La sonda MESSENGER descubre hielo en Mercurio… otra vez

Parece mentira, pero en el planeta más cercano al sol es posible encontrar depósitos de hielo de agua. A los más viejos del lugar esta “noticia” les parecerá un poco como lo del agua en Marte, o sea, nada nuevo. Y es normal, porque se lleva hablando del hielo de los polos de Mercurio desde hace décadas. O más concretamente, desde que en 1974 la sonda Mariner 10 pasó por este planeta y descubrió la existencia de cráteres en cuyo fondo podía acumularse el hielo procedente de impactos cometarios aprovechando que se encuentran en sombra permanente. En 1991 las observaciones de radar usando el radiotelescopio de Arecibo nos proporcionaron pruebas directas de que los cráteres polares de Mercurio podían contener, efectivamente, hielo.

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Imagen del fondo del cráter Kandinsky, cerca del polo norte de Mercurio (NASA/MESSENGER).

No obstante, la evidencia seguía siendo circunstancial. Otras sustancias, como el azufre, también son capaces de ofrecer firmas de radar semejantes. Por eso las esperanzas de desvelar el misterio del hielo mercuriano recayeron en la sonda MESSENGER de la NASA, la primera sonda espacial en orbitar el planeta más pequeño del sistema solar. Y, por fin, en 2012, la MESSENGER confirmó la existencia de hielo en los polos de Mercurio… o algo así. En realidad, la sonda no pudo ver directamente el hielo, sino que infirió su presencia a partir de la reflectividad del terreno al iluminarse con el altímetro láser MLA. Estos resultados, combinados con los perfiles de elevación del terreno y los datos del detector de neutrones, apuntaban a que el hielo en Mercurio era real.

Pero claro, una cosa es deducir la existencia de hielo y otra muy distinta es verlo. El año pasado la sonda obtuvo imágenes usando la cámara WAC (Wide Angle Camera) de los cráteres Kandinsky y Prokofiev, situados en las zonas árticas de Mercurio. Kandinsky y Prokofiev son dos de los cráteres que se hallan en sombra permanente, así que se trataba de objetivos prioritarios de cara a confirmar la presencia de hielo. Aunque los rayos del sol no llegan directamente al fondo de los cráteres, cierta cantidad de luz logra alcanzar esta zona a través de múltiples reflexiones. Esta luz tenue puede iluminar el fondo del cráter y, si procesamos adecuadamente la imagen, seremos capaces de verlo.

Prokofiev_Geology2
Fondo del cráter Prokofiev, en sombra permanente. En amarillo, los supuestos depósitos de hielo descubiertos por Arecibo (NASA/MESSENGER).

El caso es que el análisis de estas imágenes, que se hizo público ayer, es consistente con la presencia de depósitos de hielo (vamos, que la reflectividad del regolito es mayor de la que cabría esperar para un suelo árido)… pero que nadie se espere ver glaciares en Mercurio. El hielo, al igual que en los polos de nuestra Luna, se encuentra en algunos casos mezclado con regolito en la superficie, mientras que en otros parece hallarse bajo depósitos oscuros de naturaleza desconocida que los investigadores suponen son sustancias orgánicas. Estos depósitos de materia orgánica y hielo ya fueron descubiertos en 2012 con el altímetro láser, pero ahora también se ha confirmado su existencia. Las sustancias orgánicas ‘protegen’ el hielo de la sublimación, permitiendo la presencia de depósitos en los fondos de algunos cráteres cuya temperatura en teoría debería ser incompatible con su existencia, como es el caso del cráter Berlioz (sí, en Mercurio los cráteres llevan nombres de escritores y artistas).

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Depósitos oscuros en el fondo del cráter Berlioz. En amarillo, las zonas de hielo detectadas por Arecibo. En rojo, la región de sombra permanente (NASA/MESSENGER).

Tanto las imágenes de los depósitos de hielo mezclado con regolito como las imágenes de las zonas oscuras indican que estas formaciones son geológicamente muy jóvenes. En el primer caso, los depósitos de hielo parecen hallarse sobre cráteres recientes, mientras que en el segundo caso el borde nítido de las zonas es una evidencia de su juventud. De ser así, el hielo de Mercurio habría llegado recientemente a este planeta, aunque también cabe la opción de que se renueve periódicamente mediante impactos cometarios.

Además de darnos pistas sobre la historia de Mercurio, no cabe duda de que estos depósitos de hielo serán un recurso fundamental si alguna vez establecemos una base en este pequeño mundo.

Referencias:


8 Comentarios

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Francisco GaluéFrancisco Galué

Este MESANGERO es un verdadero AGUAfiestas :-)!!! ¿No se podria a futuro confirmar este descubrimiento mediante el descenso de un rover el cual haga un analisis in situ de los crateres?

Rengel

Aparte del BepiColombo no hay ninguna otra mision planeada a Mercurio en el transcurso de nuestras vidas, mucho menos un rover.

metzmetz

Buenas noticias como confirmacion pues, ahora a esperar a los tabloides anunciar a bombos y plati?llos el descubrimiento, gente que pensara que es mentira sin considerar el hecho que el agua es el elemento mas comun del sistema solar. Respecto a una supuesta base tripulada, seria factible? Se
e ocurre la base mercuriana en el universo expandido de 2001 odisea espacial, que estaba en el polo de eterna oscuridad (o algo asi)

Francisco GaluéFrancisco Galué

En “Cita Con Rama” de Arthur C Clarke, se habían establecido en Mercurio colonias. De por si, era mucho más fácil que establecerlas en Venus.

pochimaxpochimax

El viento solar que impacta contra las rocas de Mercurio (silicatos), al igual que en la Luna, también puede producir agua y acumularse en esos cráteres de alguna forma.

VIMARAVIMARA

Yo siempre había pensado que había poca agua por los alrededores pero cuando leo algo es justamente lo contrario.

Supongo que será bueno para salir del planeta algún día, por que sin agua no vamos a ningún lado.

barbadewbarbadew

¿Qué ventajas tendría establecer una base permanente en Mercurio?
A priori no me parece el mejor sitio debido a que hay más radiación solar perjudicial para los habitantes, especialmente durante épocas de alta actividad solar.

J CJ C

No parece sitio para instalar una base, pero el descubrimiento es muy interesante, da esperanzas de encontrar agua en planetas del resto del universo en cantidad suficiente para la supervivencia

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