La agencia espacial japonesa JAXA y su división de exploración espacial ISAS mantienen un modesto pero interesante programa de sondas planetarias. Además de la Hayabusa 2, actualmente camino del asteroide Ryugu, JAXA tiene planes para lanzar a lo largo de los próximos años la sonda lunar SLIM, la misión MMX de retorno de muestras de Fobos y, más adelante, una vela solar que debe recuperar muestras de asteroides troyanos en órbita de Júpiter. A estos proyectos debemos sumarles los planes de exploración de Marte, como el rover MELOS, aunque lamentablemente estos siguen acumulando retraso tras retraso. No obstante, una propuesta que ha pasado bastante desapercibida es DESTINY PLUS (o DESTINY+), una sonda de propulsión iónica que se enmarca dentro del programa de misiones pequeñas —y baratas— que pueden ser lanzadas con el nuevo cohete japonés Epsilon.

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Sonda DESTINY para estudio del asteroide Faetón (aquí con el diseño de 2013)(JAXA).

El objetivo de DESTINY PLUS es sobrevolar 3200 Faetón, un asteroide cercano potencialmente peligroso para la Tierra (PHA), así como probar tecnologías claves para el vuelo interplanetario. DESTINY fue originalmente propuesta en 2013 para ser lanzada en 2018, pero no pasó el corte final. Ahora JAXA e ISAS han renovado el proyecto, que se conoce como DESTINY PLUS. Y, por cierto, todos sabemos que los acrónimos en astronáutica son un verdadero arte, pero JAXA ha llevado este asunto hasta el siguiente nivel de sofisticación, ya que el nombre de la sonda significa nada más y nada menos que Demonstration and Experiment of Space Technology for INterplanetary voYage, Phaethon fLyby with reUSable probe.

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Una de las primeras sorpresas desde que comenzamos a descubrir planetas extrasolares es saber que existen mundos que giran tan cerca de sus estrellas que tienen periodos increíblemente cortos, de apenas unos días o incluso horas. Recientemente hemos conocido el descubrimiento de un exoplaneta realmente extremo: EPIC 228813918 b. Este mundo destaca porque su año tiene una duración de tan solo 4,3 horas y tiene un tamaño similar a la Tierra. Ahora bien, ¿cómo puede sobrevivir un planeta estando tan cerca de su estrella? Pues fácilmente: porque está formado casi totalmente por hierro. Bienvenidos al fascinante reino de los exoplanetas con periodos ultracortos (USP).

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Hay planetas que son bolas de hierro pegadas a sus estrellas (NASA).

Hace unas décadas la mera existencia de estos planetas se consideraba imposible porque se pensaba que no se podían formar estando tan próximos a una estrella. Hoy sabemos que no es necesario que nazcan a las distancias en las que se encuentran y que existen mecanismos de migración planetaria capaces de explicar su situación actual (aunque no son totalmente satisfactorios en estos casos). Pero eso no responde a nuestra duda, ¿cómo pueden sobrevivir estos mundos? El factor principal que permite que un planeta evite la destrucción estando próximo a su astro es el límite de Roche. Si el planeta se adentra en la esfera delimitada por este parámetro acabará despedazado por las fuerzas de marea y formará un anillo de escombros alrededor de la estrella.

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Aunque desconocido por muchos, el objetivo declarado de Roscosmos a largo plazo es llevar a cabo misiones tripuladas a la Luna. Primero a la órbita lunar usando la nave Federatsia y luego a la superficie. Los planes para alcanzar la superficie quedan todavía muy lejos en el tiempo, pero siempre es interesante estudiar cómo se puede viajar a nuestro satélite usando recursos relativamente modestos. La última versión de este proyecto la pudimos ver hace dos años, pero desde entonces ha llovido bastante en el sector espacial ruso.

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Un módulo lunar tripulado ruso (Koroliov TV).

De acuerdo con el esquema original de Roscosmos la misión lunar se llevaría a cabo con cuatro lanzamientos del cohete Angará A5V, la versión pesada del Angará capaz de situar 35 toneladas en órbita baja (LEO) frente a las 25 toneladas del A5 de serie. Los primeros dos lanzamientos tenían que poner en LEO el módulo lunar y una etapa propulsiva. El conjunto partiría hacia la Luna y se situaría en órbita lunar. Posteriormente otros dos lanzamientos colocarían en órbita la nave tripulada Federatsia y otra etapa propulsiva, que partiría hacia la Luna y se acoplaría con el módulo lunar. Es decir, sería un plan del tipo EOR-LOR (Earth Orbit Rendezvous-Lunar Orbit Rendezvous).

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Bienvenidos al impactante programa 32 de Radio Skylab. ¿Estás preparado para ayudarnos a salvar la Tierra de los asteroides? Este programa está dedicado al Día del Asteroide, con el objetivo de dar a conocer el peligro de los objetos cercanos a la Tierra. El primer tema está dedicado a Cómo desviar un asteroide peligroso. En la segunda parte hablamos sobre las misiones DART y ARM de la NASA para interceptar asteroides. Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Carlos Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) estamos reclutando viajeros que nos acompañen en nuestros viajes con Radio Skylab. ¡Únete!

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¿Estamos ante la primera cancelación importante de un programa de SpaceX? Todo indica que la famosa empresa de Elon Musk ha cancelado el desarrollo de la cápsula marciana Red Dragon. SpaceX anunció el año pasado su deseo de mandar una Red Dragon a Marte en 2018 mediante el cohete pesado Falcon Heavy, una fecha muy optimista que pronto se vio retrasada a 2020. Sin embargo, gracias a la colaboración con la NASA —que debía encargarse de los instrumentos científicos y las comunicaciones—, hemos sabido recientemente de forma oficiosa que esta fecha también estaba en entredicho. En vista de esta información lógicamente se pensó que la misión tendría lugar en la siguiente ventana de lanzamiento al planeta Marte, o sea, en 2022. Pero parece que no será así, porque SpaceX no ha retrasado el proyecto, sino que directamente lo ha cancelado.

Una Red Dragon en la superficie de Marte (SpaceX).
Una Red Dragon aterrizando en la superficie de Marte (SpaceX).

Los rumores de la cancelación de la Red Dragon llevan dando vueltas desde hace varios meses, pero ahora han cobrado un renovado impulso y muchas fuentes independientes parecen corroborarlo. El motivo del abandono del proyecto es una consecuencia directa de otra cancelación relevante: SpaceX ha cancelado el sistema de aterrizaje propulsado de la nueva nave tripulada Dragon 2. Y, puesto que la Red Dragon es una versión de la Dragon 2 sin tripulación adaptada a Marte, sin el aterrizaje propulsado no es posible hacer aterrizar una cápsula en Marte.

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Cuando hablamos de la colonización del sistema solar, uno de los mundos —aparte de Marte— que siempre nos viene a la cabeza es Titán. Esta luna de Saturno es la única con una atmósfera densa y, como todos sabemos, es el único cuerpo alrededor del Sol con lluvia, lagos y mares (además de la Tierra, claro). Evidentemente, establecer una base en Titán queda muy, muy lejos en el futuro. Pero como soñar es gratis, nada nos impide preguntarnos cómo podría el ser humano sobrevivir en esta luna. En concreto, ¿qué fuente de energía sería la ideal?

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Un dirigible sobrevuela uno de los lagos de metano de Titán (Michael Carroll).

Al ser un mundo tan lejos del Sol, es obvio que la energía solar no es una opción viable, sobre todo porque la superficie de Titán se halla oculta bajo una espesa neblina de sustancias orgánicas que impiden ver el astro rey (con la excepción de algunas ventanas en el infrarrojo). Para que un panel solar en Titán genere la misma potencia que en la Tierra debería ser 400 veces más grande. Por eso lógico es pensar que la única salida para mantener una base o colonia humana es la energía nuclear. Y así sería si hablásemos de la mayor parte de lugares lejanos del sistema solar, pero Titán es un mundo tan complejo que nos ofrece otras posibilidades energéticas.

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Parece mentira, pero ya han pasado más de dos años desde que la sonda New Horizons pasó por Plutón. Nunca un artefacto humano había visitado un cuerpo del sistema solar tan lejano. El sobrevuelo de Plutón marcó el fin de la primera etapa de exploración del sistema solar y nos demostró que los planetas enanos y objetos del cinturón de Kuiper pueden ser mundos increíblemente complejos. Montañas de hielo de agua que flotan en glaciares de nitrógeno, una atmósfera tenue con múltiples capas de sustancias orgánicas y la existencia de posibles criovolcanes, entre otras maravillas, hacen del anteriormente conocido como noveno planeta un mundo apasionante.

Mapa de las elevaciones superficiales de Plutón ( NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Lunar and Planetary Institute).
Mapa de las elevaciones superficiales de Plutón. El punto más bajo, S, es Sputnik Planitia y el más alto, T, Tartarus Dorsa ( NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Lunar and Planetary Institute).

Coincidiendo con el aniversario de la visita del sobrevuelo, el equipo de la New Horizons ha publicado los mapas más detallados del relieve de Plutón y Caronte disponibles hasta la fecha. No olvidemos que, por desgracia, la New Horizons no pudo orbitar Plutón y se limitó a sobrevolar este mundo y sus cinco lunas. La sonda carecía además de un altímetro láser, así que determinar las alturas absolutas de las características geográficas no es tarea fácil. Por suerte, las imágenes de las cámaras LORRI y MVIC se superponían lo suficiente como para hacer modelos del relieve en tres dimensiones gracias al paralaje.

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El 15 de julio de 2017 a las 06:36 UTC la corporación estatal Roscosmos lanzó un cohete Soyuz-2.1a/Fregat-M desde la Rampa Número 6 (PU-6/17P32-6) del Área 31 del cosmódromo de Baikonur con nada más y nada menos que 73 satélites, todo un récord en la historia del lanzador Soyuz (aunque no supera la marca de 104 satélites lograda por un PSLV indio el pasado febrero). La carga principal era el satélite de observación de la Tierra Kanopus-V-IK, que quedó situado en una órbita de 480 x 522 kilómetros de altura y 97,44º de inclinación. El Kanopus-V-IK se separó tras dos encendidos de la etapa Fregat, mientras que que otros 24 satélites se separaron después de otros dos encendidos. El resto se separó una vez efectuados dos encendidos adicionales de la Fregat. A las 14:51 la etapa realizó un séptimo y último encendido para reentrar en la atmósfera, que se produjo una hora después aproximadamente. Este ha sido el 45º lanzamiento orbital de 2017 (el 41º exitoso) y el octavo de un Soyuz este año (contando el lanzamiento de un Soyuz-2.1v).

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Lanzamiento del Kanopus-V-IK (Roscosmos).

Kanopus-V-IK

Kanopus-V-IK (Канопус-В-ИК, «visible-infrarrojo» en ruso) es un satélite de observación de la Tierra de 600 kg construido por el VNIIEM para Roscosmos usando el bus Kanopus. El Kanopus-V-IK usa la plataforma y la tecnología del Kanopus-V y el BKA, lanzados en 2012, y el Lomonósov, lanzado en 2016. El Kanopus-V-IK incorpora tres instrumentos con una masa total de 191 kg: la cámara pancromática PSS (que funciona en un rango de 0,54-0,86 micras), con una resolución de 2,1 metros, la cámara a color MSS (cuatro bandas de 0,46 a 0,84 micras), con una resolución de 10,5 metros, y el radiómetro infrarrojo MSU-IK-SRM (dos bandas de 3,5 a 9,4 micras), con 200 metros de resolución. El radiómetro infrarrojo es el instrumento que justifica el acrónimo ‘IK’ del nombre del satélite y debe servir principalmente para el control de incendios forestales (que en Rusia han causado numerosos daños en la última década).

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Moon Express es una empresa norteamericana que se ha especializado en desarrollar sondas lunares de bajo coste. Su objetivo es poner una nave en la Luna antes de fin de año para hacerse con el Google Lunar X Prize, pero, curiosamente, estando a pocos meses del lanzamiento, la empresa ha decidido cambiar radicalmente el diseño de su nave y, al mismo tiempo, presentar una nueva serie de vehículos para explorar nuestro satélite.

Sonda lunar privada MX-1E (Moon Express).
Sonda lunar privada MX-1E (Moon Express).

El aterrizador, conocido como MX-1E, ha cambiado radicalmente su forma. Si antes era una nave sin tren de aterrizaje de unos 200 kg de masa, ahora se ha convertido en una sonda más tradicional con un cuerpo cilíndrico y un tren de aterrizaje desplegable. La masa de la nave será de 250 kg y podrá transportar hasta 30 kg de carga útil. Moon Express quiere lanzar su primera MX-1E desde Nueva Zelanda a bordo de un pequeño cohete Electron de la empresa Rocket Lab (el primer y único lanzamiento hasta la fecha de este vector se saldó en fracaso).

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La sonda Juno de la NASA fue lanzada con el objetivo de estudiar el interior de Júpiter y los resultados que ya ha obtenido prometen revolucionar nuestro conocimiento sobre la formación del sistema solar. Pero no cabe duda de que de cara al gran público la protagonista de la misión ha sido la pequeña cámara JunoCam y sus maravillosas imágenes que nos han permitido ver el gigante joviano desde una perspectiva jamás vista. Y si hay una característica atmosférica de Júpiter que es conocida por todos esa es la famosa Gran Mancha Roja (GRS). El pasado 10 de julio a las 17:55 UTC Juno efectuó su séptimo paso por el perijovio y en esta ocasión la Gran Mancha Roja estaba a la vista. Las imágenes, como ya nos podemos imaginar, son simplemente alucinantes:

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La Gran Mancha Roja vista por Juno durante su séptimo perijovio (NASA/JPL-Caltech/MSSS/SwRI/Justin Cowart).

En estas fotografías el disco de Júpiter aparece distorsionado debido a la peculiar técnica de toma de imágenes de JunoCam y también por culpa de la órbita de Juno, que tiene su máximo acercamiento al planeta en latitudes próximas al ecuador, es decir, justo donde se encuentra la GRS. También hay que tener en cuenta que los colores de estas imágenes han sido exagerados y que han sido procesadas por aficionados (uno de los atractivos de JunoCam es precisamente que la NASA ha fomentado el procesado de las imágenes de este instrumento por parte de la comunidad de aficionados).

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