,6º de inclinación.

La Cygnus OA-8 antes del acoplamiento con la ISS (NASA).
La Cygnus OA-8 antes del acoplamiento con la ISS (NASA).

Después de dos días de maniobras orbitales la Cygnus OA-8 fue capturada por el brazo robot de la ISS a cargo de Paolo Nespoli el día 14 de noviembre a las 10:04 UTC. Posteriormente sería acoplada al puerto nadir del módulo Unity del segmento estadounidense de la estación. Pocas horas después la tripulación de la ISS accedió al interior de la nave, que en esta ocasión llevaba pizza y helado entre los 3.229 kg de carga útil. La Cygnus OA-8 permanecerá acoplada a la ISS hasta el 4 de diciembre. Posteriormente liberará 14 cubesats —incluyendo el primer satélite de Asgardia—, a los que hay que sumar otros dos que serán lanzados desde el módulo japonés Kibo.

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El 9 de septiembre de 2017 ocurrió un hecho insólito. Un pequeño objeto de unos 160 metros de diámetro pasó por su punto más cercano al Sol a una distancia de 38 millones de kilómetros a la sorprendente velocidad de 317.000 km/h. Habían pasado millones de años desde que este cuerpo había sido bañado por la luz de una estrella de cerca. Este hecho en sí mismo no tiene nada de especial. Millones de objetos de roca y hielo orbitan el Sol a enormes distancias y algunos de ellos se aproximan al Sol solamente durante un breve periodo de tiempo. Pero en este caso la diferencia era que la última estrella por la que había pasado no era el Sol.

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La sonda New Horizons pasa por el objeto del cinturón de Kuiper 2014 MU69, quizás parecido a ‘Oumuamua (NASA).

Y es que el misterioso cuerpo era nada más y nada menos que un asteroide interestelar. Su paso por el Sol fue el primero y último de este cuerpo errante, que se alejó para no volver. No sería descubierto por nuestra civilización hasta el 18 de octubre gracias uno de los telescopios Pan-STARRS y recibió la designación C/2017 U1. Aparentemente se trataba de un cometa corriente y moliente similar a muchos otros que proceden de la lejana nube de Oort siguiendo una órbita muy elíptica. Pero los cálculos de su trayectoria sorprendieron a propios y extraños cuando se comprobó que seguía una órbita hiperbólica. O lo que es lo mismo, venía del espacio interestelar. Por primera vez la humanidad había descubierto un visitante de otra estrella.

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El 11 de noviembre la empresa Sierra Nevada Corporation (SNC) realizó sin previo aviso el segundo vuelo libre de su pequeña lanzadera Dream Chaser en la base aérea de Edwards (California). No es la primera vez que el prototipo de avión espacial vuela por su cuenta, pero la última vez que lo vimos en el aire fue nada más y nada menos que hace más de cuatro años, en octubre de 2013. En aquella ocasión el ETA (Engineering Test Article) sufrió un accidente durante el aterrizaje al no desplegarse el tren de aterrizaje izquierdo —procedente de un antiguo caza F-5— y se salió de la pista. Por suerte, la última prueba, denominada ALT-2 (Approach and Landing Test 2), ha salido bien y el Dream Chaser tomó tierra sin problemas.

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El Dream Chaser aterriza después de su segundo vuelo libre (Sierra Nevada Corporation).

En 2013 el transbordador Dream Chaser era uno de los candidatos finalistas para convertirse en la próxima nave tripulada estadounidense dentro del marco del contrato CCtCAP (Commercial Crew Transportation Capability) de la NASA. Las ganadoras de este programa —actualmente CCP (Commercial Crew Program)— serían las naves Starliner de Boeing y Dragon 2 de SpaceX, lo que provocó que muchos dieran por muerta a la pobre Dream Chaser. Pese a todo la pequeña lanzadera se negó a morir y, tras varios intentos infructuosos de usar otros lanzadores como el Ariane 5 o el Thunderbolt de Stratolaunch, el año pasado fue seleccionada por la NASA para el contrato CRS-2 (Commercial Resupply Services 2). Eso sí, ahora la Dream Chaser ya no será una nave tripulada. La versión que viajará a la ISS será la Dream Chaser Cargo, que realizará un mínimo de seis misiones entre 2020 y 2024.

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El 9 de noviembre de 1967 a las 12:00 UTC despegaba el mayor cohete jamás construido por el hombre. La inmensa máquina de 111 metros de alto alzó el vuelo desde la rampa 39A en la misión conocida como AS-501 (Apollo Saturn 501), aunque pasaría a la historia como Apolo 4. Las vibraciones fueron tan intensas que el despegue de la bestia pudo sentirse a decenas de kilómetros a la redonda. El lanzamiento tuvo lugar nueve meses después de la tragedia del Apolo 1 en la que murieron los astronautas Grissom, White y Chaffee y supuso un paso adelante fundamental para un programa que necesitaba un éxito sonoro para seguir adelante. Y vaya si lo fue. El gigantesco Saturno V era sin duda el elemento clave para poner un hombre en la Luna antes de 1970 y solo se realizaron dos vuelos sin tripulación de este monstruo —Apolo 4 y Apolo 6— antes de llevar a cabo una misión con astronautas en la que también debía probarse el módulo lunar en órbita terrestre. Además, y aunque la misión Apolo 4 no viajó a la Luna, el módulo de mando CSM Apolo Block I (CSM-017) tenía que alcanzar una velocidad de reentrada atmosférica de 11 km/s con el fin de probar por primera vez el escudo térmico en condiciones similares a las de un viaje lunar.

El primer Saturno V camino a la rampa 39A (NASA).
El primer Saturno V camino a la rampa 39A (NASA).

El Saturno V era una maravilla de la ingeniería. Había sido diseñado a principios de los años 60 por los ingenieros del Centro Marshall de la NASA liderados por el equipo del mítico Wernher von Braun, el creador del misil balístico A-4 (V-2), que dio origen a la carrera por el espacio. En su primera etapa S-IC incorporaba cinco F-1 —de ahí el nombre Saturno V— de queroseno y oxígeno líquido, los motores de combustible líquido más potentes de la historia hasta la entrada en servicio del RD-170/171 de los lanzadores Energía y Zenit soviéticos. La tercera etapa S-IVB era criogénica —o sea, usaba hidrógeno y oxígeno líquidos— y podía encenderse varias veces gracias a su motor J-2, menos potente que el F-1, pero que en su momento supuso un desafío tecnológico equiparable.

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Desde las profundidades del espacio-tiempo llega el episodio 37 de Radio Skylab. El primer tema del programa está dedicado al Portal del Espacio Profundo (Deep Space Gateway), una nueva estación espacial que proyecta la NASA, Roscosmos y otras agencias espaciales. En la segunda parte, hablamos de las aventuras y desventuras Le Gentil, el astrónomo con mala estrella. También tenemos una buena ración de preguntas en la sección de retroalimentación, y una nueva batería recomendaciones. La tripulación de Radio Skylab está compuesta por Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Carlos Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro). Estás invitado a descubrir con nosotros el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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La empresa Arianespace lanzó el 8 de noviembre de 2017 a las 01:42 UTC un cohete Vega desde la rampa ZLV de la Guayana Francesa en la misión VV11 (Vol Vega 11). A bordo viajaba el primer satélite espía marroquí, el Mohammed VI-A. Este ha sido el 73º lanzamiento orbital de 2017 (el 68º exitoso) y el tercero de un Vega este año. También ha sido el décimo lanzamiento de Arianespace en 2017 y el 11º de un vector Vega desde su debut en 2012. Arianespace planea un lanzamiento más —un Ariane 5 con satélites Galileo— antes de que acabe el año. El satélite Mohammed VI-A se separó de la cuarta etapa AVUM del Vega a las 02:38 UTC.

Lanzamiento del Mohammed VI-A (Arianespace).
Lanzamiento del Mohammed VI-A (Arianespace).

Mohammed VI-A

El Mohammed VI-A, también denominado MN35-13 o Moroccan EO Sat 1 (محمد السادس أ en árabe), es un satélite de reconocimiento óptico de 1.110 kg construido por Airbus Defence and Space y Thales Alenia (carga útil) para Marruecos usando el bus AstroSat 1000. El Mohammed VI-A se dedicará a tareas militares tales como reconocimiento de fronteras o seguimiento de grupos yihadistas, así como tareas civiles. Es el primero de una constelación de dos satélites idénticos que Marruecos quiere lanzar antes de 2019. El programa Mohammed VI ha sido desarrollado en secreto conjuntamente entre Francia y el reino alauí desde 2013. Las prestaciones de los satélites se desconocen, pero se cree que el coste total del proyecto es de unos 500 millones de euros. Se supone que los satélites son similares a los Pleiades franceses o los Falcon Eye de los Emiratos Árabes Unidos, aunque no se han hecho públicas imágenes o datos de los mismos. La resolución de su sistema óptico debe rondar los 70 centímetros. El control del satélite, a cargo del ministerio de defensa marroquí, estará situado en el aeropuerto de Rabat.

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Otro veterano de las misiones Apolo que nos deja. El 6 de noviembre de 2017 falleció a los 88 años Richard “Dick” Gordon, astronauta de la NASA que viajó en las misiones Gémini 11 (1966) y Apolo 12 (1969). En esta última misión Gordon estuvo casi 89 horas alrededor de la Luna como piloto del módulo de mando del CSM Yankee Clipper. Casi la mitad de ese tiempo lo pasó en solitario mientras sus compañeros Conrad y Bean exploraban la superficie lunar usando el módulo lunar Intrepid. A lo largo de su carrera como astronauta Gordon pasó un total de 13 días y 4 horas en el espacio, incluyendo dos paseos espaciales en la Gémini 11.

Gordon se prepara para la misión Apolo 12 (NASA).
Gordon se prepara para la misión Apolo 12 (NASA).

Gordon fue seleccionado como parte del tercer grupo de astronautas de la NASA que fue anunciado el 14 de octubre de 1963, un grupo que incluía a los que serían veteranos del Apolo como Bean, Cernan o Collins. Por entonces Gordon era considerado uno de los mejores pilotos de prueba de la U.S. Navy. Durante su primera misión con Pete Conrad a bordo de la Gémini 11 Gordon demostró su valía cuando surgieron problemas durante su primera EVA mientras intentaba conectar la cápsula Gémini con la etapa Agena mediante un cable de treinta metros de longitud. Conrad, Gordon y C. C. Williams fueron asignados como suplentes de la misión Apolo 3 (AS-503 o Apolo E) antes de que el accidente del Apolo 1 cambiase por completo los planes de la NASA. Después del Apolo 9 Gordon fue elegido como miembro de la tripulación del Apolo 12, la segunda misión de alunizaje, junto con Conrad y Bean.

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