Sin peligros a la vista: el camino a Plutón está despejado

Por Daniel Marín, el 28 mayo, 2015. Categoría(s): Astronáutica • Astronomía • New Horizons • Sistema Solar ✎ 41

El otro día comentábamos el riesgo que podría suponer para la sonda New Horizons la presencia de anillos o lunas aún no descubiertas alrededor de Plutón. A menos de dos meses para el histórico encuentro el tiempo apremia y el equipo de la misión sigue buscando potenciales obstáculos situados en medio de la trayectoria de la nave. Y las buenas noticias son que, por el momento, no hay rocas en la costa. La primera búsqueda intensiva de objetos alrededor de Plutón ha sido completada y la New Horizons no ha detectado ni anillos ni nuevas lunas.

El sistema de Plutón visto desde 76 millones de kilómetros por la New Horizons. No se aprecian ni anillos ni nuevos satélites (NASA/New Horizons)
El sistema de Plutón visto desde 76 millones de kilómetros por la New Horizons. No se aprecian ni anillos ni nuevos satélites (NASA/APL)

Para estas observaciones la New Horizons realizó una serie de observaciones con la cámara telescópica LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) los días 11 y 12 de mayo desde una distancia de unos 75 millones de kilómetros. Se obtuvieron 144 imágenes de diez segundos de exposición cada una que fueron transmitidas a la Tierra entre el 12 y el 15 de mayo, aunque el equipo de la misión no las pudo terminar de procesar y analizar hasta el 18 de mayo. ¿El resultado? Nada de nada. La sonda solo ha podido observar las cinco lunas ya conocidas: Caronte, Estigia, Nix, Cerbero e Hidra. Esto significa que si Plutón tiene algún otro satélite no puede tener más de la mitad del brillo de Estigia, la luna más débil de todo el sistema.

 

Es decir, el tamaño máximo de los hipotéticos satélites aún por descubrir sería de 5 o 15 kilómetros, dependiendo del albedo. Por supuesto, todavía es pronto para cantar victoria. La sonda realizará su segunda campaña para buscar objetos alrededor de Plutón entre los días 29 y 30 de mayo. Si en esa ocasión tampoco se encuentra nada podremos confirmar que Plutón solo cuenta con cinco satélites destacables y que, como mucho, solo tendrá alguna que otra roca a su alrededor.

Pero la pequeña nave no se ha dedicado solamente a buscar lunas y anillos. Entre el 8 y 12 de mayo LORRI también obtuvo imágenes de Plutón para poder captar nuevas características de la superficie. Y, efectivamente, ya podemos contemplar más detalles del planeta enano:

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Imágenes de Plutón obtenidas entre el 8 y el 12 de mayo de 2015 por la cámara LORRI de la New Horizons entre 80 y 75 millones de kilómetros. La forma irregular de Plutón en las fotos se debe a las variaciones de albedo (NASA/APL).

Sí, no son muy espectaculares que digamos, pero no olvidemos que estamos contemplando Plutón desde 75 millones de kilómetros, así que es normal que no se vean mucho más detalles. En cualquier caso, son las mejores imágenes de Plutón que la humanidad haya podido ver jamás, así que no deberíamos tomarlas a la ligera. Analizando los borrones que se aprecian en la superficie se confirma que Plutón posee un casquete polar (en estos momentos solo está iluminado el polo sur*) y parece que ya se puede asegurar que su forma es irregular. No sabemos nada sobre la composición del casquete, pero probablemente sea de nitrógeno, aderezado con sustancias orgánicas varias. El eje de Plutón está inclinado 120º, así que las variaciones estacionales son especialmente dramáticas en este pequeño mundo, lo que explica que sea uno de los cuerpos del sistema solar con un mayor contraste de brillo en su superficie. Ahora bien, deberemos esperar al encuentro del 14 de julio para saber qué causa estos contrastes tan fuertes. La forma irregular que Plutón tiene en las fotos se debe a las variaciones de albedo, no a variaciones reales del terreno.

Si comparamos estas imágenes de la New Horizons con las últimas obtenidas por el telescopio Hubble no se aprecian cambios significativos, lo que no deja de ser llamativo si recordamos que Plutón ha cambiado bastante su fisonomía -o, mejor dicho, ‘borronomía’, porque solo vemos borrones- desde que el Hubble lo fotografió por primera vez. O al menos eso es lo que se desprende de un rápido vistazo a las imágenes del Hubble centradas en las mismas longitudes que las fotos de la New Horizons.

Imágenes de Plutón obtenidas por el telescopio Hubble. Las manchas parece que no han cambiado mucho (NASA/STScI).
Imágenes de Plutón obtenidas por el telescopio Hubble. Las manchas parece que no han cambiado mucho (NASA/STScI).

Poco a poco Plutón nos va desvelando sus misterios…

*: la New Horizons solo podrá ver iluminado el polo sur de Plutón, aunque gracias a la luz reflejada de Caronte también seremos capaces de ver el hemisferio en sombra, incluido el polo norte. Por cierto, vale la pena señalar que la convención de la UAI por la que se considera que el casquete austral de Plutón está en el polo sur es bastante compleja y controvertida. De hecho, si todavía se considerase un planeta hablaríamos del polo norte. En fin, un galimatías.

Imágenes tomadas en mayo por la New Horizons comparadas con las obtenidas un mes antes:

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Referencias:



41 Comentarios

  1. Me huelo que el lío con lo de los polos Norte y Sur de los planetas y lo de las inclinaciones del eje mayores de 90º se debe a que tradicionalmente se ha usado la regla de la mano derecha para definir el polo Norte de un planeta (¿Por algún motivo en especial o porqué la Tierra cumple la regla?)

    En esta imagen se ve muy bien:
    http://scienceblogs.com/startswithabang/files/2010/10/obliquity.jpeg

    Eso explica que Urano y Plutón tengan el polo Norte más allá de los 90º, o sea que miran hacia el “sur” de la Eclíptica…pero hace que Venus y su rotación retrógrada su eje sea de casi 180º, o sea que su Sur también esta en la mitad de la Eclíptica en que está nuestro Norte, casi perfectamente opuesto a lo “lógico”…. A mí siempre me ha parecido una complicación algo innecesaria. Ahora por el post me entero que no se aplica la misma ley en “planetas” que en “planetas enanos” lo que para mí todavía tiene menos sentido.

    Más fácil sería determinar el Norte y Sur de la eclíptica y atibuírselos a todos los cuerpos que orbiten en ella, determinando el de la Eclíptica por los de la Tierra, o más idóneo todavía, cogiendo los del Sol que para algo es quien manda en todos los sentidos en este vecindario (da lo mismo porqué también gira “normal”).

    Corregidme si me he confundido en algo, porqué es un tema un tanto mareante… Hace falta post explicativo de Daniel sobre el tema

    1. Respaldo lo del post explicando esto y de paso otras convenciones/reglas/criterios interesantes de la IAU respecto a los cuerpos del Sistema Solar. Venag Daniel, cuando tengas un tiempito. 😉

    2. Yo por lo que intuyo de la imagen se llama polo norte a la parte del planeta cercana al eje de rotación en la que se cumple que al acercarnos desde el espacio siguiendo en eje, la rotación es antihoraria. Esto es, si el eje fuera un tornillo con rosca y el planeta una tuerca, hacia donde se moviera el planeta al girar sería el norte.

    1. Que sea tan irregular a pesar de su gran tamaño ha sido todo un sorpresón. Debe de tener un par de cráteres de tamaño quasi-catastrófico porque otra explicación no le veo para que no tenga un perfecto equilibrio hidrostático siendo hielos la mitad de su masa…

      1. No sé en cuánto anda la cifra de años desde el impacto con Caronte, pero bien podría ser la cicatriz, a ver que más sorpresas esconde ^^

      1. Ya que citas, te cito un párrafo antes: “…y parece que ya se puede asegurar que su forma es irregular.”
        Que las zonas oscuras que se aprecian sean de un material con bajo albedo, vale.
        Pero las fotografías de Ceres a esa distancia ya empezaban a mostrar sus irregularidades, yo ahí sinceramente veo ausencia de material, no material con baja reflectividad, el tiempo lo dirá.

          1. Cierto, llevo un par de días que no se ni lo que leo… ¡estrés!
            Junio apesta. xD
            A ver si se arrima yaaa ^^

      2. Leo en el blog de Emily Lakdawalla que el aspecto irregular de Plutón no es real sino un artefacto producido por el uso de la técnica de deconvolución para aumentar la nitidez de las imágenes: ocasionalmente se añaden falsos detalles y las cosas muy oscuras tienden a parecerse un agujero…

        Esto ya me cuadra más…

  2. Perdonad el ***OFF-TOPIC***, pero me parece muy interesante: ayer 28 de mayo la ESA ha “liberado” un montón de nuevas imágenes de Rosetta.

    http://blogs.esa.int/rosetta/2015/05/28/navcam-image-bonanza-close-orbits-and-comet-landing/

    Están sacadas desde una distancia de unos 9 kms, así que os podéis imaginar el nivel de detalle y la belleza de imágenes como esta:

    http://imagearchives.esac.esa.int/picture.php?/9002/category/64
    http://imagearchives.esac.esa.int/picture.php?/8992/category/64

    ¡Es que estamos cabalgando a lomos de un cometa!
    El archivo general lo tenéis aquí (especial atención a la carpeta PRELANDING MTP009).

    http://imagearchives.esac.esa.int/index.php?/category/58

    Un saludo, y buen finde.

  3. Hay otra posibilidad, y es que esos anillos -de existir- estuvieran muy cerca de la superficie de Plutón (dentro del límite de Roche de éste, es decir cosa de <4000 kilómetros y muy por debajo de la mínima distancia a la que se va a aproximar)

    ¿Plutón podría tener lagos de neón o incluso hidrógeno líquido en sus partes más frías?

    1. Espero que esto conteste también a Agüi más arriba.
      Las temperaturas ciertamente son compatibles, pero hay que tener en cuenta que una de las partes primordiales de esta misión, era visitar Plutón antes de que su tenue atmósfera se precipitase a la superficie (al alcanzar la zona de su órbita más alejada del Sol), esta puede influir (composición, presión, densidad…) en los cambios de fase de los elementos presentes y revelar alguna que otra sorpresa.
      Agüi, si emerge una atmósfera, como pensamos, cuando se encuentra cerca del Sol, es de suponer que habrá materiales que se evaporen formando nubes(atmósfera) pero desde luego no serían tan densas ni visibles como las de aquí, (las de Marte ni se ven a veces…) pero también debería llover, al menos cuando se aleje y toda la atmósfera caiga a la superficie.

  4. No sé como deducen que no hay más satélites… mirando esas 3 imágenes no será pq ahí se observan múltiples puntos, las imágenes son de todo menos nítidas.

    1. Se busca movimiento en la serie de imágenes que se toman (no es una sola imagen la que se ha analizado), los puntos que aparezcan movidos entre una posición y otra es porque se están moviendo con relación al fondo de estrellas.

  5. OFF-TOPIC: Komarov explicó a la prensa estos días que el motor de la tercera etapa del Proton-M se averió (16/05/2015) debido a “vibraciones muy elevadas” causadas por el “aumento en el desequilibrio del rotor de la turbobomba, relacionado con la degradación de las propiedades de sus materiales a altas temperaturas y la imperfección del sistema del equilibrio” [¿?]. Y precisó que “es un fallo de diseño y no de producción”. Mi pregunta es: si el Proton tiene un fallo “de diseño”, ¿cómo no ha tenido una tasa mayor de fracasos en sus lanzamientos? ¿Tú que opinas, Daniel?

    P.D. ¿No podría haber en tu blog una sección para hacerte preguntas sueltas (independientes de tus entradas) y que tú pudieras contestar si quisieras, como y cuando quisieras?

    1. “Es un fallo de diseño y no de producción” ¿Y en que cree el que se basa la produccion? No se ustedes, pero para mi que me digan que es una falla de diseño es mas alarmante que un problema de produccion, quiere decir que los demas turbobombas fabricadas bajo ese diseño son defectuosas.

  6. Pues parece que avanza con un poco de parsimonia, porque 9 años para recorrer 30 UAs, aproximadamente, tampoco es para tirar cohetes, o al menos lanzadores pesados multietapa con tanques de alta capacidad que almacenen propelente criogénico.

    1. ¿Parsimonia? Está a 75 millones de kilómetros (la distancia Tierra – Marte) de Plutón y los recorrerá en solo dos meses. Es el segundo objeto más rápido jamás lanzado por el hombre (el primero el Voyager 1).

        1. En ese caso el record lo tiene la Helios B, con 70,22 km/s y lo batira de manera absoluta la Solar Probe Plus con 200 km/s cual alcance su perihelio de 6 millones de kilometros del sol en 2024…

          1. Gracias por el apunte Rengel, no tenía ni idea que esas rondaran esas velocidades, 200km/s omg.
            Voy a ver si leo un poco al respecto.

      1. Bueno, un error lo tiene cualquiera. Considerando que la Voyager-1 se aleja del Sol a 3,6 UAs/año, según la Wikipedia, el promedio de la NH no está nada mal. Me temo que cometí un error de cálculo.

    2. Parsimonia? NH está viajando a 15,1 kms cada segundo. Tic-tac 15,1 kms más… tic-tac otros 15,1… a la que acabes de leer esto habrá recorrido 100 más. Parsimonia?

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