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Si la estrella de Tabby y el planeta Próxima b no fueran suficientes, la red bulle con rumores relacionados sobre una extraña señal de posible origen artificial descubierta por el radiotelescopio ruso RATAN-600. ¿Alienígenas llamando a la Tierra? No tan pronto forastero. Veamos qué sabemos realmente de este asunto.

La señal de la controversia detectada por el radiotelescopio ruso RATAN-600 en mayo de 2015 ().
La señal de la controversia detectada por el radiotelescopio ruso RATAN-600 en mayo de 2015 (seti.berkeley.edu).

La señal fue detectada nada más y nada menos que el 15 de mayo de 2015, pero no ha sido hasta ahora cuando ha saltado la noticia. El origen del descubrimiento fue el radiotelescopio RATAN-600 о РАТАН-600 (Радиоастрономический Телескоп Академии наук/Radoastronomícheski Teleskop Akademii Nauk, o sea ‘Telescopio Radioastronómico de la Academia de Ciencias’). El instrumento, dedicado principalmente a la observación del Sol en radio, se halla en la República de Karacháyevo-Cherkesia, en el Cáucaso ruso, y fue construido en los años 70.

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2020 promete ser el año de Marte. La NASA mandará su misión Mars 2020 con el rover hermano de Curiosity, mientras que Europa y Rusia esperan poder poner en la superficie el rover de la misión ExoMars 2020 (antes ExoMars 2018). ¿Dos rovers en el planeta rojo no te parece suficiente? Pues tranquilo, porque China también se suma a la fiesta con su propia sonda. Nunca antes una potencia espacial había intentado aterrizar en Marte al primer intento y menos aún situar un rover en la superficie.

La sonda china a Marte de 2020 (Xinhua).
La sonda china a Marte de 2020 (Xinhua).

Por eso decir que la misión china de 2020 a Marte es ambiciosa es quedarse corto. China lanzó en 2011 la pequeña sonda marciana Yinghuo 1 (萤火一号, ‘luciérnaga’) como carga secundaria en la misión rusa Fobos-Grunt, pero desgraciadamente ni siquiera salió de la órbita terrestre. Desde entonces los planes chinos para explorar a Marte, lejos de quedar en segundo plano, han sufrido un gran impulso. El hecho de que India, el eterno rival de China en Asia, haya conseguido situar a la primera la sonda Mangalyaan en órbita de Marte sin duda ha sido un factor a la hora de decidir la complejidad de la próxima sonda china a Marte.

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La sonda Juno de la NASA lleva desde el pasado 5 de julio en órbita de Júpiter, pero desde entonces ha estado describiendo una órbita muy elíptica que la ha mantenido muy lejos del planeta durante la mayor parte del tiempo. Por fin, el 27 de agosto a las 13:44 UTC Juno pasó otra vez cerca de Júpiter. Durante este primer sobrevuelo del planeta desde que está en órbita, Juno pasó a 4200 kilómetros de distancia del gigante joviano con una velocidad de 208.000 km/h. A pesar de que todavía no está situada en su órbita científica final, Juno activó sus instrumentos para este primer paso por el perijovio (PJ1), incluida la cámara JunoCam. Una cámara que nos ha ofrecido esta bella panorámica del mayor planeta del sistema solar:

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El polo norte de Júpiter visto el 27 de agosto por la cámara JunoCam de Juno a 703.000 kilómetros de distancia (NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS).

La imagen no es especialmente espectacular desde el punto de vista técnico, pues ha sido tomada a 703.000 kilómetros de distancia recordemos que JunoCam no es un instrumento científico, sino una cámara añadida a última hora a la misión por motivos de relaciones públicas. Pese a todo, nos ofrece una rara perspectiva de la Gran Mancha Roja y de las regiones polares de Júpiter, ya que las sondas Voyager 1 y 2, Galileo y New Horizons fotografiaron el planeta desde su ecuador. Al moverse en una órbita polar, Juno permite ver las regiones del planeta situadas a gran latitud. Eso sí, no es la primera sonda en hacerlo, pues la Pioneer 11 ya nos enseñó el polo norte de Júpiter en 1974. La única conclusión por el momento es que no hay rastro de hexágonos como en Saturno.

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El descubrimiento de un planeta situado en la zona habitable de la estrella más cercana es una noticia tan asombrosa que, como era de esperar, ha originado un enorme debate sobre si estamos ante una Tierra 2.0 o un pedrusco sin mayor interés. Por ahora no tenemos la respuesta a esta incógnita, pero con casi total seguridad Próxima b no será ninguna de estas dos cosas.

Recreación artística de Próxima b (ESO/M. Kornmesser/G. Coleman).
Recreación artística de la superficie de Próxima b (ESO/M. Kornmesser/G. Coleman).

En Eureka lo hemos repetido hasta la saciedad, pero algo me dice que no es suficiente. Por si acaso, ahí va una vez más: el que un mundo sea potencialmente habitable no significa que haya vida en él. En este sentido, el adjetivo ‘habitable’ toma un significado ligeramente distinto para un astrónomo y no es exactamente lo mismo que para un biólogo o un geólogo. Del mismo modo que los físicos pueden asumir modelos muy simples en según qué condiciones —como, según el famoso chiste, suponer que las vacas sean esféricas— los astrónomos actuales se ven obligados a trabajar con muy pocos datos reales sobre las características de los exoplanetas que estudian (lo que no deja de ser un avance enorme teniendo en cuenta que hace veinte años apenas se conocían planetas fuera del sistema solar).

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Ya tenemos aquí el primer episodio de Radio Skylab, al que hemos bautizado apropiadamente como ¡Despegue! Tras la calurosa recepción —¡muchas gracias a todos!— de nuestro capítulo de prueba, con este episodio ya entramos en materia y sentamos las bases de lo que queremos que sea el podcast. En esta ocasión Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Kavy Pazos (Mola Saber), Víctor R. Ruiz (Infoastro) y el que escribe estas líneas hemos decidido charlar un rato sobre las Perseidas, el misterio de la estrella de Tabby, los planes actuales de viajes tripulados a Marte y de la última película de Star Trek: Más allá. Como bola extra hemos añadido una sección de recomendaciones.

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Todavía estamos en pleno proceso de aprendizaje, así que espero que sean benévolos con nosotros y sepan perdonar los errores (créanme, nosotros somos nuestros peores críticos). No obstante, faltaría más, estamos abiertos a todo tipo de sugerencias y consejos. También nos gustaría que participasen en la selección de los temas a tratar en futuros programas. Pueden proponer los temas en los comentarios de esta entrada o en Twitter con el hashtag #rskylab. También les recuerdo que pueden seguirnos en nuestra página web, en Twitter, @radioskylab_es, en Facebook y en Ivoox (¡ah!, y ya estamos en iTunes). Sin más preámbulos, les dejo con el programa:

Arianespace lanzó el 24 de agosto de 2016 a las 22:16 UTC un cohete Ariane 5 ECA (L585) desde la rampa ELA-3 del centro espacial de Kourou (Guayana Francesa) con los satélites Intelsat 33e e Intelsat 36 en la misión VA232. Este ha sido el 53º lanzamiento orbital de 2016, el cuarto lanzamiento de un Ariane 5 en este año y el 57º en total. La masa conjunta de la carga útil fue de 10.735 kg, un nuevo récord para el Ariane 5 en cuanto al tamaño de la carga útil puesta en órbita de transferencia geoestacionaria (GTO). La órbita de transferencia inicial fue de 250 x 35.879 kilómetros y 6º de inclinación.

Lanzamiento de la misión VA232 (Arianespace/CNES).
Lanzamiento de la misión VA232 (Arianespace/CNES).

Intelsat 33e

El Intelsat 33e (IS-33e) es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 6.600 kg construido por Boeing Space Systems usando la plataforma BSS-702MP para el operador Intelsat. Se trata del segundo satélite Intelsat de la serie digital Epic (el primero fue el Intelsat 29e), de los cuales Intelsat ha encargado siete unidades. El satélite incluye 20 transpondedores en banda C, 249 en banda Ku y uno en banda Ka. Estará situado sobre la longitud 60º este, desde donde dará servicios a Europa y África y sustituirá al Intelsat 904, lanzado en 2002. Sus dimensiones son de 7,9 x 3,8 x 3,2 metros y los paneles solares generan 13 kW. La vida útil se calcula que rondará los quince años. El IS-33e alcanzará la órbita geoestacionaria no antes del 4 de septiembre.

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¿Te imaginas que alrededor de la estrella más cercana al sistema solar haya un planeta potencialmente habitable? “Poco probable”, podrías pensar. La Galaxia está repleta de estrellas y sería mucha casualidad que justo al lado tuviésemos un exoplaneta de tamaño terrestre en el que pueda existir agua líquida, ¿no? Pues, afortunadamente, no, no es demasiada casualidad, porque el 24 de agosto de 2016 pasará a la historia como el día en el que la humanidad supo oficialmente que existía un mundo rocoso situado en la zona habitable de nuestra estrella más cercana. Hoy le damos la bienvenida a Próxima b.

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Próxima b ya está aquí (molasaber.org).

El descubrimiento

El exoplaneta más cercano ha sido descubierto por un equipo de astrónomos liderado por el español Guillem Anglada Escudé dentro del marco del proyecto Pale Red Dot del Observatorio Europeo Austral (ESO). Este proyecto tenía precisamente como objetivo la búsqueda de planetas alrededor de Próxima Centauri, una estrella enana roja con un 12% de la masa del Sol y una luminosidad de tan solo el 15% de la solar. Próxima Centauri b —o Próxima b para abreviar— ha sido confirmado mediante el método de la velocidad radial —también conocido como método de espectrometría Doppler— por el que se puede detectar la presencia de planetas alrededor de una estrella midiendo el desplazamiento de las líneas espectrales. Este movimiento es proporcional a la velocidad de la estrella alrededor del centro de masas del sistema, o sea, un bamboleo provocado precisamente por la presencia de planetas a su alrededor.

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La corporación estatal Roscosmos quiere cancelar el cohete Angará A5V, un lanzador que debía jugar un papel clave en los planes lunares rusos. Rusia tiene desde hace años la intención de llevar a cabo misiones tripuladas alrededor de la Luna a mediados de la próxima década con la nave Federatsia (PTK-NP). El problema es que los lanzadores rusos disponibles en la actualidad no permiten una misión de este tipo con un solo lanzamiento. En principio estas misiones lunares debían usar un nuevo superlanzador pesado, pero este proyecto fue cancelado el año pasado debido a la crisis económica. En su lugar Roscosmos decidió apostar por un nuevo cohete, el Angará A5V, que ahora parece que pasará a mejor vida.

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El cohete Angará A5V con la nave Federatsia (Roscosmos).

El Angará A5V es una versión del Angará A5 normal dotada de una etapa extra criogénica (con hidrógeno y oxígeno líquidos) que permite aumentar la carga útil de las 25 toneladas hasta las 38 toneladas en órbita baja (la ‘V’ viene de vodorodni, ‘con hidrógeno’). Aunque se trataría del cohete ruso más potente en servicio, estas prestaciones son insuficientes para una misión lunar. Por este motivo Roscosmos planeaba emplear dos lanzamientos del Angará A5V para una misión tripulada con la nave Federatsia alrededor de la Luna a partir de 2025 y un mínimo de cuatro para una hipotética misión de alunizaje alrededor de 2030.

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Hace justo un año el Congreso de los Estados Unidos ordenó a la NASA la construcción de una sonda para explorar Urano y Neptuno, los planetas menos conocidos de nuestro sistema solar. Ordenar no es lo mismo que aprobar ni dar los fondos necesarios para que se haga realidad, pero por algo se empieza. A lo largo de este año la NASA ha realizado un estudio preliminar sobre esta misión, que, recordemos, no despegaría hasta alrededor de 2030 como muy pronto.

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Diseño preliminar de una sonda a Urano y Neptuno dotada de una sonda atmosférica y una etapa de propulsión SEP (NASA).

¿Conclusiones? Por un lado, la arquitectura de la misión sigue sin concretarse. Algo lógico por otra parte, ya que dependerá del presupuesto real del que se disponga. Por ahora la NASA estudia varias opciones, pero la favorita desde el punto de vista científico es mandar dos sondas independientes que orbiten cada gigante de hielo por separado y que además estén dotadas de una cápsula atmosférica para estudiar el interior del planeta. En el otro extremo tenemos la opción mínima que nadie quiere, consistente enviar dos sondas de sobrevuelo sin cápsulas.

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El 19 de agosto de 2016 los astronautas Jeff Williams y Kate Rubins de la Expedición 48 de la ISS realizaron el paseo espacial EVA 36 del segmento norteamericano de la estación (US-EVA-36). El objetivo del paseo espacial era colocar el puerto de atraque IDA-2 en su sitio para permitir el acoplamiento de las próximas naves tripuladas estadounidenses Dragon V2 y CST-100 Starliner. La duración oficial de la EVA 36 fue de 5 horas y 58 minutos. Esta ha sido la EVA número 194 en el programa ISS.

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Rubins se hace un selfie durante la EVA-36 (NASA).

Williams, EV1, llevaba el traje EMU 3003 con tiras rojas y Rubins, EV2, el EMU 3008 sin marcas. Para Williams este ha sido su cuarto paseo espacial, mientras que para Rubins era el primero. La pareja de astronautas, tras salir de la esclusa Quest, se movieron por el módulo Destiny hasta alcanzar el nodo Harmony (Nodo 2) y el puerto de atraque PMA-2 (Pressurized Mated Adapter 2), unido a la parte frontal del mismo. El PMA-2 era usado por el transbordador espacial para acoplarse con la estación hasta que fue retirado en 2011. Este puerto estaba dotado de un sistema de acoplamiento APAS-95 basado en el diseño del APAS-89 soviético usado en la estación Mir. Las nuevas naves tripuladas estadounidenses usarán un sistema similar, pero con varias modificaciones, de ahí la necesidad de añadir el puerto IDA-2 (International Docking Adapter 2).

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