Encélado es uno de los objetivos más importantes del sistema solar desde el punto de vista astrobiológico gracias a su océano subterráneo global y sus fuentes hidrotermales. Pero lo realmente impresionante es que, gracias a los casi cien géiseres que salen del polo sur, teóricamente seremos capaces de analizar la composición de este océano sin necesidad de posarnos en la superficie. La sonda Cassini pronto dejará de funcionar cuando se ‘suicide’ el próximo septiembre, pero en cualquier caso nunca fue diseñada para analizar en detalle los chorros —no se conocían cuando se lanzó— y menos aún buscar vida en ellos. Sin duda, es necesario volver a Encélado.

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Sonda ELF para el estudio de Encélado. Se aprecia la órbita científica de 62 días y la trayectoria de los 8-10 sobrevuelos de la luna a través de los géiseres (NASA).

En 2019 la NASA decidirá si la próxima misión de tipo New Frontiers irá a Saturno, pero mientras tanto se siguen madurando diversas propuestas para explorar Encélado. Quizás la más llamativa sea ELF (Enceladus Life Finder), una sonda que, como su nombre nos deja claro, debe buscar vida en esta luna de Saturno. ELF fue propuesta hace un par de años para la siguiente misión de tipo Discovery de la agencia espacial estadounidense, pero no fue seleccionada, algo previsible debido a las dificultades de mantener una misión de este tipo por debajo del precio máximo de una sonda Discovery. Y, como el que la sigue la consigue, el equipo de ELF continúa promocionando su criatura esperando que se convierta en la siguiente misión New Frontiers (aunque de ser así también debería estudiar Titán).

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Hace dos años la empresa española PLD Space comenzó a realizar pruebas de motores de combustible líquido en sus instalaciones del aeropuerto de Teruel. Los inicios no fueron sencillos. En España no había ninguna experiencia con motores kerolox (queroseno y oxígeno líquido) y hubo que desarrollar toda la tecnología desde cero. Y no solo en España: en Europa este tipo de motores tampoco es que sea especialmente popular. Pero a base de “ensayar, probar y repetir”, como ellos mismos dicen, el progreso de PLD Space es más que evidente. Y para comprobarlo nada mejor que ver el siguiente vídeo que han preparado para el aniversario:

El motor de demostración del vídeo es un motor a escala real del que usará el cohete suborbital Arion 1. Como hemos comentado en otras entradas, este primer motor no se trata de un motor ‘de serie’, sino que es un modelo calorimétrico destinado a recabar datos de presión, temperatura y gasto másico de cara al desarrollo de un ejemplar de vuelo. Este motor a escala tiene un empuje de 32 kilonewtons a nivel del mar. Está mecanizado en una aleación de cobre y la geometría convergente-divergente está solo mecanizada en su interior, ya que este motor no tiene restricciones de peso y esto favorece la adquisición de señales.

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SpaceX ha superado su propio récord al lanzar dos Falcon 9 en dos días (en realidad 49 horas y media) y recuperar ambas primeras etapas. El 25 de junio de 2017 a las 20:24 UTC despegó un Falcon 9 v1.2 desde la rampa SLC-4E (Space Launch Complex 4E) de la Base Aérea de Vandenberg (California) con diez satélites Iridium NEXT en la misión F9-38 (Iridium NEXT 2). Este ha sido el 41º lanzamiento orbital de 2017 (el 38º exitoso) y el noveno de un Falcon 9 en 2017 (el segundo desde Vandenberg), además de ser el 37º lanzamiento de un Falcon 9 en total y el 17º de la versión v1.2. Este ha sido el primer cohete Falcon 9 que ha usado las nuevas rejillas de control aerodinámicas de titanio reutilizables que sustituyen a las de aluminio empleadas hasta el momento, más pequeñas. Estas rejillas permiten un mejor control bajo vientos intensos. Se cree que este lanzamiento ha sido el debut de la nueva versión Block IV de la segunda etapa.

Lanzamiento de la misión Iridium NEXT 2 (SpaceX).
Lanzamiento de la misión Iridium NEXT 2 (SpaceX).

La primera etapa B1036 aterrizó poco después en la barcaza ASDS “Just read the Instructions” situada en el océano Pacífico. Tras separarse de la segunda etapa unos 2 minutos y 29 segundos tras el despegue, la etapa realizó un encendido de frenado nominal con tres motores Merlin y un aterrizaje usando el motor central solamente. Esta misión ha tenido lugar apenas dos días después del despegue de otro Falcon 9 desde Florida con el satélite BulgariaSat 1, que reutilizó una etapa usada previamente y que aterrizó en la otra barcaza de la empresa, “Of Course I Still Love You”. El lanzamiento de los Iridium NEXT 2 tiene el mérito añadido de haberse efectuado en condiciones meteorológicas desfavorables, especialmente en la zona de la barcaza. El encendido de prueba de los nueve motores Merlin de la primera etapa tuvo lugar el 20 de junio.

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La empresa SpaceX lanzó el 23 de junio de 2017 a las 19:10 UTC su segundo cohete Falcon 9 v1.2 con una etapa reutilizada, etapa que además aterrizó posteriormente con éxito. La carga era el satélite de comunicaciones BulgariaSat 1. El despegue de la misión (F9-37) tuvo lugar desde la rampa 39A del Centro Espacial Kennedy (Florida) y la etapa B1029.2 aterrizó en la barcaza “Of Course I Still Love You”, situada en el océano Atlántico. La etapa B1029 voló originalmente en enero de este año en la misión F9-30 que lanzó diez satélites Iridium Next desde Vandenberg (California). Este ha sido el 40º lanzamiento orbital de 2017 (el 37º exitoso) y el octavo de un Falcon 9 en 2017 (el séptimo desde la rampa 39A), además de ser el 36º lanzamiento de un Falcon 9 en toda su historia. La órbita de transferencia inicial, supersíncrona, fue de 212 x 65.512 kilómetros y 24,1º de inclinación.

Lanzamiento del BulgariaSat 1 (SpaceX).
Lanzamiento del BulgariaSat 1 (SpaceX).

La etapa B1029.2 funcionó durante 2 minutos y 36 segundos antes de separarse de la segunda etapa. 6 minutos y 30 segundos después del despegue realizó el encendido de frenado con tres motores, que tuvo una duración de unos veinte segundos. Finalmente, 8 minutos y 40 segundos tras el lanzamiento, la etapa aterrizó en la barcaza ASDS (Autonomous Spaceport Drone Ship) “Of Course I Still Love You”. Puesto que se trataba de una misión a la órbita geoestacionaria el margen de combustible para la recuperación era mínimo y la etapa aterrizó encendiendo tres motores Merlin en el último momento con el objetivo de minimizar las pérdidas gravitatorias. Según Elon Musk la entrada de esta etapa ha sido la más exigente desde el punto de vista de las tensiones y temperaturas alcanzadas.

La primera etapa sobre la barcaza (SpaceX).
La primera etapa sobre la barcaza (SpaceX).

Esta ha sido la 12ª etapa de un Falcon 9 recuperada por SpaceX —de un total de 17 intentos— y la séptima que ha aterrizado en una barcaza ASDS situada en alta mar (curiosamente, en el primer lanzamiento la B1029 aterrizó en la otra barcaza que tiene la empresa, “Just read the instructions”, pero en el océano Pacífico). La B1029 no fue sometida a ninguna prueba de encendido en las instalaciones de SpaceX en Texas, a diferencia de la etapa B1021 reutilizada durante la misión F9-33 que puso en órbita el SES 10 en marzo de este año. Eso sí, como en todas las misiones del Falcon 9 la primera etapa realizó un breve encendido de sus nueve motores Merlin 1D el 15 de junio.

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Las fuerzas aeroespaciales de Rusia (VKS) lanzaron un cohete Soyuz 2.1v/Volga desde la rampa número 4 (PU-4 o 17P32-4) del Área 43 del cosmódromo de Plesetsk el pasado 23 de junio de 2017 a las 18:04 UTC. La carga era el satélite militar clasificado Kosmos 2519 (¿Nivelir-ZU nº 1?). Fue el 39º lanzamiento orbital de 2017 (el 36º exitoso). La órbita inicial fue de 654 x 669 kilómetros y 98,0º de inclinación. Este ha sido el tercer lanzamiento del cohete ligero ruso Soyuz 2.1v. Durante su última misión en diciembre de 2015 la carga útil —el satélite Kanopus ST— no se separó de la etapa superior Volga, que en esta ocasión ha funcionado perfectamente.

Lanzamiento del Kosmos (MOR).
Lanzamiento del Kosmos 2519 (REN TV).

Kosmos 2519

No se sabe nada sobre el satélite militar Kosmos 2519, más allá que debe tratarse de un satélite de pequeño tamaño teniendo en cuenta el vehículo lanzador elegido, ya que su masa no debe exceder los 1400 kg. Los rumores indican que podría tratarse del primer ejemplar del poco conocido proyecto Nivelir-ZU (14F150, Нивелир-ЗУ), también llamado Napryazhenie (Напряжение). En todo caso no está claro si Nivelir es el nombre del proyecto y Napryazhenie el del satélite, o incluso si se trata de dos proyectos diferentes. Nivelír significa ‘nivel topográfico’ en ruso, mientras que napryazhénie significa ‘tensión’. Ha sido construido por la empresa RKTs Progress de Samara, que también construye los lanzadores Soyuz. Se cree que los satélites Nivelir-ZU están destinados a tareas geodésicas, al igual que los proyectos Geo-IK-2 y Musson (estos últimos a cargo de la empresa ISS Reshetniov).

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La agencia espacial de India, ISRO, lanzó un cohete PSLV-XL (misión C38) el pasado 23 de junio de 2017 a las 03:59 UTC desde el Complejo de Lanzamiento FLP (First Launch Pad) del Centro Espacial Satish Dawan en la isla de Shriharikota. El objetivo principal era poner en órbita polar el satélite Cartosat 2E, pero también se lanzaron otros treinta satélites adicionales. No es el récord del PSLV, que el pasado febrero puso en órbita 104 satélites de una vez, pero no está nada mal y consolida a este vector como uno de los principales cohetes de tamaño medio dedicados a lanzar satélites pequeños a la espera de la entrada en servicio del europeo Vega-C. Este ha sido el 38º lanzamiento orbital de 2017 (el 35º exitoso) y el segundo de un PSLV este año. También ha sido el tercer lanzamiento espacial de India en 2017. Los 29 cubesats pertenecían a quince países distintos. La órbita inicial fue de 497 x 518 kilómetros y 97,5º de inclinación.

Lanzamiento del Cartosat 2E (ISRO).
Lanzamiento del Cartosat 2E (ISRO).

Cartosat 2E

El Cartosat 2E es un satélite de observación de la Tierra de 712 kg construido por la ISRO para el gobierno de India usando la plataforma IRS-2. Posee una cámara pancromática (PAN) capaz de obtener imágenes con una resolución inferior a un metro y que cubren un ancho de 9,6 kilómetros. La cámara PAN cubre el rango espectral de 0,5 a 0,85 micras e incluye doce mil sensores CCD. El Cartosat 2E puede apuntar al suelo con un ángulo de ±45º a lo largo de la dirección de la órbita o ±26º transversalmente.

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La agencia espacial europea (ESA) ha confirmado que el detector de ondas gravitacionales LISA será la próxima misión de gran presupuesto. LISA (Laser Interferometer Space Antenna) se convertirá así en la misión L3, o sea, la tercera misión de tipo L (‘large‘) de la agencia (un tipo equivalente a la clase flagship de la NASA). Desde 2013 la ESA había identificado a LISA como candidata favorita a misión L3, pero ahora ha sido formalmente aprobada. La detección directa de ondas gravitacionales por LIGO en 2015 y el éxito apabullante del demostrador tecnológico LISA Pathfinder han sido sin duda dos hitos fundamentales que han condicionado la decisión de la ESA.

Nave principal de LISA (ESA/AEI/Milde Marketing/Exozet).
Nave principal de LISA (ESA/AEI/Milde Marketing/Exozet).

Precisamente, muchos pueden preguntarse por qué es necesario un observatorio espacial como LISA —todavía más caro y complejo– si ya tenemos varios detectores como LIGO o Virgo que son capaces de estudiar las ondas gravitacionales desde la superficie de la Tierra. La respuesta es que debemos imaginar estas ondas como un nuevo tipo de ventana al Universo. Como toda onda, estas perturbaciones del espacio tiempo vienen en distintas frecuencias —o longitudes de onda—. Los observatorios terrestres solo pueden detectar longitudes de onda relativamente pequeñas, así que si queremos ‘escuchar’ las ondas de mayor longitud de onda —o menor frecuencia— tenemos que usar otros métodos, como es el cronometraje de púlsares o los interferómetros láser espaciales.

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El 19 de junio el equipo del telescopio espacial Kepler publicó el octavo y último catálogo de exoplanetas descubiertos a partir de los datos recogidos durante sus primeros tres años y medio de vida. ¿El resultado? Pues que gracias a Kepler hemos descubierto 2.335 planetas, a los que hay que añadir nada más y nada menos que 4.034 candidatos a exoplanetas. Esta última modificación del catálogo ha sido mínima, ya que solamente se han añadido 219 nuevos candidatos usando un nuevo y refinado análisis estadístico de los datos. En cualquier caso estamos ante la herencia final de una de las misiones más fascinantes de las últimas décadas.

asas (NASA/Ames Research Center/Wendy Stenzel).
Los 4.034 planetas y candidatos a planetas descubiertos por Kepler durante su misión primaria ordenados según su periodo y tamaño. En amarillo los nuevos candidatos (NASA/Ames Research Center/Wendy Stenzel).

En mayo de 2013 el telescopio Kepler finalizó abruptamente su misión primaria al fallar el tercer volante de inercia. Desde entonces Kepler ha seguido buscando planetas extrasolares en la misión extendida K2, pero ya no puede apuntar a la misma región del cielo y su sensibilidad para detectar los planetas de menor tamaño se ha visto seriamente reducida. Sea como sea, durante el transcurso de su misión Kepler ha detectado unos cincuenta planetas de tamaño terrestre situados en la zona habitable de su estrella, de los cuales se ha confirmado la existencia de aproximadamente treinta (previamente conocíamos la existencia de veinte).

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China lanzó el 18 de junio de 2017 a las 16:11 UTC un cohete Larga Marcha CZ-3B/E desde la rampa LC-2 del centro espacial de Xichang. La carga era el satélite ChinaSat 9A, que no pudo alcanzar su órbita prevista debido a un fallo en la tercera etapa. El satélite ha quedado en una órbita de 193 x 16.357 kilómetros y 25,7º de inclinación, en vez de la órbita de transferencia geoestacionaria planeada, con un apogeo de casi 36.000 kilómetros. Todavía no está claro si el satélite será capaz de alcanzar la órbita geoestacionaria por sus propios medios, aunque parece poco probable. En caso de que no pueda situarse en esta órbita el ChinaSat 9A no podrá cumplir su misión tal y como estaba previsto y, si finalmente lo logra, su vida útil se verá reducida significativamente. Este ha sido el 37º lanzamiento orbital de 2017 (el tercero fallido) y el sexto de China. También ha sido la 40ª misión de un CZ-3B y el tercero este año. Se trata del primer fallo de un CZ-3 desde 2009.

Lanzamiento del ChinaSat 9A (chinaspaceflight.com).
Lanzamiento del ChinaSat 9A (chinaspaceflight.com).

ChinaSat 9A

El ChinaSat 9A o Zhongxing 9A (ZX-9A o 中星9A, ‘satélite chino’ en mandarín), antes conocido como Xinnuo 4 o ChinaStar 4, es un satélite geoestacionario de comunicaciones de 5,1 toneladas construido por CAST (China Academy of Space Technology) para la empresa China Satcom usando el bus DFH-4. Posee 22 transpondedores en banda Ku y su vida útil es de 15 años. Debía estar situado en la posición 92,2º este.

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El Congreso de los EE UU ordenó hace dos años a la NASA que comenzara a preparar una misión a Urano y Neptuno a partir de 2030. Los dos gigantes de hielo y sus respectivos sistemas de lunas son los grandes desconocidos del sistema solar y solo han sido visitados una vez por artefactos humanos en 1986 y 1989 respectivamente (en ambos casos por la Voyager 2). Tras dos años de estudios la NASA ha publicado recientemente el informe final sobre las características óptimas que debe reunir una misión de tipo Flagship para explorar Urano y Neptuno.

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Las cuatro opciones principales para el estudio de Urano y Neptuno. De izqda. a dcha.: orbitador de Neptuno con sonda atmosférica y etapa SEP, sonda de sobrevuelo de Urano con sonda atmosférica, orbitador de Urano con sonda atmosférica y orbitador de Urano sin sonda atmosférica (NASA).

Los resultados no difieren mucho de los informes provisionales que ya hemos comentado por este blog (aquí y aquí, por ejemplo), pero ahora hay disponibles muchos más detalles. Recordemos que el informe es meramente orientativo y, por lo tanto, la NASA todavía no ha elegido ninguna arquitectura específica. Eso es una decisión política y por el momento la agencia espacial se limita a presentar las cuatro mejores opciones de misión en función del coste y su retorno científico. Por supuesto, el informe es realista y ha sido elaborado teniendo en cuenta las limitaciones existentes en cuanto a presupuesto y tecnologías disponibles.

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