El 25 de mayo de 2017 a las 06:33 UTC las Fuerzas de Defensa Aeroespacial de Rusia (VKO) lanzaron un cohete Soyuz-2-1B/Fregat-M desde la rampa PU-4 (SK-4 o 17P32-4) del Área 43 del cosmódromo de Plesetsk. A bordo iba el satélite militar Tundra 12L (Kosmos 2518) de alerta temprana con el objetivo de detectar el despegue de misiles balísticos enemigos. Este ha sido el 29º lanzamiento orbital de 2017 (el 27º exitoso) y el quinto de un vector Soyuz en lo que va de año. La órbita inicial de tipo Mólniya fue de 1.620 x 38.500 kilómetros de altura y 63,4º de inclinación.

Lanzamiento del EKS 2 (MOR).
Lanzamiento del EKS 2 (MOR).

Tundra 12L

El Tundra 12L (Тундра 12Л), también conocido como YeKS 2 (EKS 2/ЕКС 2) o Kosmos 2518, es el segundo satélite del sistema de alerta temprana de nueva generación Tundra (14F142), también denominado YeKS/EKS (Yedínaia Kosmícheskaia Sistema/Единая Космическая Система, ‘sistema espacial unificado’). Su masa y características son secretas, pero ha sido construido por la empresa RKK Energía para el Ministerio de Defensa de la Federación Rusa usando probablemente un bus diseñado originalmente para los satélites de comunicaciones Yamal. La carga útil, formada por sensores ópticos infrarrojos capaces de detectar el calor del escape de los misiles balísticos, ha sido diseñada por TsNII Kometa.

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El 25 de mayo de 2017 a las 04:20 despegaba desde la rampa de lanzamiento RLLC 1 (Rocket Labs Launch Complex 1) de la península de Mahia (Nueva Zelanda) el primer cohete Electron de la empresa Rocket Labs. Este vuelo de prueba no llevaba carga útil, sino un conjunto de instrumentos situados en la segunda etapa denominados colectivamente como It’s a Test. Lamentablemente el cohete no alcanzó la velocidad orbital por culpa de un fallo todavía no aclarado y describió una trayectoria suborbital con un apogeo aproximado de cien kilómetros antes de volver a caer. La órbita prevista era de 300 x 500 kilómetros de altura y 83º de inclinación. Este ha sido el 28º lanzamiento orbital de 2017 y el 2º fallido.

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Primer lanzamiento del Electron (Rocket Labs).

Cohete Electron

Electron es un pequeño lanzador de dos etapas de 17 metros de longitud y 1,2 metros de diámetro capaz de situar 225 kg en una órbita baja de 300 kilómetros de altura y 45º de inclinación o 100 kg en una órbita heliosíncrona de 500 kilómetros de altura. Usa queroseno (RP-1) y oxígeno líquido en sus dos etapas y su masa al lanzamiento es de 12,5 toneladas. La primera etapa posee nueve motores Rutherford con un empuje total de 162 kN y un impulso específico (Isp) de 303 segundos. La segunda etapa usa un solo motor Rutherford Vacuum adaptado al vacío con un empuje de 22 kN y 330 segundos de Isp. Los motores Rutherford emplean motores eléctricos y baterías de ion litio para su funcionamiento.

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Hasta ahora todos los cuerpos celestes conocidos eran aproximadamente esféricos, pero es posible que debamos agregar al zoológico cósmico un nuevo miembro: las sinestias. ¿Y eso qué es? Pues se trata de extrañas estructuras toroidales hechas de material a alta temperatura resultado de la colisión de dos planetas.

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Planetas y sinestias (Lock et al.).

Veamos. En un disco protoplanetario joven se producen complejas interacciones entre los distintos cuerpos en formación que dan lugar a fenómenos de acreción y violentos choques en un rango muy diverso de temperaturas y densidades. Hasta ahora se pensaba que los resultados de estas interacciones serían objetos más o menos esféricos —o sea, planetas y protoplanetas— o, poco después de una colisión, planetas con anillos a su alrededor. Pero no, la cosa es más complicada de lo esperado.

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Recientemente hemos sido testigos del descubrimiento de LHS 1140b, una supertierra potencialmente habitable situada alrededor de una enana roja a unos 41 años luz del sistema solar. ¿Te parece demasiado lejos? Pues tranquilo, que ya está aquí GJ 625 b, otra supertierra que orbita una estrella fría y pequeña, pero a tan ‘solo’ 21,2 años luz.

Gabriel Pérez, SMM (IAC).
Recreación de Gliese 625 b (Gabriel Pérez, SMM, IAC).

GJ 625 b —se puede llamar Gliese 625 b o, mejor, Gliese-Jahreiß 625 b (pronúnciese glise o glise-llarais)— ha sido descubierta mediante el método de velocidad radial usando el espectrómetro HARPS-N del telescopio italiano Galileo (de 3,6 metros) que se halla en el observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma. Un total de 151 espectros de alta resolución han sido necesarios para obtener estos datos. Gracias a este método solo conocemos la masa mínima del exoplaneta, que resulta ser de 2,82 ± 0,51 masas terrestres. Gira entorno a su estrella, una pequeña enana roja de tipo espectral M2, en una órbita con un periodo de 14,6 días a una distancia de 0,078 unidades astronómicas (11,7 millones de kilómetros).

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Ya está disponible el programa 27 de Radio Skylab. El primer tema del programa lo dedicamos a los otros transbordadores espaciales, desde el misterioso X-37 pasando por el Buran soviético. En el segundo tema charlamos sobre Los volcanes de Ío. Más los comentarios de los oyentes y un nuevo paquete de recomendaciones. Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) forman la tripulación de Radio Skylab y te invitan a acompañarlos a un nuevo viaje por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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La empresa Arianespace lanzó el 18 de mayo de 2017 a las 11:54 UTC un cohete Soyuz ST-A/Fregat-M desde la rampa del Complejo de Lanzamiento del Soyuz (ELS, Ensemble de Lancement Soyouz) de Sinnamary, en el Centro Espacial de la Guayana Francesa, con el satélite SES 15 en la misión VS17 (Vol Soyouz 17). Este ha sido el 27º lanzamiento orbital de 2017 (el 26º exitoso) y el cuarto de un Soyuz en lo que va de año (para 2017 no hay previstos más lanzamientos de Soyuz desde la Guayana Francesa). También ha sido el tercer Soyuz ST-A lanzado desde Kourou (el resto han sido Soyuz ST-B). Por otro lado ha sido el 17º lanzamiento de un Soyuz desde la Guayana Francesa y el segundo en una misión a la órbita geoestacionaria. La órbita de transferencia inicial, alcanzada tras dos encendidos de la etapa Fregat, fue de 2.207 x 31.349 kilómetros y 5,99º de inclinación. El lanzamiento estaba originalmente previsto para abril, pero tuvo que ser retrasado por las protestas de la población local.

Lanzamiento de la misión VS17 (Arianespace).
Lanzamiento de la misión VS17 (Arianespace).

SES 15

El SES 15 es un satélite de comunicaciones geoestacionario de 2.302 kg construido por Boeing Satellite Systems para la empresa SES World Skies usando la plataforma BSS-702HP de propulsión eléctrica con motores de plasma a base de xenón. Tiene unas dimensiones de 6 x 5 x 2 metros y posee dos paneles solares capaces de generar 8 kW de potencia. Estará situado en la posición 129º oeste, desde donde dará servicio a la región de Norteamérica y el Caribe gracias a sus transpondedores en banda Ku. Su vida útil se estima en quince años. El SES 15 también incorpora una carga WAAS (Wide Area Augmentation System) de la FAA de Estados Unidos para aumentar la señal GPS de cara a su uso en aviones. El SES 15 alcanzará su órbita definitiva después de seis meses aproximadamente debido al empleo de propulsión eléctrica. Se trata del quinto satélite de Boeing que usa propulsión eléctrica, pero el primero en alcanzar el espacio mediante un cohete distinto al Falcon 9.

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Cuando hablamos de Titán es inevitable pensar en sus fascinantes lagos y mares de metano. De hecho, las propuestas más llamativas de misiones para explorar este satélite consisten en barcos, submarinos o artilugios capaces de flotar en sus mares. Pero Titán no solo tiene lagos. De hecho, la mayor parte de la superficie está seca, especialmente las latitudes ecuatoriales y medias. Y hay otro problema. Entre 2020 y 2030 llega el invierno en el hemisferio norte de Titán, por lo que enviar una sonda a los grandes mares del polo norte no resulta tan atractivo. Y, aunque evidentemente podemos explorar los lagos titánicos de noche, hay que tener en cuenta que tampoco será posible una comunicación directa entre la Tierra y Titán. O sea, sería necesario un orbitador para transmitir los datos.

Misión Dragonfly (APL/Michael Carroll).
Misión Dragonfly (APL/Michael Carroll).

Pero hay otra opción. Volar por Titán. La mayor luna de Saturno tiene la segunda atmósfera más densa de un mundo con superficie sólida en el sistema solar después de Venus y su gravedad es solamente un 14% de la terrestre (1,35 m/s2). Es decir, condiciones idóneas para volar. Por este motivo también se han propuesto globos aerostáticos o aviones para estudiar este mundo. Pero queda otra posibilidad, que es usar aeronaves con hélices como drones. En esto consiste precisamente la propuesta Dragonfly.

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SpaceX continúa con su ritmo imparable de lanzamientos en lo que llevamos de año. El 15 de mayo de 2017 a las 23:21 UTC un Falcon 9 v1.2 (número de serie F9-35) despegó desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy con el satélite Inmarsat 5 F4. En esta ocasión no se recuperó la primera etapa (B1034) y, por lo tanto, no iba dotada de tren de aterrizaje. Este ha sido el 26º lanzamiento orbital de 2017 y el sexto de un Falcon 9 en lo que va de año (el quinto desde la rampa 39A). También ha sido el 34º lanzamiento de un Falcon 9 en total y el segundo de un v1.2 sin sistema de aterrizaje, debido a la elevada masa de la carga (se trata del segundo satélite más pesado lanzado por un Falcon 9). Como es habitual, el Falcon 9 realizó un encendido de prueba de los nueve motores Merlin de la primera etapa el pasado 11 de mayo.

Lanzamiento del Inmarsat 5 F4 (SpaceX).
Lanzamiento del Inmarsat 5 F4 (SpaceX).

Inmarsat 5 F4

El Inmarsat 5 F4 (Inmarsat 5 Flight 4 o I5 F4) es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 6.086 kg (con 2.473 kg de combustible) construido por Boeing Satellite Systems usando la plataforma BSS-702HP para la organización internacional Inmarsat. Posee 89 transpondedores en banda Ka y sus paneles solares generan un mínimo de 13,8 kilovatios de potencia. Tiene cuatro motores de plasma XIPS-25 para control de posición y su vida útil se estima en 15 años. El Inmarsat 5 F4 es el primer satélite de la serie Inmarsat 5 que es lanzado por un Falcon 9, ya que los anteriores usaron un vector Protón-M para alcanzar la órbita. Este satélite es el cuarto ejemplar de la constelación Global Xpress de servicios de telefonía móvil de banda ancha a nivel mundial.

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La telemetría nos indica que Radio Skylab ya tiene disponible el programa número 26. En la sección de retroalimentación anunciamos el relato ganador de nuestro concurso de relatos cortos de cifi sobre Encélado. Luego hablamos sobre Roscosmos, la NASA rusa, guía para no perderse por el fabuloso programa espacial ruso. Y a continuación charlamos sobre los planetas olvidados: Urano y Neptuno, con la fascinante historia de sus descubrimientos. Tampoco faltarán las habituales recomendaciones. La tripulación de Radio Skylab está compuesta por Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro). Estás invitado a unirte a nuestro viaje por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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Actualización 13 de mayo: finalmente la NASA ha anunciado que la misión EM-1 NO será tripulada. ¿Los motivos? Lo que se esperaba desde el principio: el coste excesivo de una aventura de este tipo.

El programa SLS/Orión de la NASA pasa por un momento crítico. Hace pocos días que la agencia espacial anunció un retraso de un año en el primer lanzamiento del cohete SLS, la misión EM-1 (Exploration Mission 1), de finales de 2018 a finales de 2019. Al mismo tiempo la NASA estaba estudiando por orden de la administración Trump la posibilidad de que esta primera misión fuese tripulada. Recordemos que la primera misión con astronautas del programa, la EM-2, no estaba prevista hasta 2021 o 2023. Pues bien, aunque todavía no es oficial, se ha filtrado que, contra todo pronóstico, la NASA ha decidido que la primera misión del sistema SLS/Orión sea tripulada.

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Lanzamiento de la misión EM-1 del SLS con la nave Orión (NASA).

Prácticamente nadie esperaba este desenlace porque las normas de seguridad de la NASA requieren que un sistema de lanzamiento tripulado realice antes como mínimo una misión sin astronautas. Sí, el transbordador espacial viajó tripulado en su primer vuelo —la STS-1 Columbia en abril de 1981—, pero precisamente esa misión estuvo a punto de acabar en desastre por culpa de varios problemas no relacionados entre sí. Además, el número de modificaciones que habría que hacer tanto al SLS como a la Orión para que este primer vuelo sea tripulado es enorme. Y sin embargo, la NASA ha optado por la opción más arriesgada, un posible síntoma de lo desesperados que están.

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