Éxito y tragedia en Marte: ExoMars TGO está en órbita y Schiaparelli ha desaparecido

Empecemos por las buenas noticias. La sonda ExoMars TGO (Trace Gas Orbiter) de la agencia espacial europea (ESA) ya está en órbita de Marte. TGO es el segundo orbitador europeo alrededor del planeta rojo tras de la misión Mars Express. TGO realizó su encendido de frenado el 19 de octubre desde las 13:05 UTC hasta las 15:24 UTC. Tras reducir su velocidad en 1,5 km/s la sonda se situó en una órbita elíptica con un periodo de cuatro días. El encendido de frenado a cargo del motor hipergólico de 424 newton de empuje tuvo una duración de unos 134 minutos.

Maniobra de inserción orbital de ExoMars TGO (ESA).
Maniobra de inserción orbital de ExoMars TGO (ESA).

Esta órbita inicial de TGO —de 346 x 95.228 kilómetros de altura y 9,7º de inclinación — se reducirá próximamente a una órbita con un periodo de un sol (día marciano). Tras un año de aerofrenado, TGO alcanzará en noviembre de 2017 una órbita circular científica de 400 kilómetros de altura y 74º de inclinación, con un periodo de dos horas. La misión primaria de ExoMars TGO tiene como objetivo principal estudiar la composición de la atmósfera marciana, con especial énfasis en el metano. TGO es la sonda más masiva jamás puesta en órbita de Marte.

Fases en la misión de ExoMars 2016 (ESA).
Fases en la misión ExoMars 2016 (ESA).

Y ahora las malas noticias. El aterrizador Schiaparelli ha desaparecido sin dejar rastro. Schiaparelli o EDM (Entry, Descent and Landing Demonstrator Module), de 577 kg, entró en la atmósfera marciana a 21.096 km/h (5,86 km/s) unos 107 minutos antes de la inserción orbital de TGO. Schiaparelli se había separado de TGO el 16 de octubre a las 14:42 UTC y desde entonces viajaba rumbo a Marte de forma independiente. Lamentablemente, la señal de la sonda desapareció 50 segundos antes del momento previsto del aterrizaje. Desde entonces no se ha vuelto a recibir ninguna señal suya. En el momento de escribir estas líneas se sigue sin saber si Schiaparelli aterrizó correctamente y no ha logrado comunicarse con la Tierra o, como todo parece indicar, se ha estrellado contra la superficie marciana a gran velocidad.

Saber lo que ha pasado con Schiaparelli no ha sido fácil. Durante la entrada, descenso y aterrizaje (fase EDL) la TGO grabó la telemetría de Schiaparelli, pero como esta estaba a punto de realizar su propia maniobra de inserción orbital no pudo retransmitirla a la Tierra en tiempo real. Afortunadamente, la ESA pudo usar el conjunto de radiotelescopios GMRT (Giant Metrewave Radio Telescope) de la India para captar la señal de Schiaparelli. Recordemos que Schiaparelli no fue diseñada para comunicarse directamente con la Tierra, así que se trataba de una técnica experimental.

Todo parece indicar que Schiaparelli desplegó su paracaídas con éxito (ESA).
Schiaparelli desplegó su paracaídas con éxito, pero se separó antes de lo previsto (ESA).

El observatorio GMRT captó la señal de Schiaparelli desde la entrada atmosférica hasta poco antes del aterrizaje. La pérdida de señal era esperada teniendo en cuenta que la geometría de la sonda vista desde la Tierra podía cambiar bruscamente antes del aterrizaje, aunque ciertamente el hecho de que se captase toda la secuencia de eventos del descenso de forma clara con la excepción del aterrizaje no auguraba nada bueno. En cualquier caso, 15 minutos después del aterrizaje Schiaparelli tenía que apagarse para preservar energía de sus baterías y permitir así que la sonda funcionase entre tres y diez días.

La siguiente oportunidad vino una hora y media después de la mano de la sonda Mars Express, que también grabó la señal de la sonda, pero no la telemetría. Los resultados fueron igualmente negativos: la señal se perdió poco antes del aterrizaje. La Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA pasó sobre el lugar de aterrizaje de Schiaparelli dos horas más tarde, aunque tampoco captó ninguna señal. Pero faltaba recibir la telemetría grabada por la carga útil Electra de la propia TGO, que no fue transmitida hasta que la sonda estuvo sana y salva en órbita de Marte.

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Fases en el descenso de Schiaparelli (ESA).

Secuencia planeada del aterrizaje de Schiaparelli:

El análisis de la telemetría será largo y complejo, pero los resultados preliminares ya están disponibles. Tal y como se esperaba, Schiaparelli abrió su paracaídas principal a 11 kilómetros de altura unos 4 minutos tras la entrada atmosférica y el escudo térmico frontal se separó 30 segundos más tarde a 7 kilómetros de altura. También sabemos que el radar Doppler se activó correctamente. La fase más delicada debía tener lugar a 1,1 kilómetros, cuando la sonda debía separarse del paracaídas y el backshell para encender sus motores hasta los dos metros de altura, donde caería libremente a la superficie. El impacto estaría amortiguado por la estructura deformable de su base.

La telemetría indica que, efectivamente, los nueve motores de hidracina se encendieron, pero parece ser que solo durante cuatro segundos aproximadamente en vez de treinta segundos. Además, la sonda se separó del paracaídas mucho antes, a las 14:47 UTC y a 1,3 kilómetros de altura, es decir, 200 metros por encima de lo planeado. El contacto se perdió 19 segundos tras el aparente apagado de los motores. De ser cierto este escenario Schiaparelli se habría estrellado contra la superficie a gran velocidad, aunque todavía harán falta más días para analizar la telemetría en detalle. El rover Opportunity de la NASA, que también se encuentra cerca de la zona de aterrizaje de Schiaparelli, en Meridiani Planum, intentó grabar la entrada atmosférica de la sonda, pero desgraciadamente no lo consiguió. En los próximos días la MRO de la NASA fotografiará la región en busca de la pequeña sonda europea. El lugar de aterrizaje —o impacto— previsto está en la latitud 1,9º sur y longitud 6,1º oeste. Si los motores se apagaron antes de lo planeado podríamos estar ante un escenario parecido al de la Mars Polar Lander de la NASA, que probablemente se precipitó desde gran altura tras apagarse sus propulsores.

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Schiaparelli parece haber fallado en la fase de descenso propulsado (ESA).
Sistema de propulsión de Shiaparelli (ESA).
Sistema de propulsión de Shiaparelli (ESA).
Partes del sistema de propulsión (ESA).
Partes del sistema de propulsión con nueve motores de hidracina (ESA).

Schiaparelli es la primera misión de la ESA que ha intentado aterrizar en Marte, ya que la malograda Beagle 2 que viajó con la Mars Express fue un esfuerzo principalmente británico (y con escasas posibilidades de éxito, me permito añadir). Lógicamente la ESA está intentando hacer ‘control de daños’ ante los medios y varios representantes han insistido en que la pérdida de Schiaparelli no es importante porque era un simple demostrador tecnológico. No es así. La ESA se ha esforzado mucho en el desarrollo de Schiaparelli y mantuvo su compromiso en sacar adelante esta sonda incluso cuando la NASA se retiró del proyecto ExoMars. De hecho, la ESA decidió no incluir instrumentos adicionales —la sonda no pudo llevar un RTG ofertado por Rusia ni tampoco disponía de una simple cámara de superficie— para poder centrarse así en las tecnologías claves del descenso y aterrizaje (además de abaratar los costes de la misión, lógicamente).

Tampoco es un gran consuelo el que el escudo térmico y el paracaídas funcionasen correctamente (si es que fue así), sobre todo porque estas tecnologías ya se habían probado con la sonda Huygens en Titán (en condiciones muy distintas, eso sí). Precisamente lo complicado de aterrizar en Marte radica en que es necesario usar cohetes además de paracaídas y escudos térmicos (y, a veces, como en el caso de las Mars soviéticas o la Mars Pathfinder de la NASA, elementos de frenado adicionales). Al menos tenemos la telemetría del descenso a nuestra disposición —cerca de 600 MB (!)— para averiguar qué ha sucedido exactamente.

Lo que haya pasado con Schiaparelli —una misión principalmente italiana— condicionará el futuro de la misión ExoMars 2020. Aunque Rusia colabora en el diseño de la etapa de descenso de esta misión, varias de las tecnologías relacionadas con esta nave se iban a poner a prueba con Schiaparelli. Este fiasco va a ser muy relevante a la hora de que los ministros europeos aprueben o no los fondos necesarios para ExoMars 2020, una decisión clave que debe tener lugar el próximo diciembre. El fallo también es un toque de atención para aquellos que pensaban que la participación rusa era el eslabón débil de ExoMars 2020. Al final es posible que sea la ESA la que deba aprender de los rusos y no al revés.

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ExoMars 2016 y sus instrumentos (ESA).
Schiaparelli en Marte (ESA).
Schiaparelli en Marte (ESA).

184 Comentarios

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JuanJuan

Por favor, estáis en el blog de Daniel Marín, no en una taberna.

¿Por qué sólo os acordáis de la ESA cuando os conviene para decir barrabasadas? ¿Por qué no habláis de Gaia -y el exitazo que es-? ¿O de la propia Rosetta (con el genial trabajo de la gente de flight dynamics), y de que lo de decir que Philae ha sido un fracaso es más que cuestionable? ¿O de que TGO es el mayor orbitador puesto en Marte en la Historia? ¿O de Huygens? O de los 13 años que lleva Mars Express comportánose como una campeona. O de los Sentinel. ¡O del reto tecnológico que era Schiaparelli!

¿Y por qué no recordáis que a la NASA, con cuatro veces el presupuesto de la ESA, le ha costado dios y ayuda aterrizar en Marte? Igual es que no es tan fácil.

anónimoanónimo

Solo por puntualizar. Las resultados de Gaia no están al nivel de las previsiones iniciales. Utilizando el sistema de contabilidad de Woerner estará entre un 70 y un 80%.

danieldaniel

La NASA ha puesto a cuatro animalitos a moverse por Marte. En temas de amartizaje juegan en otra liga, algo así como la NBA y el resto del mundo. Además de que por orgullo nacional no se podrían permitir un fracaso como el que está en el aire con Exomars 2020. Si falla el rover en Europa no pasará nada, la gente seguirá con el fútbol tan tranquila, pero en EEUU sencillamente NO se permitirían un fracaso, pondrían el rover en Marte sí o sí. Bueno, la ESA ha puesto a Schiaparelli en Marte, destrozado pero lo ha puesto. En los parámetros de la agencia eso cuenta como éxito. La NASA y EEUU no lo verían así, esa es la diferencia

MartíMartí

Hola Juan, ¿podrías desarrollar la frase “¡O del reto tecnológico que era Schiaparelli!”? Entiendo que era un reto para la ESA pero no para la exploración espacial en general, pues hasta donde yo llego no iba a hacer nada que no haya hecho antes nadie (y en magnitudes muy superiores – caso del Curiosity). ¿Me estoy olvidando algo?

miguelmiguel

En hora buena a la ESA por la sonda TGO, un “peazo” sonda que se intenta tapar. A ver si va como debe y no da un disgusto. Mala suerte para la Schiaparelli y que va a ser doble, porque el 2020 podemos irnos olvidando del rover Euro-Ruso. Lanzarlo y fallar creo que no sería soportable para la ESA.
Eso si la ESA tiene un caso grave de burocracia y la política de cominucación es una p..a mie…a, a ver si mandan a algún becario a la NASA que les den algunas ideas.
Y a los que se alegran del mal ajeno (sea ESA, NASA, Rusa o China) decirles que de los errores se aprende, de la mala baba no y es hasta mala para la salud.

danieldaniel

Yo creo que fallar el 2020 sí sería soportable para los directivos de la ESA, ya que la palabra “fracaso” no está en su vocabulario, literalmente. Como dicen que Schiaparelli era una misión de prueba, espero que aprovechen el “éxito” de esta prueba, los 600 MB de datos, y sigan adelante. Que lancen la ExoMars 2020 habiendo corregido los fallos de aterrizaje. But because they are hard…

AuligAulig

Cretinamente: el gran fracaso es el del rover Oppy, que después de 12 años de entrenamiento fotografiando piedras es incapaz de filmar un pedazo de nave de casi media tonelada colgando de una paracaídas gigantesco. Estos de la nasa son unos chapuzas.

Ensoñación: me hubiese gustado que el EDM hubiese amartizado éxitosamente y que, pasados unos días se hubiese acercado Oppy a recargar las baterias agotadas del Schiaparelly con sus viejos paneles solares polvorientos pero aún útiles…. ¡qué bonito proyecto de colaboración!

En serio. Algún forero lo ha apuntado antes. Es un proyecto muy ambicioso con poco presupuesto, exprimen al máximo el dinero. Poner el TGO en órbita marciana es muy complicado y lo han hecho. Y aterrizar también es muy complicado. Y han tenido mala suerte. Eso es todo. Seguro que obtendrán el máximo de aprendizaje de los datos recogidos.

Otro apunte muy acertado es que gran parte del presupuesto de estos proyectos se van en sueldos que “se quedan en la Tierra”, no se pierden en el espacio si falla la misión. Desde el punto de vista de la Humanidad, no es tanto el coste. Y sobre los que refunfuñan por los gastos en ciencia, me viene a la mente la “leyenda” de cuando le preguntaron a Faraday para qué sirve eso de la electricidad y él se encogíó de hombros y contestó “¿para que sirve un niño recien nacido?”. Y fíjate luego…

JxJx

La NASA coloco un Rover de casi una tonelada en el planeta Marte, el Curiosity, y antes al Spirit, Opportunity, y ante sesl Pathfinder.
sus ingenieros si se ganaron su sueldo,
..y ahora uno entiende porque la NASA se retiro en un principio del proyecto que hoy se conoce como Exomars,
porque no hay confiabilidad en los diseños de ‘landers’ y ‘Rovers’ hechos por la ESA.
Los chinos todavía ‘en la época de las cavernas’ en materia espacial en comparación con la NASA ahí van, colocaron su Rover en la Luna, y ya piensan colocar uno en marte,
a este paso los chinos le ganaran a la ESA en aterrizar exitosamente un artefacto ‘en el planeta rojo’.

Jimmy MurdokJimmy Murdok

La misión es secundaria y un demostrador, Curiosity primaria. El rover todavía no lo han mandado. Take it easy, que tenemos un buen experimento en órbita y venimos de estudiar un cometa como nunca nadie había hecho.
Comparar unos arpones con un aterrizador atmosférico…

JordiJordi

Si aterrizan con éxito en 2020 lo que no veremos es a ti por aquí dando la vara, eso es seguro.

MiguelMiguel

No entiendo mucho de estos temas, aparte de lo que voy aprendiendo de los posts y los comentarios, pero yo diría que, si queremos poner “un gallego” en Marte, estamos condenados a ponernos de acuerdo todos (ESA, NASA, Roscosmos, chinos, … todos), igualico que para arreglar lo de aquí abajo.
Saludos.

LattisnetLattisnet

Marte es un planeta maldito. Es mejor dejar de perder tiempo en buscar vida y preocuparse en aprovechar sus recursos minerales.

jorgejorge

¿Qué recursos?
En Marte no hay nada en absoluto que no se pueda conseguir en La Tierra de forma infinitamente más barata. Y en este caso infinitamente no es una exageración :)
.
Si por algo es interesante Marte es porque pudo albergar vida y todavía puede seguir albergándola Por lo demás es un erial sin valor.

Anon1Anon1

Prestad atención en cómo lo calcula:

La importancia del TGO y el EDM se puede ponderar como 80 y 20 % respectivamente. Ya que hemos obtenido al menos un 80 % de los datos durante el descenso, el éxito general se puede calcular así: 80 + 20*0,8 = 96%. Después de todo se puede considerar un resultado positivo.

HilkHilk

Bueno…..
Dado que el EDM llevaba carga cientifica (mucho menos que el TGO) y no se reduce a los datos del descenso, yo dejaria su “exito” en un 25% para el lander, que sumado a un hipotético 100% de éxito del TGO (que recordemos sería el 80% del total), nos dejaria con un 85% de éxito del total de la misión
Ni para sacar pecho, ni la debacle que andan diciendo por ahí

JordiJordi

Un poco forzado, por decirlo suave. Este señor se ve obligado a vender el asunto desde un punto de visto optimista, porque si pronuncias la palabra “fracaso” olvídate de conseguir financiación y políticamente estás muerto. Es lo que conlleva el cargo.

JxJx

El Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA (MRO) ha confirmado que el modulo Schiaparelli se ha estrellado en Marte, la fotografía del impacto se puede apreciar en la pagina de la ESA.

phobosphobos

A simple vista el cráter es de unos 20-30 metros de diámetro. No está mal.

Pero tranquilos que en 20 años (y contando) el Ser Humano estará en Marte… en fin, voy a sacar a pasear a Phobos y a Deimus antes de que me echen de casa.

Salu2

JordiJordi

En unos días la cámara HiRiSe de la MRO tomará imágenes con más detalle de la zona, no creo que veamos gran cosa más pero las espero con ganas… recuerdo que cuando se encontró al Beagle2 se pudo constatar gracias a las imágenes que parte de los paneles que llevaba se llegaron a desplegar. Veremos si las fotos que están por venir aportan algo más al asunto.

phobosphobos

Lo que más sorprende es que el paracaidas haya recorrido la misma distancia que el amartizador (ver la elipse) La atmósfera sabemos que es escasa, pero en caída libre me llama la atención el dato. Esperemos que tengan la información suficiente y la compartan.

Salu2.

JordiJordi

Lo habré soñado, o realmente parece que cerca de 30 comentarios han desaparecido de golpe? XD

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