El 22 de junio a las o3:55 UTC la agencia espacial india (ISRO) lanzó un cohete PSLV-XL en la misión C34 desde el Complejo de Lanzamiento SLP (Second Launch Pad) del Centro Espacial Satish Dawan en la isla de Shriharikota. A bordo viajaba el satélite Cartosat 2C, además de 19 satélites de pequeño tamaño. La órbita inicial fue heliosíncrona, con una altura de 505 kilómetros y una inclinación de 97,48º. Este ha sido el 36º lanzamiento de un cohete PSLV y el 14º de la versión PSLV-XL, además de ser el cuarto lanzamiento de un cohete indio en 2016 y el 40º a nivel mundial.

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Lanzamiento de la misión C34 (ISRO).

La masa total puesta en órbita fue de 1288 kg. Además del Cartosat 2C se lanzaron los siguientes satélites: SkySat Gen2-1 (satélite de observación de la Tierra norteamericano de 120 kg), BIROS (Berlin InfraRed Optical System, un satélite de 130 kg desarrollado por el DLR alemán para vigilar los volcanes e incendios desde el espacio), M3MSat (microsatélite canadiense de 100 kg), GHGSat D (satélite canadiense de 15 kg) y LAPAN A3 (un microsatélite indonesio), así como los cubesats Swayam (India), Sathyabamasat (India), BeeSat 4 (Alemania). También se lanzaron doce cubesats estadounidenses de la serie Flock-2P/Dove.

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¿Tiene Plutón un océano interno de agua líquida en la actualidad? Antes de que la sonda New Horizons pasase por el planeta enano en julio de 2015 algunos investigadores pensaban que era una hipótesis plausible, pero la mayoría de la comunidad científica se mostraba escéptica. Sin más datos era imposible saber si era cierta o no. Por otro lado, después de la visita de la New Horizons la superficie de Plutón resultó ser tan compleja y fascinante que su interior pasó a un segundo plano. Hasta ahora.

Fracturas en la región de Viking Terra de Plutón. ¿Evidencia de un océano? (NASA).
Fracturas en la región de Viking Terra de Plutón. ¿Evidencia de un océano? (NASA).

La New Horizons no ha aportado datos directos sobre la existencia de un océano interno, pero los investigadores han estado analizando las fracturas tectónicas que cubren las partes más antiguas de la superficie y han llegado a la conclusión de que Plutón podría tener hoy en día un océano de agua líquida bajo su corteza de hielo, tal y como predecían modelos teóricos propuestos en 2011.

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La empresa Arianespace lanzó el 18 de junio de 2016 a las 21:38 UTC un cohete Ariane 5 ECA (L584) desde la rampa ELA-3 del centro espacial de Kourou (Guayana Francesa) con los satélites EchoStar 18 y BRIsat en la misión VA230. El BRIsat indonesio es el segundo satélite en la historia que es propiedad de un banco tras el satélite ruso Kupon (K95K) lanzado en 1997 para el Banco Central de la Federación Rusa. Este ha sido el tercer lanzamiento de un Ariane 5 este año y la 86ª misión de un Ariane 5 (la 72ª exitosa consecutiva) y la 56ª de un Ariane 5 ECA. También ha sido la 39ª misión orbital de 2016. La masa combinada de los dos satélites fue de 9840 kg, la más elevada puesta por un Ariane 5 en una órbita de transferencia geoestacionaria (GTO).

Lanzamiento de la misión VA230 (CNES/Arianespace).
Lanzamiento de la misión VA230 (CNES/Arianespace).

EchoStar 18

El EchoStar 18 es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 6300 kg construido por Space Systems Loral (SSL) para la empresa de televisión DISH Network LLC usando la plataforma SSL-130. Posee 61 transpondedores en banda Ku que emitirán para el territorio de EEUU desde la longitud 110º oeste. Sus dimensiones son de 8,3 x 3,5 x 2,9 metros, con dos paneles solares que generan una potencia de 13 kW. Su vida útil se estima en 15 años.

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El panorama del programa espacial norteamericano parece un remedo de la serie Juego de Tronos, pero con multimillonarios haciendo de protagonistas. Por supuesto, los más famosos son Elon Musk de SpaceX y Jeff Bezos de Blue Origin, pero no debemos olvidarnos de Paul Allen, cofundador de Microsoft y el mecenas que se esconde detrás de SpaceShipOne y Stratolaunch Systems. Como bien saben los lectores de este blog, Stratolaunch lleva cinco años intentando construir el mayor avión del mundo con el fin de lanzar cohetes en pleno vuelo. Sorprendentemente, y a pesar de innumerables problemas y cambios en el diseño, Stratolaunch sigue adelante.

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Aspecto actual del fuselaje de estribor de Roc, donde se encuentra la cabina (Stratolaunch).

Stratolaunch, que forma parte de Vulcan Aerospace, está montando en un hangar del Mojave Air and Space Port el avión Roc, bautizado así en honor del ave mitológica homónima. Con una envergadura de 117,3 metros, Roc será el mayor avión del mundo y ha sido montado a partir del fuselaje de dos antiguos Boeing 747 de la aerolínea United Airlines. La empresa encargada de la canibalización de los jumbos es Scaled Composites, la misma que construye el avión turístico suborbital SpaceShipTwo de Virgin Galactic. De acuerdo con Stratolaunch, Roc está ya “completo en un 76%”, una cifra que no es precisamente para tirar cohetes teniendo en cuenta el tiempo que lleva el proyecto en desarrollo. Aproximadamente la mitad —en peso— de la estructura de Roc es nueva y está hecha de materiales compuestos, mientras que la otra mitad procede directamente de los 747.

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Hace apenas cuatro meses nacía oficialmente la astronomía de ondas gravitacionales cuando el observatorio Advanced LIGO detectó la señal procedente de la fusión de dos agujeros negros. ¿Pero cómo de frecuentes son estos sucesos?¿Es normal que los agujeros negros choquen entre sí emitiendo ondas gravitatorias?¿O quizás LIGO simplemente tuvo muy buena suerte? Todavía es pronto para saberlo, de hecho, ese es el motivo de que se hayan creado interferómetros como LIGO, pero ahora podemos confirmar que no fue un hecho aislado.

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Representación de la fusión de los dos pares de agujeros negros detectados por LIGO (LIGO).

Y es que LIGO ha vuelto a detectar las sutiles vibraciones del espaciotiempo provocadas por la fusión de dos agujeros negros. Esta segunda señal, conocida como GW151226, fue detectada el 26 de diciembre de 2015 a las o3:38:53 UTC (sí, los nombres de las señales siguen el formato Gravitational Wave – Año – Mes – Día; simple, ¿no?). La primera señal, y la que pasará a los libros de historia, fue GW150914, provocada por la fusión a 1400 millones de años luz —se dice pronto— de dos agujeros negros de 30 y 35 masas solares cada uno. Esta segunda señal ha sido causada al unirse dos agujeros negros más pequeños, de 14,2 y 7,5 masas solares, para formar un único agujero negro de 20,8 masas solares.

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Hoy día 18 de junio de 2016 a las 09:15 UTC aterrizaba a 146 kilómetros de distancia de la ciudad de Zhezkagan (Kazajistán) la cápsula Soyuz TMA-19M con Yuri Malénchenko (Roscosmos), Tim Kopra (NASA) y Tim Peake (Reino Unido/ESA), miembros de la Expedición 47 de la estación espacial internacional, ISS (código Agat). Termina así un vuelo de casi 186 días de duración, incluyendo la misión Principia de Peake, el segundo astronauta británico de la historia. Tras el aterrizaje Malénchenko voló hacia la Ciudad de las Estrellas (TsPK) de Moscú y Kopra partió hacia Houston. Peake viajará al Centro Europeo de Astronautas en Colonia para iniciar su rehabilitación.

Aterrizaje de la Soyuz TMA-19M (NASA/Bill Ingalls).
Aterrizaje de la Soyuz TMA-19M (NASA/Bill Ingalls).

La tripulación se despidió de sus compañeros a las 02:15 UTC y cerró las escotillas de la Soyuz TMA-19M a las 02:35 UTC. La separación del módulo Rassvet de la ISS se produjo a las 05:52 UTC. Permanecen ahora a bordo de la estación Jeff Williams (comandante, NASA), Alexéi Ovchinin (Roscosmos) y Oleg Skrípochka (Roscosmos) de la Expedición 48, una expedición que empezó formalmente el 18 de junio a las 05:52 UTC. Durante estos seis meses la tripulación de la Soyuz TMA-19M ha supervisado el acoplamiento de las naves de carga Progress MS-01, Cygnus OA-6, Progress MS-02 y Dragon SpX-8, además de la nave tripulada Soyuz TMA-20M.

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La mayoría de métodos de detección de exoplanetas nos permiten descubrir nuevos mundos situados muy cerca, pero también a cientos o miles de años luz (a mayores distancias la absorción del polvo interestelar y el escaso brillo de las estrellas dificulta la tarea sobremanera). La excepción a esta regla es la visualización directa de exoplanetas. Por motivos obvios cuesta mucho resolver un planeta extrasolar perdido en el brillo de su estrella cuando la distancia que nos separa de ellos es muy grande. ¿Pero cómo de grande? Pues de hasta 1200 años luz, como nos demuestra el curioso caso del planeta CVSO 30 c.

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La estrella CVSO 30 y su candidato a planeta CVSO 30 c a la izquierda (ESO/Schmidt et al.).

CVSO 30, también conocida con el bonito nombre de 2MASS J05250755+0134243, es una estrella extremadamente joven —su edad se estima en apenas 2,4 millones de años— situada en la constelación de Orión y a una distancia de entre 1050 y 1160 años luz. Es una estrella pequeña, con una masa comprendida entre el 34% y el 44% de la solar. Además es una estrella de tipo T Tauri, es decir, está en pleno proceso de formación. Pero lo que la hace especial es que las observaciones en el infrarrojo cercano han confirmado la presencia de un objeto de masa planetaria alrededor denominado CVSO 30 c. El planeta fue visto por vez primera por el telescopio Keck de Hawái en 2010 y en 2012, pero ha sido el VLT de Chile el que ha confirmado su existencia este año.

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A SpaceX le va a costar un poco más disponer de una quinta primera etapa de un lanzador Falcon 9. Hoy miércoles 15 de junio de 2016 a las 14:29 UTC SpaceX lanzó un cohete Falcon 9 v1.2 (F9-26) desde la rampa SLC-40 de la base aérea de Cabo Cañaveral. En esta ocasión la carga eran dos satélites geoestacionarios gemelos, el Intelsat 117 West B y el Eutelsat 115 W. La primera etapa completó con éxito las primeras etapas de la maniobra de retorno, pero en la fase final uno de los tres motores Merlin no se encendió y el cohete se estrelló de forma violenta contra la barcaza Of Course I Still Love You. O, en palabras de Elon Musk, sufrió un RUD (Rapid Unscheduled Disassembly) (eufemismo de ‘castañazo’ en la jerga espacial).

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Lanzamiento del Intelsat 117 West B y el Eutelsat 115 W (SpaceX).

Este ha sido el 26º despegue de un Falcon 9, el sexto de un Falcon 9 v1.2 y el sexto de la empresa SpaceX en lo que va de año. También ha sido el 38º lanzamiento orbital de 2016. El perfil de esta misión ha sido similar al lanzamiento doble de los satélites Eutelsat 115 West B y ABS 3A del 2 de marzo de 2015 mediante otro Falcon 9.

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China planea lanzar a finales de 2018 la sonda Chang’e 4, que se convertirá en el primer artefacto humano que aterrice en la cara oculta de la Luna. La sonda llevará un rover y transmitirá los datos a la Tierra usando el satélite LRS (Lunar Relay Satellite), un nave que será lanzada previamente y que estará situada en una órbita de halo alrededor del punto de Lagrange L2 del sistema Tierra-Luna. Lo que no es tan conocido es que probablemente la Chang’e 4 llevará un radiotelescopio que aprovechará el absoluto silencio en el espectro de radio que caracteriza la cara oculta de la Luna.

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La sonda Chang’e 4 con el rover en la parte superior y las tres antenas del detector de muy baja frecuencia (VLF)(J.S. Ping et al.).

Desde hace décadas instalar un radiotelescopio en la cara oculta de nuestro satélite es un sueño de la comunidad científica y los escritores de ciencia ficción. Con toda la masa de la Luna actuando como un enorme escudo, un radiotelescopio lunar podría escudriñar el cosmos libre de las interferencias de las ondas de radio creadas por la humanidad. Lamentablemente, nadie ha puesto todavía un radiotelescopio en la cara oculta de la Luna. De hecho, nadie ha alcanzado la cara oculta de la Luna. Todo cambiará en 2018.

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La compañía Orbital ATK es, junto con SpaceX, la encargada de lanzar naves de carga con suministros a la ISS. Aunque no goza de la fama mediática de su competidora, sigue jugando un papel muy importante en la industria espacial norteamericana. A comienzos de la década Orbital creó con financiación de la NASA el cohete Antares para lanzar la nave de carga Cygnus. Un ejemplo de outsourcing en toda regla, Antares es en realidad un lanzador ruso-ucraniano y solo la segunda etapa ha sido fabricada por Orbital.

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Aspecto del nuevo lanzador NGL de Orbital ATK (Stephen Clark).

Efectivamente, la empresa ucraniana Yuzhnoe se encarga de fabricar la primera etapa, mientras que la planta motriz está formada por dos motores NK-33 de fabricación soviética creados originalmente para la versión avanzada del malogrado cohete lunar N1 y suministrados hace unos años por Rusia. De hecho, a raíz del conflicto en Ucrania y la caída en desgracia de los cohetes Zenit y Tsiklon 4, el Antares es uno de los pocos proyectos en firme que le quedan al sector aeroespacial ucraniano.

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