Las claves del histórico encuentro de la New Horizons con Plutón

¿Tiene Plutón ríos de neón?¿Alberga quizá un océano o manto subterráneo de agua líquida?¿O a lo mejor posee exóticos criovolcanes? Estas preguntas revelan lo poco que sabemos sobre Plutón, el planeta enano antes conocido como planeta a secas, pero también es una muestra de lo que puede descubrir la sonda New Horizons el próximo mes de julio. Porque dentro de tres meses la humanidad saldará una cuenta pendiente con Plutón y seremos testigos del encuentro más lejano de una sonda espacial con un cuerpo del sistema solar. Con la visita de la New Horizons a Plutón dará por finalizado el primer reconocimiento general del sistema solar desde comenzó la era espacial.

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El 14 de julio de 2015 la sonda New Horizons tiene una cita con la historia (NASA).

Pero la New Horizons no estudiará solamente Plutón. También visitará un sistema de al menos cinco lunas, entre ellas Caronte, tan grande con respecto a Plutón que, de hecho, podemos decir la New Horizons llevará a cabo el primer sobrevuelo de un planeta doble. Por tanto, la misión investigará por primera vez varios objetos del cinturón de Kuiper, la tercera y la más grande región en la que está dividido el sistema solar y que guarda numerosas claves sobre su formación. En 1989 la Voyager 2 sobrevoló Neptuno y su principal luna, Tritón, un satélite que podría ser un objeto transneptuniano formado originalmente en el cinturón de Kuiper y que fue capturado posteriormente por la gravedad de Neptuno. No obstante, nadie ha observado de cerca un objeto del cinturón de Kuiper en su ‘medio ambiente’ natural, algo que cambiará la New Horizons para siempre.

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Planetas enanos, asteroides y objetos transneptunianos comparados con Plutón (NASA).

Plutón sigue siendo el representante de mayor tamaño de entre todos los planetas enanos del sistema solar, lo que no deja de ser una paradoja teniendo en cuenta que el descubrimiento de Eris en 2005 obligó a que la Unión Astronómica Internacional introdujese la categoría de planeta enano. Efectivamente, Eris es un 27% más masivo que Plutón, pero las últimas observaciones sugieren que Plutón es ligeramente más grande que Eris, con un diámetro de 2368 kilómetros frente a los 2326 kilómetros de este último. En resumen, Plutón es un representante ideal del tercer tipo de mundos que forman nuestro sistema solar, tras los planetas rocosos, los gigantes gaseosos y de hielo.

Comparando la Tierra y la Luna con Plutón y Caronte (NASA).
Comparando la Tierra y la Luna con Plutón y Caronte (NASA).

La misión New Horizons nos mostrará los mecanismos de la interacción entre la atmósfera y la helada superficie de Plutón. La atmósfera de Plutón es muy fina, con una presión superficial que va de los 7 a los 24 microbares (durante el invierno plutoniano la atmósfera prácticamente se condensa sobre la superficie). A pesar de todo es la cuarta atmósfera más densa de un cuerpo con superficie en el sistema solar después de Venus, la Tierra, Marte y Titán. A las temperaturas a las que se encuentra este planeta enano (-230º C), en la superficie coexisten hielos de nitrógeno, amoniaco y monóxido de carbono en lo que quizás sea uno de los sistemas más complejos de interacciones de todo el sistema solar. La atmósfera se encuentra a unos 40º C por encima de la temperatura superficial gracias a la presencia de metano (un potente gas invernadero).

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Plutón y otros planetas enanos transneptunianos. La superficie de Plutón es más rojiza que la de Caronte, que se supone formada por hielo de agua (NASA).

Las características superficiales de Plutón parecen ser dinámicas, así que es posible que la sonda descubra una superficie más compleja de lo esperado. La tenue atmósfera de Plutón -compuesta principalmente por nitrógeno, como la Tierra- podría presentar neblinas de hidrocarburos o géiseres como Tritón. E incluso podrían existir ríos o lagos de neón, una posibilidad muy remota, pero no imposible. Por supuesto, la sonda también estudiará las cinco lunas conocidas -dos de las cuales no se conocían antes del lanzamiento de la New Horizons- y buscará algunas más.

El descubrimiento de tantas lunas alrededor de Plutón ha supuesto toda una sorpresa para el equipo de la misión. Al principio los investigadores se alegraron por poder tener la oportunidad de estudiar más cuerpos celestes durante la misión, pero pronto el interés se transformó en preocupación. ¿Y si Plutón está rodeado de anillos de escombros que pueden destruir a la New Horizons? Las observaciones exhaustivas por parte del telescopio Hubble descartan esta posibilidad, pero a pesar de todo la sonda observará cuidadosamente los alrededores de Plutón hasta unos pocos días antes del sobrevuelo del 14 de julio por si acaso.

Satélites de Plutón (NASA).
Satélites de Plutón (NASA).
Misterios sobre Plutón que estudiará la New Horizons (NASA).
Misterios sobre Plutón que estudiará la New Horizons (NASA).

La misión de la New Horizons comenzó el 19 de enero de 2006 cuando despegó desde Cabo Cañaveral, Florida, a lomos de un cohete Atlas V 551. La etapa superior Centaur le proporcionó a la sonda una velocidad de 16,26 km/s (58 536 km/h), convirtiéndose así en el objeto humano con una mayor velocidad de escape con respecto a la Tierra (aunque no el más rápido en términos absolutos). Nunca antes una nave había sido situada en una trayectoria directa de escape del sistema solar, ya que tanto las Pioneer 10 y 11 como las Voyagers 1 y 2 alcanzaron primero órbitas solares altamente excéntricas y solamente tras encuentros posteriores con los planetas gigantes pudieron alcanzar la velocidad de escape con respecto al Sol. La New Horizons sobrevoló Júpiter en 2007, aumentando su velocidad 4 km/s hasta alcanzar los 83 000 km/h, lo que ha permitido reducir el tiempo de vuelo hasta Plutón en tres años. La misión está gestionada por el Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (JHU-APL), la misma institución encargada de las sondas NEAR y MESSENGER. Es la primera vez que una sonda destinada al sistema solar exterior no está controlada por el famoso JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA.

Lanzamiento de la New Horizons (NASA).
Lanzamiento de la New Horizons (NASA).
Trayectoria de la New Horizons (NASA).
Trayectoria de la New Horizons (NASA).
Trayectoria de la New Horizons (NASA).
Trayectoria de la New Horizons (NASA).

La New Horizons es una pequeña nave -comparable a un piano de cola- con una masa de 478 kg al lanzamiento, incluyendo 76,8 kg de hidrazina que alimentan 16 pequeños propulsores para maniobras de corrección de trayectoria. Cuatro de estos propulsores tienen un empuje de 4,4 newtons y sirven para pequeñas correcciones de la trayectoria, mientras que los otros doce poseen un empuje de 0,8 newtons para ajustes de la posición de la nave (en un momento dado solo se usan ocho propulsores y el resto actúa como reserva).

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Partes de la sonda y sus instrumentos (NASA).

Las dimensiones de la sonda son relativamente modestas, de 0,7 metros de alto, 2,1 metros de largo y 2,7 metros de ancho, con una antena de comunicaciones de alta ganancia (HGA) de 2,1 metros de diámetro. Para ahorrar energía, la sonda ha entrado en hibernación durante varias fases de su misión. No se trata de una ‘hibernación profunda’ como la de la sonda europea Rosetta, sino una más suave. Incluso estando en el modo de hibernación la nave se ha comunicado una vez por semana para mandar datos sobre la salud de sus sistemas con una velocidad de 10 bps. Para estas sesiones se ha empleado una antena de media ganancia (MGA) situada sobre la antena principal.

La sonda puede estabilizarse mediante giro -durante la fase de vuelo de crucero- o en tres ejes -durante los encuentros con Júpiter, Plutón y un objeto del cinturón de Kuiper-. La estabilización mediante giro permite ahorrar combustible y garantizar las comunicaciones con la Tierra, pero durante los encuentros es necesario estabilizar la nave en sus tres ejes para apuntar los instrumentos. Usando dos sensores estelares y un conjunto de acelerómetros, el ordenador de a bordo puede apuntar la sonda a cualquier punto con una precisión de 0,1º. La New Horizons emplea dos módulos IEM (Integrated Electronics Module) redundantes, cada uno de ellos con un ordenador y una memoria de estado sólido independientes (con una capacidad de 64 Gbits cada uno).

Partes de la sonda y sus instrumentos (NASA).
Partes de la sonda y sus instrumentos (NASA).

La New Horizons emplea un generador de radioisótopos (RTG) de tipo F-8 con 18 módulos GPHS (General Purpose Heat Source) idéntico a los usados por las sondas Cassini, Galileo y Ulysses. En principio debía llevar 10,9 kg de óxido de plutonio-238 para obtener electricidad en las afueras del sistema solar, pero las carencias en la producción de plutonio en los EEUU provocó que finalmente se incluyesen solamente 9,75 kg, lo que redujo su potencia prevista en un 15%. La eficiencia a la hora de convertir el calor en electricidad del RTG es de sólo 6,4%, por lo que a la distancia de Plutón toda la nave deberá consumir menos que una bombilla de 200 vatios. El RTG era capaz de generar 240 vatios en el momento del despegue, pero su potencia ha disminuido con los años (a un ritmo de unos 3,5 vatios por año), precisamente por lo cual la propuesta anterior de misión Pluto Express debía incluir un RTG con una potencia inicial de 290 vatios. A pesar de todo, los instrumentos estarán sometidos a una dosis de apenas 5 krads durante el encuentro con Plutón gracias a la estructura y disposición de la nave.

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RTG del tipo GPHS de la New Horizons (NASA).

Unos 15 vatios de calor procedentes del RTG se usan para mantener la temperatura del interior de la nave ligeramente por encima de los 0º C, evitando así la congelación de la hidrazina y el correcto funcionamiento de la electrónica. La sonda está cubierta con una serie de mantas aislantes para mantener la temperatura, aunque en caso de que esta supere los 25º C se acciona un sistema especial de ‘persianas’ para refrigerar el interior del vehículo. Bajo el material aislante se encuentran varias capas de kevlar que actúan como blindaje contra los impactos de micrometeoros.

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Propulsores de la sonda y dirección del empuje (NASA).

Los siete instrumentos científicos de la New Horizons consumen 28 vatios y tienen una masa total de 30,2 kg, lo que resulta sorprendente si tenemos en cuenta que solamente la cámara de la sonda Cassini tiene una masa superior. A pesar de todo, nunca antes una primera misión de reconocimiento de un cuerpo del sistema solar ha estado equipada con un conjunto de instrumentos tan potentes. Veamos cuáles son y qué papel jugarán en el encuentro con Plutón:

Ralph: es sin duda la cámara que protagonizará el encuentro, puesto que será la encargada de levantar los mapas de la superficie de Plutón y sus lunas a todo color. Es un instrumento de 10,3 kg altamente sensible, ya que a la distancia del Sol a la que se encuentra Plutón los niveles de iluminación son mil veces inferior a los terrestres. Ralph consiste en realidad en dos cámaras distintas. Por un lado tenemos tres sensores en blanco y negro y cuatro en color que forman parte de la cámara a color MVIC (Multispectral Visible Imaging Camera), que funciona en las longitudes de onda de 0,4 a 0,95 micras y tiene un campo de visión de 5,7º), mientras que por otro lado tenemos el espectrómetro infrarrojo LEISA (Linear Etalon Imaging Spectral Array, que funciona en el rango de longitudes de onda de 1,25 a 2,5 micras). Ralph buscará nubes o nieblas en la atmósfera de Plutón y la presencia de otras lunas en el sistema. También podrá ver el hemisferio nocturno de Plutón gracias a la luz reflejada por Caronte. LEISA se usará para medir las cantidades de metano, nitrógeno, agua y monóxido de carbono de la superficie de Plutón y sus lunas, además de las temperaturas superficiales.

LORRI (LOng Range Reconnaissance Imager): se trata del otro instrumento estrella de la misión. Consiste en una cámara en blanco y negro acoplada a un auténtico telescopio con un campo de visión de 0,29º y 20,8 centímetros de diámetro -una apertura que haría de este aparato un buen telescopio astronómico de aficionado en la Tierra-, lo que permitirá cartografiar Plutón y sus lunas a alta resolución. La capacidad telescópica de LORRI permitirá levantar un mapa de toda la superficie de Plutón, algo que sería imposible con una cámara normal. La razón es que Plutón gira muy lentamente sobre su eje, tardando 6,4 días en completar una rotación completa (el mismo tiempo que tarda Caronte en girar alrededor de Plutón, ya que ambos mundos sufren acoplamiento de marea). Por este motivo, el día del encuentro la sonda solo podrá ver el hemisferio iluminado y ahí es donde entra en juego LORRI.

Gracias a su capacidad telescópica este instrumento podrá cartografíar el otro hemisferio del planeta enano tres días antes del encuentro, aunque obviamente a menor resolución (38 kilómetros por píxel). Por si esto fuera poco, LORRI permitirá ver el hemisferio nocturno de Plutón justo después del sobrevuelo aprovechando la luz reflejada por Caronte. Con 8,8 kg de masa y un consumo de 5,8 vatios, LORRI ha sido y será fundamental a la hora de tomar imágenes de navegación de Plutón y sus lunas para determinar si la sonda sigue una trayectoria correcta. Durante el encuentro LORRI obtendrá imágenes de zonas selectas de la superficie de Plutón con una resolución máxima de 70 metros por píxel, mientras que la resolución alcanzada en Caronte será de unos 130 metros por píxel.

Alice: es un espectrómetro ultravioleta que determinará la composición, densidad y temperatura de la atmósfera de Plutón trabajando en 1024 canales espectrales en el rango de frecuencias de 500 a 1800 angstroms. Alice aprovechará el paso de la luz solar y estelar a través de la atmósfera para realizar su trabajo, aunque probablemente no podrá realizar un perfil completo de las características de la atmósfera hasta la superficie por culpa de la absorción de las capas más bajas. También buscará rastros de una atmósfera alrededor de Caronte, un requisito que ha obligado a que la sonda pase por la sombra de Caronte además de la de Caronte. Posee un detector con 32 000 píxels, lo que no está nada mal si lo comparamos con los dos (!) píxeles del espectrómetro ultravioleta de las Voyager.

REX (Radio Science Experiment): REX empleará la antena principal de 2,1 metros de diámetro para recibir las señales emitidas por la red de espacio profundo de la NASA (DSN) con el fin de estudiar las características de la atmósfera de Plutón y la temperatura de la superficie, además de determinar si Caronte también tiene atmósfera. Este tipo de experimento se ha realizado en muchos otros planetas, pero la New Horizons será la primera sonda que recibirá las señales de radio procedentes de la Tierra y no al revés. A diferencia de Alice, REX si podrá levantar un perfil completo de las características de la atmósfera hasta la superficie.

SWAP (Solar Wind at Pluto): como indica su nombre, este instrumento de 3,3 kg estudiará la interacción de Plutón con el viento solar. SWAP puede detectar iones con energías de hasta 6,5 keV y su papel fundamental será determinar cómo se escapa la atmósfera de Plutón al espacio.

PEPSSI (Pluto Energetic Particle Spectrometer Science Investigation): este pequeño instrumento de 1,5 kg complementará a SWAP y buscará los átomos neutros que se escapan de la atmósfera de Plutón. Se trata de un espectrómetro de masas capaz de medir partículas con energías de hasta 1000 keV.

SDC (Student Dust Counter): es el primer instrumento en una sonda espacial interplanetaria diseñado y construido por estudiantes universitarios (en este caso de la Universidad de Colorado en Boulder). Medirá las partículas que impacten contra la sonda para determinar la densidad de polvo en el sistema de Plutón y, en realidad, a través de todo el sistema solar.

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Instrumentos de la New Horizons (NASA).
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Campos de visión de algunos instrumentos en modo A (estabilización en tres ejes) y modo B (estabilización por giro) (NASA).
Trayectoria de la New Horizons durante el sobrevuelo (NASA).
Campos de visión de algunos instrumentos en modo A (estabilización en tres ejes) y modo B (estabilización por giro) (NASA).

Detalles del encuentro

La trayectoria y la fecha del sobrevuelo han sido cuidadosamente elegidas para que la sonda pase a través de la sombra -tanto del Sol como de la Tierra- de Plutón y Caronte, lo que permitirá estudiar el perfil atmosférico de Plutón usando la luz solar (con el espectrómetro Alice) y las señales de radio emitidas desde la Tierra (con el instrumento REX). Además, la posición de Caronte será tal que iluminará el hemisferio nocturno de Plutón, permitiendo levantar un mapa de la mitad del planeta que se halla en sombras. La trayectoria es lo suficientemente próxima a Plutón y Caronte como para obtener imágenes en alta resolución, pero al mismo tiempo podrá cubrir toda la superficie de ambos cuerpos con la mayor parte de instrumentos.

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Trayectoria de la New Horizons durante el sobrevuelo (NASA).

Las operaciones de cara al encuentro comenzaron el 15 de enero de 2015 con la llamada Fase de Aproximación 1 (AP1). Esta fase se ha prolongado hasta el mes de abril y durante la misma se han tomado varias imágenes del sistema de Plutón para determinar la correcta trayectoria de la sonda. Al final de esta fase, la incertidumbre en la trayectoria de la nave es inferior al 3% en la posición y 450 segundos en el tiempo. La Fase de Aproximación 2 (AP2) se prolongará desde abril hasta finales de junio y durante la misma se buscarán nuevas lunas y anillos alrededor de Plutón. Solamente al final de esta fase las imágenes de LORRI superarán la resolución del telescopio espacial Hubble. La Fase de Aproximación 3 (AP3) dará comienzo 21 días antes del encuentro y terminará dos días antes. Además de buscar nuevos satélites y anillos, la sonda investigará la presencia de nubes o neblinas en Plutón.

La New Horizons llevará a cabo el encuentro con Plutón el martes 14 de julio a las 11:50 UTC, pero justo ese día no se enviarán imágenes a la Tierra. La razón es que la sonda estará demasiado ocupada investigando el sistema de Plutón para detenerse y mantener apuntada su antena hacia nuestro planeta. Con el fin de ahorrar costes, la nave carece de una plataforma móvil de observación, por lo que para apuntar los diferentes instrumentos hacia cada objetivo es necesario mover toda la sonda usando los propulsores de hidrazina. De hecho, es posible que durante el encuentro la sonda vuele con la antena dirigida hacia Plutón. Efectivamente, si el equipo considera que el riesgo de impacto con micrometeoritos es demasiado alto existe una opción B en la que la antena hará el papel de escudo de protección. El 15 de julio a las 00:09 UTC la sonda enviará una breve señal de telemetría indicando que ha sobrevivido al sobrevuelo y que se encuentra en buen estado.

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Detalles del encuentro (NASA).
Trayectorias alternativas para la sonda en caso de que el riesgo de impacto con restos del sistema sea muy elevado. Las otras trayectorias alternativas tienen menos potencial científico (NASA).
Trayectorias alternativas para la sonda en caso de que el riesgo de impacto con partículas del sistema sea muy elevado. Las otras trayectorias alternativas tienen menos potencial científico (NASA).

Tres días antes del encuentro se tomarán imágenes de Plutón con LORRI para cartografiar el hemisferio que estará en la oscuridad durante la fase de máxima aproximación. Así, entre el 7 y el 12 de julio se tomarán imágenes con LORRI de Plutón, Caronte, Hidra y Nix, aunque solamente un día antes del encuentro Plutón tendrá un tamaño aparente superior al campo de visión de LORRI. Durante el sobrevuelo la New Horizons observará el polo norte iluminado de Plutón y Caronte, ya que es verano en el hemisferio norte de estos dos mundos. En cambio, el polo sur permanecerá en sombras. La sonda pasará a una distancia mínima de 12 500 kilómetros de Plutón.

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Fases de trabajo de la New Horizons (NASA).

Las imágenes tomadas antes del encuentro se enviarán a la Tierra el día 12 (con una resolución máxima de 12,7 kilómetros por píxel para Plutón) y servirán para afinar los datos de navegación del vehículo. Aunque pueda parecer sorprendente, la misión carece aún de una política formal con respecto a la publicación de imágenes. El equipo se ha comprometido a publicar las imágenes de LORRI de antes del encuentro (no así las de Ralph), pero en los últimos días parece que han dado marcha atrás parcialmente y ahora han declarado que algunas imágenes podrían ser publicadas más tarde para dar tiempo al equipo a examinarlas en detalle (esperemos que no sigan el nefasto ejemplo del equipo de la cámara OSIRIS de la sonda Rosetta).

El día 13 se tomarán varias imágenes de Plutón mediante LORRI con una resolución de 3,9 kilómetros por píxel, así como imágenes a color de Ralph con una resolución de 28 km/píxel. Estas imágenes se enviarán el mismo día por si acaso la sonda no sobrevive al encuentro con Plutón. Los días 15 y 16 de julio se enviarán algunas de las imágenes tomadas a alta resolución (0,4 km/píxel) por LORRI durante el encuentro y entre el 17 y el 20 de julio se transmitirán algunas más. Durante el sobrevuelo, Caronte será fotografiado con una resolución ligeramente inferior a la de Plutón (0,38 km/píxel) por la cámara Ralph. En cuanto al resto de lunas, Hydra será fotografiada con una resolución máxima de 1,1 km/píxel, mientras que Nix lo será a 3 km/píxel. Desgraciadamente no hay tiempo para observar todos los satélites en alta resolución y el equipo de la misión ha decidido que es mejor estudiar una luna menor en detalle (Hydra) que dos en baja resolución (las pequeñas lunas Estigia y Cerberos serán fotografiadas a menor resolución todavía). El hemisferio iluminado de Plutón será fotografiado en color con una resolución máxima de 650 metros por píxel, aunque se alcanzarán resoluciones de 70 m/píxel en imágenes en blanco y negro de LORRI.

Campos de visión de LORRI (cuadrado pequeño) y Ralph (rectángulos) durante el sobrevuelo del 14 de julio. El terminador aparece en amarillo. El polo sur esta sumido en la oscuridad (NASA).
Campos de visión de LORRI (cuadrado pequeño) y Ralph (rectángulos) durante el sobrevuelo del 14 de julio. El terminador aparece en amarillo. El polo sur esta sumido en la oscuridad (NASA).

Catorce minutos después de alcanzar la mínima distancia con Plutón, la New Horizons hará lo propio con Caronte. 61 minutos tras el máximo acercamiento a Plutón la nave se internará en la sombra del planeta enano y procederá a estudiar su atmósfera con los instrumentos Alice y REX. 148 minutos después, se adentrará en la sombra de Caronte.

En total la New Horizons almacenará 60 Gbits de datos durante el encuentro, una cantidad ingente de información que resulta muy complicada de enviar hasta la Tierra. La capacidad de transmisión de la sonda está limitada a 2 kilobits por segundo aproximadamente (la señal, emitida con una potencia de 12 vatios, tarda 4,5 horas en alcanzar la Tierra), por lo que se requieren casi tres cuartos de hora de comunicaciones con las antenas de la red DSN de la NASA para enviar una imagen de solo 3 Mbits. Por este motivo, la New Horizons tardará 16 meses -hasta octubre de 2016- en mandar todos los datos del encuentro a la Tierra. Así que más vale armarse de paciencia.

Después de enviar unas cuantas imágenes de en julio, además de algunos conjuntos de datos del resto de instrumentos, en agosto únicamente se mandarán los datos sobre el plasma y el viento solar de los instrumentos SWAP y PEPSSI. La razón es que las campañas de comunicaciones deben programarse unos dos meses antes, por lo que la de agosto se programará a lo largo de junio y julio, justo cuando el equipo de la misión estará más ocupado preparando el encuentro. Por este motivo, para aliviar la carga de trabajo del personal se ha decidido enviar este conjunto de datos en agosto, que es el más sencillo de planificar.

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Secuencia de transmisión de datos de la New Horizons (NASA).
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Secuencia de transmisión de datos de la New Horizons (NASA).

A partir de mediados de de septiembre se enviarán algunas imágenes comprimidas adicionales previamente seleccionadas. Entre finales de septiembre y mediados de noviembre se transmitirán conjuntos concretos de datos, incluyendo más imágenes comprimidas. Por último, entre mediados de noviembre y octubre de 2016 se enviarán a la Tierra los 60 Gbits de datos con todas las imágenes a alta resolución.

En definitiva, habrá que esperar varios meses a ver todas las imágenes de la misión, pero no cabe duda de que el próximo 14 de julio estaremos esperando impacientes las primeras fotografías de un mundo prácticamente desconocido para nuestra generación. A partir de julio Plutón dejará de ser una mancha borrosa para convertirse en un lugar de derecho propio.

De entrada, ya tenemos a nuestra disposición la primera imagen a color tomada por la misión:

Primera imagen a color de Ralph de Plutón y Caronte publicada el 14 de abril (NASA).
Primera imagen a color de la cámara Ralph de Plutón y Caronte publicada el pasado 14 de abril (NASA).
La mejor imagen no tratada de Pultón por parte del telescopio espacial Hubble (NASA).
La mejor imagen no tratada de Plutón por parte del telescopio espacial Hubble (NASA).

Vídeo de la conferencia de prensa del equipo de la New Horizons sobre el encuentro con Plutón:


36 Comentarios

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EtxazpiEtxazpi

Completísimo artículo, marca de la casa. Brutal.

Resulta curioso comprobar que este planeta enano y que parecía despreciable sea en si como un sistema solar en miniatura pero sin estrella. El cosmos nos reserva muchas sorpresas. Nunca se podrá decir que investigar cualquier “mundo” no es interesante.

Fercho SolarteFercho Solarte

Tenía entendido que New Horizons pasaría entre Plutón y Caronte, pero, según las trayectorias pareciera que no es así… ¿estoy en lo correcto o simplemente he sido engañado por la bidimensionalidad?

ChatitoChatito

Soberbia entrada. Debes estar totalmente volcado en este proyecto porque este año has roto recordar de publicaciones! A veces te imagino descuidando tus horas de sueño y hasta higiene personal.

Por otro lado estoy impactado con el sistema de escaneo de esta sonda! Tiene que hacer los escaños de alta resolución con la rotación propia de los ejes del vehículo! Eso sería difícil en una sonda orbital, pero en una pasada de 3 o 4 días es increíble! No quiero ni imaginar en el sistema de recomposicion. Comprendo que los resultados vayan a tardar años en publicarse!

Raven

Ya era hora… ojalá ese planeta recupere el lugar que le corresponde, como el mundo más importante de nuestro sistema solar.

Hilario GómezHilario Gómez

Madre mía… ¡Vaya informe!

Pues muchas gracias. Para la tablet y luego me lo leo tranquilo.

AgüimenseAgüimense

Ños colega. Éste artículo, a aparte de la divulgación, te alegra el día. Felicidades Daniel. ¿Esto es una errata?, entre mediados de noviembre y octubre de 2016 se enviarán a la Tierra los 60 Gbits de datos con todas las imágenes a alta resolución”, ¿No será a finales de éste año?. Porque si está bien la fecha, ésta navecita nos va a tener ansiosos un buen rato. Yo ya lo estoy, pensando en lo que le pueda pasar a la sonda durante tanto tiempo que tardan en llegar los datos, no nos vayamos a quedar con la miel en los labios. Un saludo.

Daniel Marín

No, no es una errata. Es octubre de 2016 😉 Pero tranquilo, que se supone que la mayor parte de imágenes las podremos ver antes a baja resolución (algunas seleccionadas a resolución completa).

AstrofanAstrofan

Espectacular! Para mí es con seguridad la misión que más me ha erizado la piel de la última década, y eso que es un simple y rápido fly-by, si fuera una inserción en órbita o un aterrizaje ( plutonizaje? xD) ya sería el no va más. Que bien estudiado tiene que estar todo!

LeopoldoLeopoldo

Muchas gracias, nos haces disfrutar el doble al conocer la misión en tanto detalle, gracias mil.

AJAJ

A veces hay que mirar realmente lejos para ver que el ser humano es capaz de muchas cosas fascinantes y positivas, gracias por el informe.

Se me ocurre una pregunta, ¿Qué hay de aquella idea de visitar algun otro objeto de la Nube de Oort? ¿Es realmente posible o simple fantasía?

Jose PJose P

En un principio se les complicó mucho encontrar un objetivo al alcance de la sonda después del encuentro con Plutón, pero finalmente con la ayuda del Hubble encontraron 3 posibles objetivos.
http://danielmarin.naukas.com/2014/1...-de-pluton/
Actualmente se descartó el PT2, quedando 2014 MU69 (PT1) y 2014 PN70 (PT3) como opciones, pero se decidirá como pronto a finales de año, después del encuentro con Plutón.
Saludos!

Jose PJose P

Bueno, recién me doy cuenta que preguntaste por la Nube de Oort y yo te respondí por objetivos del cinturón de kuiper.
Nunca escuché nada de que NH vaya a visitar algún objeto de la nube de Oort, aunque lo veo difícil, son objetos demasiado alejados de la tierra…

David_1993David_1993

Espero ansioso que llegue julio para ver a Plutón. Estaba en 1o de la ESO cuando quitaron a mi planeta favorito de la clasificación de “Planetas” :@ Roguemos que la sonda llegue sana y salva a su destino

Francisco GaluéFrancisco Galué

En nuestra casa teniamos una enciclopedia llamado “Mis Primeros Conocimientos de” de Gloulier, 1961. Habia una tabla de los “9 Planetas del Sistema Solar” en donde estaba la composición de Plutón decía : Metano?

Una pregunta ¿Pasara lo mismo que paso con la sonda Mariner 10 cuando hizo el primer reconocimiento de Mercurio, que la sonda apenas pudo cartografiar el 40% de la superficie? ¿Será que tendremos que esperar decadas hasta poder enviar mas sondas para hacer un reconociento del Sistema Plutoniano?

Ohjala la sonda haga un descubrimiento tan impactante que nos motive a hacer naves mas rapidas para enviar sondas al Sistema Solar Exterior con mas regularidad.

Francisco GaluéFrancisco Galué

Por cierto, la NASA esta haciendo una campaña en Internet para sugerir nombres de posibles accidentes geograficos que la New Horizons pueda hacer. Las categorias han sido exploradores, misiones espaciales y naves, cientificos e ingenieros, exploradores y viajeros ficticios, lugares ficticios, naves ficticias, autores y artistas, inframundos, seres del inframundo, y viajeros del inframundo. La campaña recibe sugerencias hasta el 24 de Abril. La pagina de la campaña es ourpluto.org

Yo postule un nombre que no estaba en las categorias antes mencionadas: Bastilla. ¿Y por que? Porque el día del Encuentro de New Horizons con sus lunas da la casualidad que es el Día de Francia, Día de La Toma De La Bastilla por el pueblo parisino en 1789, inicio de la Revolución Francesa.

GinésGinés

¿Criovulcanismo? Pues no entiendo cuál sería la fuente de ese hipotético fenómeno geológico: al presentar siempre la misma cara Caronte a Plutón no puede tratarse de los efectos de fuerzas de marea entre ambos. Y no parece que haya suficientes elementos radiactivos en su núcleo para crear un calentamiento considerable aunque estemos hablando de hielos…

Y lo de los ríos de neón, no sé yo…

Creo que estamos poniendo un listón demasiado alto en cuanto a expectativas. Y eso puede llevar a algunas decepciones… Veo más aconsejable tener un poco más de prudencia a la hora de avanzar hipótesis de lo que nos encontraremos…

fbkpofbkpo

aunque sea solo una opinion que no tiene porque ser cierta, puede que venga de gases en ebullicion, gases que en la tierra nunca sean liquidos o solidos, como el amoniaco o el metano

Jose PJose P

Simplemente gracias Daniel por este genial post.
Por mas que lea todo lo que encuentro en la red, hasta ahora, nunca he podido terminar una entrada de Eureka sin enterarme de cosas nuevas.
Felicitaciones!

filezboyfilezboy

Hacia mucho tiempo que no disfrutábamos de una sonda interestelar. Las pioneer y la voyager nos hicieron soñar, y ahora la new horizons completará su trabajo montrandonos el ultimo planeta jamas visto. Y si Plutón es un planeta.

RicardoRicardo

La imagen a color, aun cuando es borrosa, ¡resulta impresionante! pero por los halos azules que los rodean; dan la sensación que ambos cuerpos estuvieran sacándose capas de sus atmósferas. Hacia al lado izquierdo de la imagen se ven 3 puntos borrosos, y abajo se ven unos 5.

HANSHANS

No te emociones con esto, de momento y a esta distancia, lo que mas ves son aberraciones cromáticas.

CarlosCarlos

Muchas gracias por la información. Y a esperar……………………………….

Dani

Pedazo de artículo, Dani. Comento poco pero no dejo de leerte.

Todo agradecimiento por tu trabajo es poco.

Un abrazo

JordiJordi

Estas son las entradas que más me gustan de tu blog, todo lo relacionado con la exploración de los objetos del sistema solar.

Sobre esto:

“(…) convirtiéndose así en el objeto humano con una mayor velocidad de escape con respecto a la Tierra (aunque no el más rápido en términos absolutos)”

Qué quiere decir que es el más rápido en términos absolutos?

IvánIván

En terminos absolutos quiere decir que, aunque ha sido la que hemos lanzado a mayor velocidad de escape de nuestro planeta, en velocidad maxima total no es la mas rapida, hay otra/otras mas rapidas, que si bien no se lanzaron tan rapido, a base de asistencias gravitatorias aceleraron mucho.
P.d: estaba a punto de contestarte y lo encontre, si no hay error, la mas rapida es la Voyager 1

http://es.wikipedia.org/wiki/Voyager_1

Miguel AngelMiguel Angel

Super articulazooo! Toda una guia llena de detalles sobre la misión, la sonda y el encuentro. Enhorabuena y sigue así.

AgusAgus

Felicidades por éste grandioso artículo, Daniel.

Me asaltan muchas dudas.

Suponiendo que la sonda sobreviva al encuentro con Plutón, que sucederá después?
Que planes tiene la NASA para la New Horizons tras el sobrevuelo de Plutón?
Durará la energía proporcionada por el RTG tanto como la de las Voyager o se agotará antes debido a que lleva menos plutonio del previsto inicialmente? Creo recordar que la Voyager 1 lleva tres RTG’s para un consumo inicial de 420W. Si llevando tres está a punto de agotarse, ignoro que puede pasar con el de la NH.
Tienen previsto la toma de datos del viento solar? La diferencia en precisión puede aportarnos novedades importantes respecto a los de las dos viajeras?
Si actualmente está viajando aproximadamente a 20 km/s podría llegar a rebasar a las Voyager Que viajan a unos 17 km/s?
Supongo que se dirigirá hacia en centro de nuestra galaxia, al igual que las Voyager. Puede calcularse un destino aproximado hacia un sistema determunado o és imposible de calcular con nuestra tecnología i conocimientos actuales. Me imagino que a estas alturas ya debe ser dasi imposible poder calcular una trayectoria a Próxima Centauri, por poner un ejemplo. Y peor aún, con un viaje de 140.000 años y suponiendo que no colisionara con algún objeto, no creo que el material con el que está construída sobrevivier

Y la última duda: Que velocidad máxima aproximada. podríamos alcanzar si la NH hubiese sido lanzada con el futuro SLS?

kosmicokosmico

Agus dudo mucho que haya alguien que pueda contestar alguna de tus preguntas. Lo que si es seguro es que esanave en 140.000 años se va a desintegrar, por los materiales por los que esta hecho.

Meta

Hola:

Muy curioso, me he pegado años olvidando la New Horizonts porque me centré en los Voyager 1 y 2 com están actualmente. Claro, quería saber si existe aunque sea solo en EE.UU. que vendan maquetas sobre estas sondas para ponerlas en mi cuarto.

A esperar hasta casi el 2017 para que pongan muchas fotos detalladas y a todo color de Plutón y alrededores. A la próxima donde vayan a explorar, que usen instrumentos y sondas mejor diseñadas y potentes, para que no se les queden corto.

En cuanto al problema del Plutóneo- 238, ya sacarán otras alternativas en el futuro.

Un cordial saludo.

SantiagoSantiago

Muy buen artículo. Es un resúmen muy bueno de la misión:ameno e instructivo. Es una pena que la nave no pueda realizar una inserción orbital. Sería estupendo. Aunque se exprime todo el tiempo de paso al máximo con todos los instrumentos, lo ideal sería poder conseguir frenar la nave de alguna manera, para hacerla orbitar en torno al planeta. Ya se que es algo imposible, pero sería una gozada. La cantidad de datos y de imágenes que se enviarían nos aclararían muchas cosas sobre la formación de el sistema solar. En fin, esperamos impacientes los datos y las imágenes …..

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