¡Albricias! Aquí está el programa 30 de Radio Skylab. Este programa va objetos muy densos. En la primera parte charlamos sobre el instrumento NICER de la Estación Espacial Internacional, un telescopio de rayos X para estudiar las estrellas de neutrones. Y de paso hablamos sobre el extraño encuentro del satélite espía NROL-76 con la Estación. En la segunda parte hablamos de las LIGO y la detección de ondas gravitacionales. Radio Skylab está compuesto por Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) y te invitamos a que nos acompañes en nuestros viajes por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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El programa espacial ruso tiene actualmente tres problemas de muy difícil solución. El primero es el dilema existente entre Baikonur y Vostochni. Baikonur es el cosmódromo principal de Rusia, seguido de Plesetsk, pero como todos sabemos se encuentra en territorio kazajo y Rusia ha decidido ‘independendizarse’ espacialmente de Kazajistán, motivo por el cual decidió construir Vostochni en el lejano oriente. Sin embargo, por el momento en Vostochni solo existen instalaciones para el cohete Soyuz. Eso significa que el resto de lanzadores rusos —Protón, Angará y Zenit— no pueden usarlo. En una segunda fase está planeada la construcción de una rampa para el Angará en Vostochni, aunque todavía no han comenzado las obras.

Futura nave tripulada rusa Federatsia (Roscosmos).
Futura nave tripulada rusa Federatsia (Roscosmos).

El segundo problema es el lanzador Zenit. Este cohete se construye en Ucrania, pero los motores y la tercera etapa son rusos. Tras el comienzo del conflicto con Ucrania el Kremlin decidió dejar de usar el Zenit, pero el problema es que este lanzador usa el motor más potente del mundo, el RD-171, una tecnología que Rusia no quiere abandonar porque significaría renunciar a la construcción de cohetes pesados. Por eso desde Moscú se ha impuesto el proyecto Féniks (Феникс), un Zenit totalmente ruso capaz de despegar desde Baikonur y, con el tiempo, desde Vostochni. La tercera pieza del rompecabezas es la futura Federatsia (Федерация, antigua PTK-NP), una nave tripulada destinada a sustituir a las actuales Soyuz y que deberá realizar vuelos alrededor de la Luna. En principio debía despegar desde Vostochni usando un Angará-A5P, pero como ya hemos dicho aún no existen instalaciones para este vector en este centro espacial. ¿Cómo salir de este embrollo?

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Desde hace casi precisamente un año el que es actualmente uno de los dos cohetes rusos más potentes en servicio —el otro es el Angará— no levantaba el vuelo por culpa de todo tipo de problemas asociados con controles de calidad defectuosos. Hablamos, por supuesto, del mítico Protón de la empresa Khrúnichev. Pero parece que la maldición le ha dado un respiro a este lanzador. El 8 de junio de 2017 a las 03:45 UTC la empresa ILS (International Launch Services) lanzó con éxito un cohete Protón-M/Briz-M (Phase IV) con el satélite estadounidense Echostar 21 desde la rampa PU-24 del Área 81 del cosmódromo de Baikonur. Este ha sido el 34º lanzamiento orbital de 2017 (el 32º exitoso) y el primero de un Protón este año. También ha sido el 412º lanzamiento de un Protón en su historia, el segundo de un Protón-M en la versión Phase IV y el 94º lanzado por la empresa ILS. La órbita de transferencia inicial fue de 2.300 x 35.786 kilómetros y 30,5º de inclinación.

Lanzamiento del Echostar 21 (Roscosmos).
Lanzamiento del Echostar 21 (Roscosmos).

Echostar 21

El Echostar 21 —o EchoStar XXI (originalmente denominado EchoStar T2 y TerreStar 2)— es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 6.900 kg construido por la empresa norteamericana SSL (Space Systems Loral) para la compañía EchoStar Corporation usando el bus SSL-1300. Estará situado en la posición 10,25º este, desde donde proveerá comunicaciones en banda S —especialmente servicios de datos a dispositivos móviles— a todo el continente europeo. Su vida útil se estima en quince años. El Echostar 21 es el sexto satélite Echostar lanzado por un Protón y la carga útil más pesada jamás puesta en una órbita de transferencia geoestacionaria por este vector.

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En Radio Skylab nos gusta leer. Y escribir. En el primer concurso de relatos recibimos más de treinta relatos cortos, los cuales hemos querido compartir con toda la comunidad en forma de este libro electrónico totalmente gratuito. Con ustedes «Relatos de Encélado», una colección de historias de ciencia ficción con esta fascinante luna de Saturno como protagonista. ¡Gracias a los autores por participar! Y, a los lectores, por leer.

Portada Relatos de Encélado

Descargar Relatos de Encélado (PDF) (2 MB). Descargar Relatos de Encélado (ePub) (140 KB).

El pasado 3 de junio de 2017 tuvo lugar un suceso insólito. Ese día el satélite militar NROL 76 se acercó a tan solo seis kilómetros de la estación espacial internacional (ISS). La aproximación tuvo lugar alrededor de las 14:00 UTC y se prolongó durante cerca de una hora antes de que el satélite se alejase de la estación siguiendo su órbita. La velocidad relativa de los dos satélites era de unos 1.800 km/h, no especialmente elevada para unos objetos de que se mueven a cerca de 28.000 km/h con respecto a la superficie terrestre. Ante el silencio del Pentágono, los rumores se han disparado. ¿Se trató de un acercamiento casual o los militares estadounidenses han decidido usar la estación espacial como blanco para sus pruebas orbitales?

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El encuentro entre el NROL 76 y la ISS del 3 de junio (Marco Langbroek).

Pongámonos en situación. El NROL 76, también conocido como USA 276, fue lanzado el 1 de mayo usando un cohete Falcon 9 de SpaceX. Al ser un satélite militar secreto nada se sabe sobre la misión o características del satélite, aunque hay algunas pruebas que apuntan a que ha sido construido por Ball Aerospace, una empresa famosa por sus satélites de observación de la Tierra. Por este motivo se ha sugerido que el NROL 76 podría ser un satélite de reconocimiento óptico de tamaño medio, parecido al WorldView 3. De ser así sería una especie de complemento de bajo coste a los enormes y carísimos KH-11 Crystal, que son básicamente grandes telescopios espaciales como el Hubble, pero apuntando en la dirección ‘equivocada’.

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China lanzará el 29 de noviembre de este año la sonda lunar Chang’e 5 (嫦娥五号) para traer muestras de la superficie lunar. Será la primera vez que una nación intente algo así desde que la misión soviética Luna 24 hizo lo propio en 1976. Posteriormente, a finales de 2018 la sonda lunar Chang’e 4 se convertirá en el primer artefacto humano en posarse sobre la cara oculta de nuestro satélite. Ahora ya sabemos los lugares precisos de alunizaje de ambas sondas.

La sonda lunar Chang'e 4 y el satélite retransmisor que usará para las comunicaciones (chinaspaeceflight.com).
La sonda lunar Chang’e 4 y el satélite retransmisor que usará para las comunicaciones (chinaspaeceflight.com).

La Chang’e 5, que despegará desde el centro espacial de Wenchang mediante un cohete Larga Marcha CZ-5, aterrizará cerca del Mons Rümker, en el Océano de las Tormentas (Oceanus Procellarum), una zona situada bastante al noroeste de la cara visible de la Luna. De esta forma se aprovechará la peculiar arquitectura de misión de la Chang’e 5, que permite acceder a casi toda la superficie lunar (las sondas automáticas soviéticas Ye-8-5 de retorno de muestras estaban limitadas a un rango determinado de longitudes lunares, mientras que las misiones Apolo aterrizaron no excesivamente lejos del ecuador lunar).

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El pasado 2 de junio de 2017 a las 14:10 UTC aterrizó la cápsula (SA, Spuskaemi Apparat) Soyuz MS-03 (Nº 733) con los cosmonautas Oleg Novitsky (Roscosmos) y Thomas Pesquet (ESA/Francia) a unos 140 kilómetros al este de Dzhezkazgan (Kazajistán). Los dos retornan a casa después de haber pasado 196 días en órbita. La Soyuz MS-03 despegó el pasado 17 de noviembre de 2016 con Novitsky, Pesquet y Peggy Whitson, pero esta última se ha quedado a bordo de la ISS para completar su misión extendida, de ahí que solo hayan regresado en la Soyuz dos personas. Es la primera vez desde marzo de 2010 que una Soyuz regresa únicamente con dos cosmonautas.

Regreso de la Soyuz MS-03 (TsPK).
Regreso de la Soyuz MS-03 (TsPK).

La Soyuz MS-03 se separó del módulo Rassviet del segmento ruso de la ISS a las 10:47 UTC del 2 de junio, dando por finalizada así la Expedición 51 de la ISS. La Expedición 52 está ahora formada por Fiodor Yurchijin (Roscosmos), Peggy Whitson (NASA) y Jack Fischer (NASA), que regresarán a bordo de la MS-04 el próximo septiembre. Roscosmos aprovechó que en la Soyuz viajaban solo Novitsky y Pesquet para traer carga extra en el tercer asiento que quedó libre. Durante su estancia en el espacio Thomas Pesquet llevó a cabo la misión Proxima de la ESA.

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La agencia espacial de India, ISRO, llevó a cabo el 5 de junio de 2017 a las 11:58 UTC el primer lanzamiento orbital del GSLV Mk III (GSLV Mark 3) desde la rampa SLP (Second Launch Pad) del Centro Espacial Satish Dhawan, en la isla de Sriharikota (la misión se denominó GSLV Mk III-D1). La carga era el satélite GSAT 19. El GSLV Mark 3 es el mayor cohete en servicio de India. Este ha sido el 33º lanzamiento orbital de 2017 (el 31º exitoso) y el 3º realizado por India. El GSLV Mark 3 ya había volado por primera vez en 2014, pero en una misión suborbital. La órbita de transferencia inicial fue de 170 x 35.975 kilómetros y 21,5º de inclinación.

Lanzamiento del GSAT 19 (ISRO).
Lanzamiento del GSAT 19 (ISRO).

GSAT 19

El GSAT 19 es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 3.136 kg (1.394 kg sin combustible) construido por ISRO usando el bus I-3K (I-3000). Se trata del satélite más pesado puesto en órbita por India usando sus propios medios (hasta ahora los satélites indios de más de 2.500 kg han sido lanzados usando cohetes europeos Ariane 5). Sus dimensiones son de 2,0 x 1,77 x 3,1 metros y sus paneles solares son capaces de generar 4,5 kilovatios. Dispone de transpondedores en banda Ka y Ku de tipo HTS (High Throughout Payload) con tres antenas reflectoras, dos de dos metros y una de 1,4 metros. También transporta el instrumento GRASP (Geostationary Radiation Spectrometer) para estudiar las partículas cargadas en órbita geoestacionaria. Tiene un motor principal hipergólico de 440 newtons y 16 motores de maniobra (ocho de 10 newtons y otros ocho de 22 newtons). Su vida útil se estima en diez años y estará situado en la posición 74º este.

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¿De qué está hecho el interior de una estrella de neutrones? «Pues menuda pregunta más absurda» —podríamos pensar— «¿de qué van a estar hechas si no es de neutrones?». En realidad no, no es tan simple. Y la respuesta a esta cuestión nos abre la puerta a un nuevo reino de la física de partículas y a un mejor entendimiento de la evolución de las estrellas y, por ende, el universo entero. Ahora, gracias a un nuevo telescopio de rayos X de la NASA que ha sido recientemente lanzado en la nave de carga Dragon CRS-11 estaremos más cerca de resolver este enigma. El nombre del instrumento: NICER (Neutron star Interior Composition Explorer).

NICER en el exterior de la ISS (NASA).
NICER en el exterior de la ISS (NASA).

Conviene recordar que una estrella de neutrones se forma generalmente al morir una estrella masiva en una explosión de supernova. El núcleo de la estrella, con una masa superior a las 1,44 masas solares (el Límite de Chandrasekhar), es incapaz de sostener su propio peso con la presión de la materia degenerada —lo que ocurre en las enanas blancas— y se colapsa hasta que encuentra un nuevo equilibrio. La presión es tan brutal que los electrones de los átomos se precipitan sobre los núcleos y el centro de la estrella se convierte en un inmenso núcleo atómico de apenas veinte kilómetros de diámetro. Toda la masa de una estrella en un objeto más pequeño que muchos asteroides. Y puesto que los átomos están formados principalmente por vacío (el espacio entre el núcleo y la corteza electrónica), al eliminar este ‘espacio innecesario’ se consiguen las fabulosas densidades que se dan en las estrellas de neutrones.

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El programa 29 de Radio Skylab cobra vida y está disponible ya para descarga. Los protagonistas de este programa son los animales. En la primera parte hablamos de los primeros animales en el espacio, los verdaderos pioneros en llegar más allá. La segunda parte es más catastrofista, y charlamos de las extinciones masivas en la Tierra y su posible conexión astronómica. Radio Skylab, Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) son los integrantes de Radio Skylab y te invitan a unirte a sus sus exploraciones por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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