Paseo espacial de emergencia en la ISS (EVA-21)

Los miembros de la Expedición 35 de la ISS Chris Cassidy y Tom Marshburn han realizado hoy sábado 11 de mayo una actividad extravehicular no prevista (EVA-21) desde el segmento norteamericano de la ISS. El objetivo de la EVA fue investigar y reparar una fuga de amoniaco del sistema de refrigeración del conjunto de paneles solares P6 de la estación. El paseo tuvo una duración de cinco horas y media.

Los spacewalkers (NASA).
Los dos astronautas en el exterior de la esclusa Quest (Chris Hadfield/NASA).

Durante la EVA Cassidy sería el miembro EV-1 y Marshburn el EV-2. Los astronautas se dirigieron a la pareja de paneles 2B que, junto con el 4B, forman parte del conjunto de babor P6, donde hace dos días se detectó una fuga de amoniaco en una de la unidad PFCS 2B (Pump Flow Control Subassembly). Las PFCS son unos pequeños sistemas de bombeo de 118 kg encargados de hacer fluir el líquido refrigerante -amoniaco- entre las baterías y los radiadores de la estación (PVR). Existen ocho PFCS en la ISS, una por cada conjunto de paneles solares principales. Si una de ellas falla, el conjunto de paneles asociado queda inutilizado, ya que no se puede correr el riesgo de que estallen las baterías por exceso de temperatura (tras el fallo, las baterías del 2B pasaron a formar parte del sistema 2A de forma temporal para evitar su degradación). El segmento norteamericano de la ISS cuenta con cuatro conjuntos de paneles solares P6, P4, S4 y S6. El segmento P6 es el más antiguo de los cuatro, ya que fue lanzado en 2000 durante la misión STS-97.

Localización del segmento 2B del panel P6 (NASA).

De acuerdo con el plan previsto, los astronautas desatornillaron la PFCS 2B y buscaron señales de la fuga, pero sin éxito. Ante la duda, colocaron una nueva unidad PFCS de reserva que se encontraba almacenada en el exterior de la estación a poca distancia. A pesar de no encontrar rastro de la fuga, la instalación de la nueva unidad parece haber solucionado el problema y se espera que en los próximos días el panel 2B vuelva a la vida. Las PFCS forman parte del sistema de control de temperatura PVTC (Photovoltaic Thermal Control System) de los paneles solares del segmento norteamericano (USOS) de la ISS y se encargan de garantizar la circulación, control de temperatura y presurización del circuito de amoniaco. La circulación de amoniaco se logra mediante dos bombas eléctricas redundantes de 120 V (una de reserva). Los filtros de amoniaco del sistema no pueden ser cambiados en órbita y si uno se obstruye es necesario remplazar toda la PFCS. La presurización del circuito se logra mediante una mezcla de helio y nitrógeno. Las PFCS son responsables de garantizar que las baterías que se alimentan de los paneles fotovoltaicos permanezcan en todo momento entre 0º y 10º C. El control de tierra vigila la presión, temperatura y velocidad de la bomba mediante telemetría.

Esquema del sistema de control de temperatura de los paneles solares de la ISS (NASA).
Elementos del sistema de control de temperatura del segmento 2B (NASA).
Una PFCS (NASA).
Lugar de la PFCS original y la de reserva (NASA).
Los astronautas en el exterior (Chris Hadfield/NASA).

Los dos astronautas llevaron a cabo el protocolo de despresurización ISLE (In-Suit Light Exercise). Hasta hace unos años, los astronautas debían pasar la noche en la esclusa Quest a menor presión antes de poder salir al exterior con los trajes EMU y evitar así una embolia. Con el sistema ISLE los astronautas necesitan menos de cinco horas para prepararse. Primero tuvieron que respirar oxígeno puro durante una hora dentro de la esclusa Quest a 0,7 atmósferas usando unas máscaras especiales con el objetivo de purgar el nitrógeno de su sangre. Luego se pusieron los trajes EMU y respiraron oxígeno puro mientras la esclusa volvía a presurizarse, para posteriormente respirar más oxígeno dentro del traje mientras llevaban a cabo ejercicio físico ligero durante 50 minutos. Por último, respiraron oxígeno durante otros 50 minutos en los trajes antes de despresurizar la esclusa y salir al exterior. Esta ha sido la 168ª EVA realizada para montar o reparar la ISS. También ha sido la tercera EVA de Cassidy y Marshburn, que ya habían realizado dos actividades extravehiculares en 2009 durante la STS-127 Endeavour.

Cassidy antes de la EVA (Chris Hadfield/NASA).
Esclusa Quest (NASA).

7 Comentarios

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Manuel

Que premonitorio el post de Gravity y ahora una emergencia en la ISS, ¡encima mi comentario fue sobre los EVAs! Je eje.

etxazpi

Y una pregunta que me hago en mi ignorancia. El uso de oxigeno puro es para ahorrar espacio de almacenamiento en el traje? No es peligroso para la salud de los “paseantes”?

Daniel Marín

El uso de oxígeno puro permite reducir la presión interna del traje y garantizar la movilidad de los astronautas. Si no fuera así no podrían ni moverse. No es peligroso (de hecho las Gémini, Apolo y Skylab usaban atmósfera de oxígeno puro a baja presión) salvo la parte del proceso de despresurización. Si no se purga bien el nitrógeno el astronauta puede sufrir una embolia.

Saludos.

Jimmy Murdok

Ahondando un poco más. En el aire que respiras un 30% es oxigeno, y la presión de 1 atmósfera. Puedes respirar oxígeno 100% si estás a 0,3atm.
Es mucho más sencillo presurizar un traje a 0,3 atmósferas contra el vacío que hacerlo a 1 atmósfera. De esta forma los trajes son más livianos y menos rígidos, pero a cambio el cuerpo necesita adaptarse antes y después de una eva. Los trajes rusos funcionan a 1atm pero son más rígidos.

AnonymousAnonymous

qué maravilla el cuepo humano que puede respirar distintas mixturas de gases y a distintas presiones, con un poco de tiempo de adaptación solamente…

German

Esto me hace acordar a cuando HAL dice algo así como “David, he detectado que la unidad de comunicaciones fallará en 48hs” :)
Espero que los nuevos Linux instalados en la IIS no hayan dicho nada al respecto…

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