Tiangong-1, la primera estación espacial china

Si todo va bien, dentro de un par de días China pondrá en órbita su primera estación espacial, la Tiangong-1 (天宫一号, “palacio celeste” en mandarín). A pesar de lo que se ha podido leer en la prensa últimamente, Tiangong-1 no es el primer módulo de una nueva estación espacial gigante. El proyecto Tiangong constituye una etapa intermedia dentro del programa espacial chino después de llevar a cabo tres misiones tripuladas con naves Shenzhou en solitario durante la pasada década (Shenzhou 5, 6 y 7).

Tiangong-1 (CCTV).

Tiangong es un pequeño laboratorio espacial de 8,5 toneladas (como comparación, la Salyut 1, la primera estación espacial de la historia, tenía una masa de unas 20 toneladas) que será lanzada sin tripulación mediante un cohete Larga Marcha CZ-2F/G desde el centro espacial de Jiuquan. Está formado por dos secciones, un “módulo experimental” o “módulo laboratorio” (实验舱, shíyàncāng) y un “módulo de servicio” (资源舱, zīyuáncāng). El módulo laboratorio incluye la sección presurizada con un volumen de 15 metros cúbicos, dos pequeños camarotes para la tripulación y equipo variado, incluyendo instrumentos para realizar ejercicio en órbita. El diámetro máximo de la nave es de 3,35 metros y su longitud es de 9 metros (10,4 metros con el sistema de acoplamiento). Está dotado de un único puerto de atraque frontal de 0,8 metros de diámetro con un sistema de acoplamiento andrógino similar al APAS-89 soviético usado en las misiones del transbordador espacial norteamericano con la estación rusa Mir.

Tiangong (CCTV).
Escotilla de acoplamiento del Tiangong (CCTV).
Modelo del sistema de acoplamiento (CCTV).
Interior del Tiangong-1 (CCTV).

Si el lanzamiento es un éxito, a principios de noviembre despegará la Shenzhou 8 sin tripulación. Esta misión deberá unirse de forma automática al Tiangong-1, validando así las diversas técnicas de acoplamiento necesarias para futuros proyectos. La Shenzhou 8 utilizará un sistema de acoplamiento electroóptico que probablemente combina láseres con señales de radar, de modo parecido a la técnica empleada por el ATV europeo. Posteriormente (unos doce días después), y una vez cumplida su misión, la cápsula de la Shenzhou volverá a la Tierra sin tripulación.

En caso de que la misión Shenzhou 8 transcurra sin incidentes, el año que viene le tocará el turno a la Shenzhou 9, pero esta vez tendremos una tripulación a bordo. Los rumores apuntan a que la Shenzhou 9 transportará dos astronautas solamente en vez del máximo de tres permitido por la nave. Recientemente se efectuaron una maniobras de rescate de astronautas con cápsulas Shenzhou y sólo dos pilotos participaron en los ejercicios. Los astronautas de la Shenzhou 9 serán los primeros en vivir a bordo del laboratorio espacial durante un periodo de tiempo aún por determinar. Y aunque todavía persisten ciertos puntos por aclarar, la Shenzhou 10 también se acoplará con el Tiangong-1. No se sabe el nombre de los futuros tripulantes que formarán parte de estas misiones, pero se especula con que la primera mujer astronauta china estará entre los miembros de la tripulación de la Shenzhou 9 o la 10.

Preparando la Shenzhou-8.
Acoplamiento de la Shenzhou 8 y el Tiangong.

¿Y después del Tiangong-1? Pues China pretende seguir progresando pasito a pasito. Durante los próximos años se lanzarán otros dos Tiangong adicionales con diversas mejoras, y hasta es posible que el Tiangong-3 esté dotado de dos puertos de atraque. En 2020 comenzaría el montaje de la primera estación modular china con el lanzamiento a bordo de un Larga Marcha CZ-5 de un módulo central de 20 toneladas similar a las estaciones DOS soviéticas. A esta estación se le acoplarían posteriormente otros dos módulos especializados de 20 toneladas. Pero la Tiangong no será olvidada, ya que servirá de base para los vehículos de carga automáticos que deben abastecer esta futura estación. Estas “Tiangong-Progress” tendrán una masa de 13 toneladas y emplearán un diseño muy parecido al proyecto Progress M2 ruso.

El Tiangong es la última creación del programa espacial tripulado chino, un programa que se puede remontar a los años 60, cuando las autoridades chinas se quedaron impresionadas con el vuelo de Gagarin y quisieron emular sus logros. Entre 1961 y 1964, la Academia de Ciencias china organizó varios congresos en los que se discutió la posibilidad de llevar a cabo un programa tripulado. El propio Qian Xuesen, el “Koroliov chino”, jugó un importante papel en la promoción de este concepto y como resultado se aprobó el desarrollo del Proyecto Amanecer (Shuguang, 曙光), que debía poner un hombre en el espacio usando la tecnología de los satélites espías del Proyecto 911 (FSW). El programa progresó muy lentamente, pero en 1970 comenzó la selección de los primeros astronautas. El grupo de 19 candidatos llegó a recibir el nombre de Proyecto 714, pero las autoridades chinas con el propio Mao al frente cancelaron el programa en 1972.

Aunque en los años 80 China flirteó con la idea de mandar un astronauta a bordo de una Soyuz soviética o incluso del transbordador norteamericano, prefirió seguir diseñando su propia nave espacial en solitario. Finalmente, el gran paso adelante tendría lugar en 1992, cuando fue aprobado el Proyecto 921, posteriormente conocido como Shenzhou. Para acelerar el proceso de diseño y abaratar costes, China inició un ambicioso programa de adquisición de tecnología espacial rusa en el periodo 1993-1996. Varias delegaciones chinas compraron diversos equipos rusos, incluyendo un motor criogénico RD-0120 usado en el cohete Energía, un sistema de soporte vital de la Soyuz, elementos del sistema de acoplamiento Kurs y APAS, datos de la nueva nave Zaryá y trajes de presión Sokol. Además, decenas de especialistas chinos visitaron el Centro de Entrenamiento de Cosmonautas Yuri Gagarin para adquirir experiencia en el proceso de preparación de tripulaciones.

Como resultado, y a pesar de estar claramente basada en la Soyuz, la Shenzhou incluye varias diferencias notables con respecto al diseño ruso. Finalmente, el 19 de noviembre de 1999 despegaba la Shenzhou-1 sin tripulación con el fin de demostrar la viabilidad del vehículo, pero habría que esperar a la Shenzhou-5 en 2003 para ver el primer astronauta chino en el espacio, Yang Liwei. La Shenzhou-6 demostró la capacidad de realizar vuelos con varios tripulantes en 2005 al lanzar a Fei Junlong y Nie Haisheng al espacio. En 2008, la misión Shenzhou-7 con Zhai Zhigang, Jing Haipeng y Liu Boming saltó a la fama mundial al llevar a cabo la primera actividad extravehicular (EVA) china con un traje Orlán-M ruso y una escafandra Feitian (una versión china de la Orlán).

Como vemos, el programa tripulado chino se caracteriza por su meticulosidad, paciencia y lentitud. Son muchos los que se desesperan con el lento ritmo de progreso de los avances espaciales del gigante asiático, pero lo cierto es que China tiene mucho que perder y nada que ganar aumentando el ritmo de misiones espaciales. Las estaciones Tiangong son un avance modesto, sin duda, pero un avance al fin y al cabo. Y no dejan de ser el único elemento ilusionante dentro de un panorama tan deprimente como el actual. Buena suerte, palacio celestial.

El Tiangong ya está listo para el despegue (China News).

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14 comentarios

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Orlando Orlando

Bueno, será lento (aunque pasar en trece años de no haber puesto nada en órbita a tener estación espacial propia es todo un logro), pero es el único programa espacial que da la impresión de avanzar en lugar de retroceder. Una buena noticia para la humanidad, desde luego.

cienciaficcionuruguaya cienciaficcionuruguaya

China tomo como base la tecnologia sovietica, le ha hecho varios “upgrades” y le ha dado su toque personal. una idea practica y hasta ahora exitosa. la nave china tiene el modulo delantero como la la Soyuz A si no me equivoco. -pero con paneles solares y capacidad de separacion orbital- por qué digo esto. ellos tomaron tecnologia de la nunca lograda Zarya. ¿Sera la futura nave china una especie de Zarya??? falta mucho para esa respuesta pero de seguro China lograra lo que muchos solo sueñan. que diria Korolev de esto? se imaginaria la Shenzhou de china basada en la inmortal Soyuz?

Anonymous Anonymous

Interesante como estan llendo paso y de forma calculada.
En la primer imagen de la Shenzhou, eso sera una camara de vacio?.

Anonymous Anonymous

Muy en concordancia con la filosofia china, lentitud, meticulosidad y paciencia, pero con constancia y mucho trabajo.

TALsite TALsite

Felicidades Daniel. Una entrada de referencia.

Yo soy uno de esos que piensan que van un poco lentos. ¡Han pasado cinco años desde el SZ-07!
Y también me inclino porque el SZ-08 lleve dos cosmonautas, ambos hombres y uno de ellos al menos con experiencia espacial anterior.
A la mujer la incluirán en el siguiente vuelo, sin más dilación.
Saludos.

Pere Vilás Pere Vilás

@gblasco je, je, chiquitita: el skylab tenía 77t frente a 8,5t de la Tiangong aunque si lo que sale en la foto es una cámara de vacío es que piensan hacerla crecer un poco más.

tep_km tep_km

pues no creo que sea yo el unico que le gustaria pasar una teporada en la Tiangong… eso si, he oido que no tiene soporte vital, depende por tanto de las shenzou. Bueno, por algo se empieza, lentos peros seguros. Un saludo.

Anonymous Anonymous

Desde luego no hay que quejarse por que menos hace europa y los estados unidos van a paso de tortuga por culpa del escaso presupuesto. Yo me alegro del avance chino y como dice Daniel es el único proyecto que ilusiona y se ve que avanza.
Lo que no estoy deacuerdo es lo de que van muy lentos, por que estan construyendo nuevos cohetes, plataformas, lanzando satelites, sondas, etc que mas quisieran europa y usa hacer lo mismo y sobre todo que tienen un objetivo fijo y no lo cambian cada cuatro años.

GO ¡¡¡¡¡ TIANGON 1 % SHENZHOU 8

jorge m.g.

Tojeiro Tojeiro

El concepto de Tiangong-Progress me parece muy lógico. Nunca me han parecido muy utiles estas naves como módulos de una estacion espacial, por lo poco escalable(que el módulo de servicio con paneles no sea divisible… no mola). Pero si que es verdad que como nave integral de carga puede llegar a ser muy economica mas si se desecha despues.

Anonymous Anonymous

¿Lento? No lo creo.
Recuerden que están construyendo una nueva plataforma de lanzamiento en la isla de Hainan, están desarrollando el cohete CZ-504 de gran capacidad, estan lanzando la constelación de satelites Beidou, es el tercer pais en poseer satelites meteorologico polar, tiene sonda alrededor de la Luna y mejor no sigo porque se me hace largo el comentario.

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