Proyecto Able, usando espejos espaciales en la guerra de Vietnam

Corría el año 1966 y la guerra en Vietnam comenzaba a calentarse significativamente. El poderío militar norteamericano estaba literalmente empantanado en la densa jungla vietnamita. Cualquier idea para afianzar la superioridad militar sobre el terreno, por loca que fuese, merecía ser considerada. Ya puestos, ¿por qué no usar gigantescos espejos espaciales para iluminar la selva vietnamita de noche?

Propuesta de espejo hinchable de la empresa Goodyear dentro del marco del Proyecto Able (NASA).

En principio, la idea es muy sencilla. Pero si quieres lanzar una estructura de gran tamaño al espacio no basta con un pequeño lanzador. Necesitas uno muy grande y en los años 60 nada podía superar al enorme cohete Saturno V del Programa Apolo de la NASA. El Pentágono contactó con la agencia espacial para estudiar la viabilidad de lanzar mediante el Saturno V un espejo que pudiese iluminar el campo de batalla con el brillo de la luna llena. Fue entonces cuando la NASA inició en secreto el llamado Proyecto Able, uno de los episodios más desconocidos y espectaculares de la Guerra Fría. A petición de la NASA, varias empresas decidieron mandar sus propuestas, a cada cual más rocambolesca.

La compañía Grumman, fabricante del módulo lunar o LM (por entonces aún llamado LEM) del Apolo propuso llevar a cabo una misión tripulada para desplegar el espejo en el espacio. Éste estaría plegado en el interior de un LM modificado y tendría un diámetro de 122-1000 metros, dependiendo del material empleado. Un Saturno V colocaría al LM con el espejo en una órbita altamente excéntrica de tipo Mólniya, lo que permitiría sobrevolar la zona a iluminar todas las noches. La tripulación se encargaría de maniobrar el LM para apuntar el gran espejo sobre la zona de interés, aunque la presencia de astronautas es de suponer que limitaría seriamente la vida útil de la misión.

Un LM modificado para llevar el espejo del Proyecto Able (NASA).
Cohete lunar Saturno V (NASA).
Tercera etapa del Saturno V con la carga útil. El espejo habría despegado en el interior del adaptador del LM (NASA).

Por su parte, la empresa Goodyear sugirió lanzar un gran espejo hinchable de 700 metros de diámetro, también situado en órbita de tipo Mólniya, aunque en este caso despegaría sin tripulación. Ambos lados de la estructura estarían cubiertos de una tela de aluminio altamente reflectante. La masa del satélite sería superior a las veinte toneladas e iluminaría una zona con una extensión de 400 kilómetros de diámetro situada alrededor de una latitud de 15º norte. El espejo sería lanzado en el interior del adaptador del módulo lunar en la parte superior del cohete y sería controlado directamente desde la zona de combate. Es de suponer que la presión de radiación constituiría todo un desafío para el sistema de control de actitud del vehículo, ya que el espejo espacial sería básicamente una gigantesca vela solar. El lanzamiento del primer espejo del Proyecto Able tendría lugar en 1968 o 1969, coincidiendo con las primeras misiones Apolo mediante un Saturno V.

Espejo de Goodyear (NASA).

No sorprendo a nadie si digo que el Proyecto Able nunca se hizo realidad, pero lo llamativo del caso es que el Departamento de Defensa considerase que semejante concepto podría tener alguna utilidad real en el campo de batalla. Para la NASA, el Proyecto Able supuso una oportunidad perdida para buscar una aplicación militar al gran Saturno V, un lanzador del que sólo se construyeron 15 unidades (dos de las cuales se desaprovecharon por completo y, para vergüenza de nuestra especie, se convirtieron en piezas de museo).

Paradójicamente, los únicos «espejos» espaciales que han sido desplegados en el espacio serían los Znamya 2 y Znamya 2.5 rusos en 1993 y 1999 respectivamente. Znamya 2 era un espejo de 20 metros de diámetro situado en la nave de carga Progress M-15. Aunque el experimento sólo duró unas horas tras la separación de la Progress desde la estación Mir, el espejo -desplegado mediante fuerza centrífuga- creó una zona iluminada con el brillo equivalente de la luna llena de cinco kilómetros de diámetro. Por desgracia, Znamya 2.5, de 25 metros de diámetro, no logró completar su despliegue. Los espejos Znamya estaban situados en órbita baja y por consiguiente eran incapaces de iluminar una misma región de la superficie terrestre de forma continua, a diferencia de la propuesta del Proyecto Able.

Proyecto Znamya 2 (RKK Energía).
Proyecto Znamya (RKK Energía).

Cada cierto tiempo surgen nuevas propuestas para situar espejos en órbita capaces de iluminar la superficie de la Tierra, aunque todas ellas con un objetivo civil (agricultura, ahorro energético, iluminación de zonas situadas en altas latitudes durante el invierno, emergencias, etc.). El Proyecto Able fue único porque sus objetivos militares y por involucrar al gran cohete lunar Saturno V. Y, no lo vamos a negar, es difícil no sentirse atraído por un concepto que parece sacado de una película de espías.

Referencias:



23 Comentarios

  1. Tus historias son lo único que nos queda para emocionarnos con la astronáutica… Para revertir la sequía espacial, debemos seguir difundiendo las ciencias y la exploración. Los que no veremos al hombre en marte, por lo menos podemos fomentar la pasión en los que están por venir, para que ellos presionen a sus gobiernos por llevar a la humanidad a poblar la galaxia.

  2. Esto me recuerda el arma espacial que aparece en la pelicula de James Bond «Otro Día Para Morir». En donde habian fabricado un espejo gigante para poder lanzar un rayo a Tierra y crear desvastación.

    1. Esa es la película a que se refiere Daniel en el parrafo final. El de esa película a su vez estaba basado en el satélite láser que aparecía en la película de James Bond «Diamantes para la eternidad».

  3. Seria interesante haberlo visto, aunque no creo que en aquellos tiempo hicieran un espejo con suficiente reflectividad y capacidad de concentrar la luz de manera eficiente para compensar la dispersión de la luz en la atmósfera… a menos que tuviera una pelicula de oro.

    Ya sabia que me sonaba el nombre en el simulador Orbiter, pero lo descarte pensando mas en el uso del LM como interceptor de satélites.

    Mala suerte que la pagina del NTRS este caída desde hace ya tantas semanas, y estén pensando en catalogar sus archivos como confidenciales.

    1. En realidad no eran los nazis, fue el alemán (ojo alemán no es igual a nazi) Hermann Oberth que pensaba en un espejo solar para quemar ciudades y estaciones espaciales de combate.

  4. Gran artículo, como siempre.
    Una duda; en el texto se habla de «…iluminaría una zona con una extensión de 500-1000 metros de diámetro situada alrededor de una latitud de 15º norte»

    No es que me parezca poco, pero montar todo esto para iluminar una zona tan pequeña no sé si tendría interés militar.

    ¿Podría ser 500-1000 kilómetros? (más aún cuando el Znamya 2 con un espejo mucho más pequeño logró iluminar un área de 5 km)

    Saludos

    1. Pues estaría genial para, por ejemplo, «calentar» una base científica en plena Antártida, de manera que en la base y alrededores las temperaturas fueran agradables (y se pudiera por tanto cultivar y hacerla autosuficiente), mientras que en el exterior tendrías la Antártida «tal cual».

    1. Pero el plan incluiría lanzar de vez en cuando una nave de relevo que se acoplada al espejo? Claro es mejor un CSM a un LM para esto (no se puede regresar a la tierra en un LM), pero apuesto que Grumman incluyo al LM en el diseño porque era el producto que estaban fabricando para la NASA. De haber sido North American seguro si ubiera sido con el CSM

  5. «The NASA technical reports server will be unavailable for public access
    while the agency conducts a review of the site’s content to ensure that it
    does not contain technical information that is subject to U.S. export control laws
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    The site will return to service when the review is complete.
    We apologize for any inconvenience this may cause.»

    Tus referencias no le gustan al Tio Sam.XuD

  6. Hola tocayo, podrías facilitarme algún calculo en relación a como es posible que alumbre a un mismo punto, lo necesito para un trabajo . Gracias

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Por Daniel Marín
Publicado el ⌚ 23 abril, 2013
Categoría(s): ✓ Apolo • Astronáutica • NASA • sondasesp