El cohete Falcon 9 de SpaceX se ha convertido en un auténtico icono de la astronáutica moderna gracias a su bajo precio y la capacidad de reutilización de la primera etapa. Desde su primer vuelo en junio de 2010 hasta el presente el Falcon 9 ha realizado más de cuarenta misiones, pero en este tiempo ha evolucionado dramáticamente. El Falcon 9 que despegó en 2010 era un cohete de tamaño medio capaz de poner 10 toneladas en órbita baja que no impresionó a casi nadie. El Falcon 9 actual es un vector pesado puede lanzar hasta 23 toneladas y recupera sus primeras etapas de forma rutinaria. Oficialmente se han introducido tres versiones del Falcon 9, pero a estas debemos añadir los enigmáticos “Blocks”, variantes dentro de cada versión que siguen dando quebraderos de cabeza tanto a aficionados como a profesionales. ¿Cómo distinguirlas?

Distintas versiones del Falcon 9 (FAA).
Distintas versiones del Falcon 9 (FAA).

Empecemos con lo más simple. Como decíamos, es de todos conocido que SpaceX ha introducido tres versiones del Falcon 9, denominadas v1.0, v1.1 y v1.2. Elon Musk ha hecho de la sencillez su bandera no solo a la hora de diseñar el Falcon 9, sino también en cuanto a la nomenclatura se refiere. Por eso oficialmente el Falcon 9 es simplemente Falcon 9 a secas, sin ninguna coletilla que nos dé pistas sobre su genealogía. Las denominaciones v1.0, v1.1 y v1.2, aunque oficiales, lo cierto es que apenas aparecen en la documentación pública de SpaceX. De hecho, durante mucho tiempo hubo confusión sobre si la versión FT (Full Thrust), otra denominación oficial, era distinta de la v1.2 (ahora se supone que son la misma cosa). Del mismo modo, hasta 2012 la versión v1.1 fue conocida simplemente como ‘Falcon 9 mejorado’ (upgraded Falcon 9).

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La estrella de Tabby (también conocida como KIC 8462852 o estrella de Boyajian) es famosa por sus irregulares variaciones de brillo que desafían cualquier explicación. A partir de los datos del telescopio espacial Kepler se descubrió que ‘algo’ tapaba la estrella de tanto en cuanto. Posteriormente también se descubrió que la estrella había disminuido su brillo a lo largo de los últimos años y décadas. Hasta la fecha ningún modelo ha sido capaz de conciliar estas dos variaciones de brillo. A raíz del hallazgo varios equipos de observadores repartidos por el mundo comenzaron a estudiar la estrella de Tabby y ahora tenemos los resultados de las primeras observaciones realizadas después de que el telescopio Kepler dejase de observarla en mayo de 2013.

Impresión artística de polvo y cometas orbitando alrededor de la estrella de Tabby (NASA/JPL-Caltech).
Impresión artística de polvo y cometas orbitando alrededor de la estrella de Tabby (NASA/JPL-Caltech).

Un conjunto de más de 1700 observadores —muchos de ellos españoles— han estudiado la estrella de Tabby desde octubre de 2015 hasta finales de 2017 (por cierto, gracias al crowdfunding). Los resultados han sido publicados en un paper en The Astrophysical Journal Letters con más de doscientos autores liderados por Tabby Boyajian. Las disminuciones en el brillo comenzaron este año y se han observado cuatro, bautizadas como Elsie, Celeste, Skara Brae y Angkor (sí, las variaciones de brillo de Tabby son tan famosas que reciben sus propios nombres). En esta ocasión la estrella redujo su brillo entre un 1% y un 2,5%, muy lejos del 22% que llegó a observar Kepler, y los sucesos tuvieron una duración variable, de días a semanas.

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Uno de los temas que siempre salen a colación cuando se habla de los viajes tripulados a Marte es la radiación y su efecto sobre el organismo humano. En la superficie terrestre estamos protegidos por la atmósfera y el campo magnético terrestre, pero eso no ocurre si salimos de nuestro planeta. Los astronautas que viven en la estación espacial internacional (ISS) no tienen la atmósfera para protegerse, pero sí gozan de la protección de la magnetosfera de la Tierra. ¿Están condenados los futuros astronautas que viajen a Marte?¿Impedirá la radiación que salgamos de nuestro planeta?¿Te puedes convertir en uno de los 4 Fantásticos solo por ir al planeta rojo?

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La dosis de radiación diaria en la superficie de Marte es similar a la de la estación espacial (NASA).

Vayamos por partes. Primero convendría aclarar qué entendemos por radiación en el espacio. Las fuentes de radiación fuera de nuestro planeta son el Sol y los rayos cósmicos. El Sol emite radiación ionizante en forma de luz ultravioleta, rayos X y rayos gamma, pero la contribución de esta parte del espectro electromagnético a la dosis de radiación de un astronauta es insignificante si este no sale de la nave o lo hace por poco tiempo (con traje espacial, claro). Lo que nos preocupa realmente es el flujo continuo de radiación en forma de partículas conocido como ‘viento solar’, un viento formado en realidad principalmente por protones y, en menor proporción, partículas alfa (núcleos de helio) e iones pesados. Las partículas del viento solar tienen una energía relativamente baja, de 1 a 10 kiloelectronvoltios (keV), y son relativamente fáciles de parar, pero de vez en cuando el Sol emite grandes cantidades de partículas mucho más energéticas (por encima de 10 MeV) y, por tanto, peligrosas. Estos sucesos se denominan SPE (Solar Particle Event), pero son más conocidos como ‘tormentas solares’.

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2018 viene cargadito de novedades en el espacio. La Luna, Marte, Mercurio o el Sol son cuatro de los destinos del sistema solar de los que se hablará este año. En diciembre China lanzará la sonda Chang’e 4 a la cara oculta de la Luna. Equipada con un pequeño rover como su gemela Chang’e 3, la misión Chang’e 4 será el primer artefacto humano que explore la superficie de la cara oculta de nuestro satélite. India también vuelve a la Luna en marzo con la Chandrayaan 2 con un orbitador, una sonda de aterrizaje y un pequeño rover. Y, si todo va bien, al fin veremos alguna de las sondas del tan esperado Google Lunar X Prize, seguramente la de Team India (con el rover japonés de Team Hakuto). Más allá de la Luna la NASA enviará a Marte la sonda InSight. Esta nave tenía que haber despegado en 2016, pero un problema con su instrumento principal (el sismómetro SEIS) obligó a retrasar su despegue. Sea como sea, el 26 de noviembre InSight debe aterrizar en Elysium Planitia para investigar el interior de Marte. A bordo viaja la estación meteorológica española TWINS.

La sonda InSight de la NASA será lanzada y aterrizará en Marte en 2018 (NASA).
La sonda InSight de la NASA será lanzada y aterrizará en Marte en 2018 (NASA).

En julio la NASA lanzará una misión que dará mucho que hablar: la Parker Solar Probe (antes conocida como Solar Probe Plus) para investigar la corona solar. Para ello la Parker Solar Probe se acercará a tan solo seis millones de kilómetros del Sol. Por su parte la ESA lanzará este año la sonda BepiColombo para el estudio de Mercurio, una sonda que también cuenta con un subsatélite japonés. Con BepiColombo en el espacio la ESA ya habrá enviado como mínimo una sonda a todos los planetas del sistema solar interior.

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2017 ha sido un año complicado para el blog. Evidentemente compartir la redacción de Eureka con la paternidad, la familia, el trabajo y el ocio es una tarea hercúlea que no sé cuánto tiempo podré cargarme sobre mis espaldas. Pero en cualquier caso hemos intentado hacerlo lo mejor posible. Y no es cuestión de ponerse pesimistas, pero creo que el tiempo de los blogs ha pasado. Ahora lo que prima es una entrada rápida y somera en las redes sociales, como mucho un hilo de Twitter o un stories de Instagram. O, por supuesto, un vídeo de Youtube (y que nadie me malinterprete, hay maravillosos divulgadores en estos medios que hacen una labor encomiable). La divulgación en profundidad ha muerto. Las nuevas generaciones, salvo excepciones, no se paran a leer una entrada extensa de un blog. Y si lo hacen siempre preferirán medios donde los temas se traten de forma impactante o sensacionalista. ¿Qué hacer? Está claro que es hora de explorar otros horizontes y formatos, de ahí la ilusión que me ha hecho seguir un año más con Radio Skylab, un podcast informal que hacemos cuatro amigos que ha tenido una respuesta muy positiva entre el público.

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En otros frentes de actividad divulgadora este año tuve el placer de participar en Naukas Coruña 2017. Nunca pensé que daría una charla de divulgación en el escenario de un teatro tan impresionante como el Rosalía Castro. Fue una experiencia apabullante. Después de Naukas Coruña supuse que era imposible superar semejante marco, pero solo unos meses después participé en el grandioso Naukas Bilbao 2017, que tuvo lugar en el enorme Palacio Euskalduna. El teatro Rosalía es bellísimo, pero en el Euskalduna tiene un aforo para más de cuatro mil personas. Ni en mis sueños más locos imaginé que vería un evento de divulgación llenar un recinto tan inmenso. Y menos aún que yo sería uno de los participantes. Por otro lado, este año pude disfrutar de una visita al centro ESTEC de la ESA en los Países Bajos, visita de la que ya hablaremos en una entrada específica. Además seguimos con las colaboraciones habituales en la revista AstronomíA (si no se han suscrito, ya están tardando) y en el programa Galaxias y Centellas de la radio canaria. También he participado puntualmente en varios programas de radio y podcasts a los que por supuesto agradezco que hayan contado conmigo. También me hizo mucha ilusión ser el jurado del Primer Concurso de Monólogos Científicos de Canarias.

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2017 se cierra con 90 lanzamientos orbitales, de los cuales seis han resultado fallidos. Estados Unidos, con 29 misiones, ha sido el líder en lanzamientos espaciales por segundo año consecutivo gracias principalmente a la frenética actividad del Falcon 9 de SpaceX. Es la segunda vez desde 1999 que Rusia, con 21 misiones, no lidera el ranking de lanzamientos a nivel mundial. China ha quedado relegada a la tercera posición con 18 lanzamientos, una cifra muy alejada de sus planes iniciales por culpa de dos lanzamientos fallidos. En 2017 Rusia sigue ostentando el monopolio de vuelos tripulados a la ISS —¿por última vez?— y realizó las ya tradicionales cuatro misiones de naves Soyuz al año. Con respecto al resto de actores internacionales no hay novedades significativas, aunque no podemos olvidar el récord de 104 satélites puestos en órbita por un PSLV indio en la misión C37.

Lanzamientos espaciales en 2017 por países. Se incluyen como lanzamientos rusos los del Soyuz desde la Guayana Francesa y como rusos los del cohete Zenit. El lanzamiento del cohete Electron se considera de Nueva Zelanda, aunque la empresa tiene lazos con EEUU.
Lanzamientos espaciales en 2017 por países. Se incluyen como lanzamientos rusos los del Soyuz desde la Guayana Francesa y los del cohete Zenit. El lanzamiento del cohete Electron se considera de Nueva Zelanda, aunque la empresa tiene lazos con EEUU.

En cuanto a fallos, Rusia terminó el año sin que el cohete Protón nos diese alguna sorpresa negativa, pero en cambio sufrió un bochornoso fracaso durante la segunda misión del Soyuz desde Vostochni debido a un error de programación en la etapa Fregat. China tuvo dos fallos con dos cohetes completamente distintos, el CZ-5 y el CZ-3B, lo que ha provocado una cascada de retrasos en todo tipo de misiones. Una año más ningún vuelo tripulado de la nave Soyuz ha sufrido algún problema serio, un éxito que no se suele valorar en su justa medida. Baikonur ha sido el centro espacial con más lanzamientos, 13, seguido del Centro Espacial Kennedy con 12 (todos Falcon 9). Si sumamos los lanzamientos desde la base de Cabo Cañaveral y el Centro Espacial Kennedy, que están contiguos, tenemos 19 lanzamientos orbitales desde Florida.

Lanzamientos orbitales por países y lanzadores en 2017.
Lanzamientos orbitales por países y lanzadores en 2017.
Lanzamientos espaciales de los últimos años.
Lanzamientos espaciales de los últimos años.

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Es una imagen icónica de los 80, casi como Michael Jackson bailando el Thriller o Michael J. Fox haciendo de Marty McFly en Regreso al Futuro. Un astronauta flota en solitario con la Tierra bajo sus pies. No hay nada a su alrededor. Parece que vuela libremente por el espacio, aunque no se le puede ver el rostro porque lleva el visor dorado bajado, una característica que lo convierte en el símbolo perfecto del avance de la humanidad en la conquista del espacio. Pero el protagonista de la foto no era anónimo y tenía nombre: Bruce McCandless II, un astronauta que el 7 de febrero de 1984 se transformó en el símbolo de una generación al alejarse del transbordador Challenger usando su mochila propulsada MMU durante la misión STS-41B. Lamentablemente, McCandless nos dejó el pasado 21 de diciembre a los 80 años de edad. Y, como suele ocurrir en estos casos, la foto no nos cuenta toda la historia, o lo que es peor, nos cuenta una historia sesgada.

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Bruce McCandless flota en solitario durante la misión STS-41B Challenger en febrero de 1984 (NASA).

Primero, porque a pesar de la creencia común, McCandless no fue el primer astronauta en realizar un paseo espacial sin ningún tipo de conexión con la nave. Ese honor le corresponde a Russel “Rusty” Schweickart, que probó por primera vez el traje A7L con la nueva mochila de soporte vital (PLSS) en órbita baja en marzo de 1969 durante la misión Apolo 9. Bien es cierto que Schweickart no se alejó del módulo lunar, pero sí que lo hicieron los doce astronautas del Apolo que entre 1969 y 1972 caminaron sobre la Luna sin estar unidos a su nave espacial. En su momento estas actividades extravehiculares sin conexión supusieron toda una revolución con respecto a los paseos espaciales de las misiones Gémini en los que el astronauta estaba unido a su nave mediante un umbilical que le aportaba oxígeno, electricidad, comunicaciones y seguridad, aunque comparado con el hecho de caminar sobre la Luna es lógico que nadie les prestase demasiada atención.

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Hacía dos años que un cohete Zenit no surcaba los cielos. Fabricado conjuntamente entre Rusia y Ucrania, a partir de 2014 el conflicto entre ambos países provocó que se paralizaran las misiones de este vector, tanto por parte de la empresa Sea Launch (con lanzamientos desde el ecuador) como por su subsidiaria Land Launch (con lanzamientos desde Baikonur). Las presiones políticas desde el Kremlin también propiciaron que Roscosmos decidiese abandonar el Zenit y diese luz verde a una versión totalmente rusa denominada Féniks con el objetivo de no dejar morir la tecnología del motor de combustible líquido más potente del mundo, el RD-171, fabricado por la empresa rusa NPO Energomash. Pero el pasado 26 de diciembre de 2017 a las 19:00 UTC despegó uno de los últimos Zenit enviado a Baikonur antes del enfrentamiento con Ucrania. Un cohete Zenit-3F (Zenit-3SLBF/Fregat-SB) con el satélite de comunicaciones Angosat 1 partió de la rampa PU-1 del Área 45 del cosmódromo de Baikonur (GIK-5).

Lanzamiento del Angosat 1 (Roscosmos).
Lanzamiento del Angosat 1 (Roscosmos).

Este ha sido el 90º lanzamiento orbital de 2017 —el 84º con éxito— y muy probablemente el último del año. También ha sido el único lanzamiento de un cohete Zenit en 2017 y el cuarto de la versión 3F o Zenit-3SLBF (un Zenit con una etapa Fregat) en la historia de este vector. Además ha sido el primer lanzamiento del Zenit que tiene lugar bajo la supervisión de la empresa rusa S7 Space, la nueva dueña de Sea Launch que espera volver a lanzar cohetes Zenit tanto desde el ecuador como desde Baikonur y, en el futuro, también cohetes Féniks. De entrada, S7 encargó en abril a la empresa ucrania Yuzhmash una docena de nuevos Zenit. En esta misión el Zenit y la recientemente cuestionada etapa Fregat se portaron bien, pero lamentablemente los controladores del satélite Angosat 1 perdieron la comunicación con el vehículo una vez separado de la etapa Fregat durante la maniobra de despliegue de los paneles solares. En el momento de escribir estas líneas parece que han restablecido el contacto, pero se desconoce el estado del satélite. Si el Angosat se pierde sería un golpe muy duro para la empresa RKK Energía, fabricante del satélite y antiguo accionista principal de Sea Launch, que pretendía volver al mercado de los satélites geoestacionarios tras catorce años de ausencia. La órbita de transferencia inicial fue de 340 x 36.060 kilómetros y 48,6º de inclinación. Para este vuelo la etapa Fregat-SB realizó un total de cuatro encendidos durante más de ocho horas de misión (el último para salir de la órbita geoestacionaria).

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China ha llevado a cabo el que, salvo sorpresas de última hora, será su último lanzamiento orbital del año. El 25 de diciembre de 2017 a las 19:44 UTC un cohete Larga Marcha CZ-2C (Y34) despegó desde la rampa LC-3 del centro espacial de Xichang con el tercer triplete de satélites militares Yaogan 30 (Yaogan 30-03). Este ha sido el 89º lanzamiento orbital de 2017 —el 83º con éxito— y el 18º de China este año. También ha sido la tercera misión de un CZ-2C en lo que va de año y el 260º de un Larga Marcha en toda su historia. La órbita inicial fue de 589 x 604 kilómetros de altura y 35º de inclinación.

Lanzamiento del trío Yaogan 30-03 (Xinhua).
Lanzamiento del trío Yaogan 30-03 (Xinhua).

Yaogan 30-03

El trío de satélites militares Yaogan 30-03 (遥感三十号03组) probablemente está dedicado a tareas de espionaje electrónico (ELINT y SIGINT) u óptico. Los tres Yaogan 30-03 se suman a los tríos Yaogan 30-01 lanzado el pasado 4 de octubre y al Yaogan 30-03, lanzados el 24 de noviembre. Estos nueve satélites son de naturaleza distinta al Yaogan 30, lanzado en mayo, y han sido construidos por el Instituto de Innovación de Microsatélites de la Academia de Ciencias de China. Se desconoce hasta qué punto son similares a los otros tríos de satélites espía Yaogan que vuelan en formación triangular para determinar la posición exacta de los buques, submarinos y aviones enemigos a través de sus transmisiones de radio. La diferencia principal es que los Yaogan 30 no vuelan juntos, sino que están separados 120º en su órbita. Por este motivo en los últimos meses ha cobrado fuerza la hipótesis de que se trata de pequeños satélites espía de reconocimiento óptico. En cualquier caso, llama la atención la baja inclinación orbital (35º) para ser satélites de reconocimiento, ya sean SIGINT u óptico. Bajo la serie Yaogan se han lanzado múltiples satélites militares de todo tipo sin relación entre sí.

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El 23 de diciembre de 2017 a las 04:14 UTC China lanzó un cohete Larga Marcha CZ-2D (Y48) desde la rampa LC-43/603 (SLS-2) del centro espacial de Jiuquan con el satélite LKW-2. Fue el 88º lanzamiento orbital de 2017 —el 82º con éxito— y el 17º de China este año. La órbita inicial fue de 492 x 511 kilómetros y 97,5º de inclinación. El lanzamiento del LKW-2 tuvo lugar menos de tres horas después del lanzamiento de un Falcon 9 desde Vandenberg y un H-IIA desde Tanegashima.

Lanzamiento del LKW-2 (Xinhua).
Lanzamiento del LKW-2 (Xinhua).

LKW-2

El LKW21 o 陆地勘查卫星二号 (Lùdì Kānchá Wèixīng liang hào, ‘satélite de observación terrestre’), también conocido como LZKW-2 (陆地资源勘查卫星星座02星 o Lùdì Zīyuán Kānchá Wèixīng, ‘segundo ejemplar de la constelación de satélites de observación terrestre y de recursos’) es un el segundo miembro de un nuevo tipo de satélite para observación de la Tierra con posibles aplicaciones militares construido por CAST (China Academy of Space Technology). Se desconocen sus características, pero se cree que debe ser un satélite de observación óptica de alta resolución. El nombre oficial del satélite es genérico, así que probablemente se trate de un ‘nombre tapadera’ y en realidad sea algún satélite espía óptico de la familia Yaogan. El aspecto del satélite parecido a otras plataformas comerciales como el Pleiades francés. El LKW-2 ha sido lanzado apenas veinte días después del LKW-1, supuestamente similar. La órbita del LKW-2 está desplazada 180º con respecto a la del LKW-1 para permitir una mejor cobertura de la superficie terrestre.

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