Mares y lagos de Titán: el hemisferio sur

Desde el pasado mayo no teníamos nuevos datos de la Cassini sobre Titán y sus lagos de metano-etano, debido a las complejas maniobras orbitales requeridas para el estudio de Japeto. Ahora tenemos nuevos resultados que son, como no, fascinantes.

Por un lado, lo más llamativo son los resultados de las observaciones con radar del hemisferio sur. Hasta ahora el hemisferio norte ha sido el más estudiado y es donde se han encontrado los grandes mares (“Mar Caspio”) y lagos, probablemente debido a que ahora es invierno en esa región de la luna. El hemisferio austral, sumido en su “verano” particular, sólo había sido observado en infrarrojo y por lo tanto los resultados no eran concluyentes, aunque se dejaban entrever muchas menos masas líquidas, salvo el “Lago Ontario”.

El pasado 2 de octubre la Cassini sobrevoló Titán (sobrevuelo T36) y obtuvo la primera imagen de radar del hemisferio sur, en la que se aprecian unos cuantos lagos de metano, muchos menos que en el hemisferio norte:

Primeros datos de radar del hemisferio sur de Titán. Se aprecian (en falso color) lo que parecen ser pequeños lagos de metano.

La anterior imagen de radar del hemisferio sur en contexto. Se puede ver la región del polo sur mediante imágenes en infrarrojo. El “Lago Ontario” aparece abajo, en el centro. Quizás se trate de la mayor masa líquida de la zona.

Y para no olvidarnos del hemisferio norte, el equipo de la Cassini ha publicado un estupendo mosaico de todas las imágenes de radar de la zona (película incluida):

Mosaico con todas las imágenes de radar del hemisferio norte de Titán donde se aprecian los (presuntos) mares y lagos (¡más de 400!).

Mosaico de imágenes de radar e infrarrojo del hemisferio norte obtenido antes del último sobrevuelo de octubre.

Conclusiones: parece reforzarse la idea de que los lagos y mares en Titán siguen un patrón estacional, lo que además encaja en los modelos creados tras el aterrizaje de la Huygens. De todas formas, no puede descartarse que además de la influencia del Sol haya una dicotomía geológica, o de otro tipo, entre ambos hemisferios. Otra cosa que vale la pena destacar es que la correlación entre las imágenes de radar e infrarrojo en lo referente a los lagos de metano es mucho mejor de lo que se había creído hasta la fecha.

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