Desde agosto de 2012 España cuenta con una instalación meteorológica en la superficie de Marte, un hecho desconocido para gran parte de la opinión pública. Por supuesto, hablamos del instrumento REMS (Rover Environmental Meteorological Station) de Curiosity. Hasta ahora era posible consultar los datos de REMS online, pero ya podemos disfrutar de informes meteorológicos completos explicados de primera mano por miembros del equipo científico del experimento. Todo un lujo.

Curiosity en las faldas de Aeolis Mons (NASA/JPL-Caltech)
Curiosity en las faldas de Aeolis Mons (NASA/JPL-Caltech).

Pero antes de centrarnos en el tiempo del cráter Gale, donde se encuentra Curiosity, convendría dar un repaso al clima marciano. Marte posee una atmósfera muy tenue compuesta principalmente de dióxido de carbono con una presión media global en la superficie de apenas 6 milibares, es decir, no llega al 1% de la presión atmosférica de la Tierra. Esta presión es insuficiente para garantizar la presencia de agua líquida en la superficie.

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El módulo Nauka se ha convertido en una auténtica pesadilla para Roscosmos. Construido inicialmente como reserva de Zaryá (FGB), el primer módulo de la estación espacial internacional (ISS), Nauka (‘ciencia’ en ruso) debía haber sido lanzado en 2007. Diez años después aún sigue en tierra… y así podría quedarse para siempre. Nauka, también conocido como MLM (Multi-purpose Laboratory Module o Многофункциональный Лабораторный Модуль), fue construido a mediados de los años 90 por la empresa Khrúnichev, fabricante de los cohetes Protón, pero en 2013 fue trasladado a la sede de la empresa RKK Energía, constructora de las naves Soyuz y Progress y actualmente a cargo del módulo, para comprobar sus sistemas, especialmente los relacionados con el acoplamiento y trasvase de combustible.

Módulo Nauka (MLM)(RKK Energía).
Módulo Nauka (MLM)(RKK Energía).

La inspección de los ingenieros de Energía reveló múltiples fallos a todos los niveles, incluyendo contaminantes en los tanques y el sistema de trasvase de combustible. Como resultado Nauka regresó a Khrúnichev para ser reparado. Por aquella época estaba previsto que Nauka fuera lanzado desde Baikonur mediante un cohete Protón-M en diciembre de 2013, una fecha que pronto sería aplazada a septiembre de 2014. Pero los defectos descubiertos en la sede de RKK Energía obligaron a posponer el despegue hasta septiembre de 2015. Y desde entonces el lanzamiento se ha ido retrasando hasta este año, cuando Roscosmos anunció, finalmente, que Nauka despegaría el 6 de diciembre de 2017 rumbo a la ISS.

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China planea lanzar en 2020 un orbitador y un rover a Marte. Para tratarse de la primera sonda china al planeta rojo —mejor no tener en cuenta a la pobre Yinghuo 1— se trata de una misión tremendamente ambiciosa. Uno de los problemas fundamentales para cualquier misión que vaya a explorar la superficie de un mundo es elegir adecuadamente el lugar de aterrizaje. Los encargados de la misión de 2020 todavía no han decidido todavía dónde mandarán el rover, pero se encuentran en pleno proceso de selección. Esto significa que tenemos una oportunidad para ver de primera mano los criterios de selección de los científicos chinos comparados con los estadounidenses o los europeos.

El rover chino para estudiar Marte de 2020.
El rover chino para estudiar Marte de 2020.

Como ya sabíamos, la sonda china de 2020 soltará la cápsula con el rover una vez esté en órbita marciana. Este esquema es distinto al que estamos acostumbrados con las últimas sondas de la NASA, que han realizado una entrada directa en la atmósfera marciana, o al empleado por la misión europea ExoMars 2016, que liberó la cápsula Schiaparelli antes de ponerse en órbita. De esta forma se ahorra mucho combustible y, por tanto, masa útil, pero a cambio es necesario una enorme precisión en la maniobra EDL (entrada, descenso y aterrizaje). Está claro que China no quiere arriesgarse con su primera sonda a Marte y ha decidido seguir el mismo esquema que las sondas estadounidenses Viking en los años 70, que aterrizaron solo después de alcanzar la órbita (con el objetivo de dar tiempo a fotografiar en alta resolución los lugares candidatos para el descenso).

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El 24 de marzo de 2017 los astronautas Shane Kimbrough (NASA) y Thomas Pesquet (ESA/Francia), miembros de la Expedición 50, realizaron la US EVA 40 de 6 horas y 34 minutos de duración desde el segmento norteamericano de la estación espacial internacional (ISS). Según las normas de la NASA, la actividad comenzó a las 11:24 UTC y terminó a las 17:59 UTC. Hay que tener en cuenta que la NASA toma como principio de una EVA el momento en el que los astronautas pasan a usar las baterías de sus trajes, mientras que los rusos, quizás de forma más lógica, computan el tiempo de un paseo espacial a partir del momento en el que la presión de la esclusa cae por debajo de cierto nivel.

Kimbrough durante la EVA 40 con el mundo a sus pies (NASA).
Kimbrough durante la EVA 40 con el mundo a sus pies (NASA).

Durante la EVA Kimbrough fue el EV1 y usó el traje EMU 3008 con franjas rojas, mientras que Pesquet fue el EV2 y empleó la escafandra EMU 3006 sin marcas (totalmente blanca). Tras salir de la esclusa Quest, el dúo se dirigió al módulo Tranquility (Nodo 3) y se dedicó a desconectar las conexiones eléctricas y de datos con el PMA-3 (Pressurized Mating Adapter 3), un puerto de atraque presurizado acoplado a uno de los puertos CBM del Nodo 3.

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Las ráfagas rápidas de radio (FRB, Fast Radio Bursts) son el tema misterioso de moda en astrofísica. Todo indica que estas cortas y potentes emisiones de radio proceden de fenómenos naturales que tienen lugar fuera de nuestra galaxia, como por ejemplo colisiones de estrellas de neutrones o emisiones de magnetares. Pero recientemente los investigadores Manasvi Lingam y Abraham Loeb han propuesto que podríamos estar ante una demostración de tecnología alienígena. En concreto, las FRBs serían los haces encargados de propulsar naves extraterrestres. Ni que decir tiene, la noticia ha corrido como la pólvora en los medios, ¿pero qué tiene de cierta?

¿Son las FRB haces máser de civilizaciones alienígenas? (M. Weiss/CfA).
¿Son las FRB haces máser de civilizaciones alienígenas? (M. Weiss/CfA).

Empecemos por lo obvio. El artículo de Lingam y Loeb no demuestra que las FRB sean de origen alienígena. La inmensa mayoría de expertos sigue pensando que las FRB son un fenómeno relacionado con estrellas de neutrones y/o agujeros negros. Por lo tanto, la hipótesis de Lingam y Loeb se trata de un simple Gedankenexperiment, un «¿y si?» planteado en formato de paper científico (y, sin duda, si los autores hubieran sido otros casi nadie se habría hecho eco del asunto). Pero no por ello es menos sugerente. La clave de la hipótesis es la siguiente. Cuando uno analiza el espectro de una FRB nos damos cuenta de que la frecuencia óptima para impulsar una vela de luz es parecida a las frecuencias de las diecisiete FRBs descubiertas hasta la fecha.

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A estas alturas todos sabemos que Titán es el único mundo del sistema solar además de la Tierra con mares y lagos en su superficie. Por supuesto, la diferencia con la Tierra es que no están hechos de agua, sino de metano. Desde que la sonda Cassini descubrió y cartografió los lagos titánicos de hemisferio norte se han propuesto varias misiones para estudiarlos in situ, siendo la propuesta más famosa la sonda TiME. Esta nave no fue elegida por la NASA por ser demasiado cara para una misión de tipo Discovery y porque debía usar generadores de radioisótopos de tipo Stirling (ASRG), un tipo de RTGs cuyo desarrollo fue cancelado por la NASA hace unos años. TiME se presentaba como un barco para estudiar los lagos de Titán, aunque en realidad era más un flotador. Pero, ¿cómo sería navegar con un barco de vela en Titán?¿Es posible?

Propuesta de diseño de un barco a vela para Titán (William O’Hara).
Propuesta de diseño de un barco a vela para Titán (William O’Hara).

Un barco en Titán flotaría en metano casi puro, no en agua, lo cual supone un contratiempo. La densidad del metano líquido es el 42% de la del agua, lo que significa que el empuje generado por volumen de líquido desplazado será menor de la mitad. Dicho de otra forma, para flotar un barco en Titán deberá tener sumergido un porcentaje mayor de su volumen que en la Tierra. Además la menor densidad del metano provocará una menor estabilidad ante los vaivenes producidos por las posibles olas o el viento. Pero un mar de metano también tiene su lado positivo: además de su menor densidad este líquido presenta una menor viscosidad —el 8% de la del agua—, por lo que la resistencia al movimiento también será significativamente menor.

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El programa número 19 de Radio Skylab ya está en la rampa de lanzamiento. Una semana más continuamos hablando de la exploración lunar. En la primera parte, hablamos sobre el premio Google Lunar XPrize, una competición que debería poner a finales de este año una o varias sondas en la superficie lunar. Citamos al proyecto español, Green Moon Project. En la segunda parte, hablamos de los telescopios gigantes del futuro, desde el E-ELT al James Webb. Este programa viene con un 50% más de contenidos en la sección de retroalimentación. Por supuesto, no faltan las recomendaciones. Víctor Manchado (Pirulo Cósmico), Daniel Marín (Eureka), Kavy Pazos (Mola Saber) y Víctor R. Ruiz (Infoastro) te invitan a esta travesía por el espacio, la ciencia y otras curiosidades.

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El pasado septiembre la empresa rusa Khrúnichev sorprendió a todo el mundo con la presentación de dos versiones reducidas del famoso cohete Protón, el Protón Light y el Protón Medium. El anuncio se produjo, seguramente no por casualidad, poco después de la explosión en la rampa del Falcon 9 de SpaceX con el satélite AMOS 6. No en vano el Falcon 9 es ahora mismo el principal rival comercial del Protón. El Protón Light hubiera sido capaz de situar 3,5 toneladas en órbita de transferencia geoestacionaria (GTO) y el Protón Medium unas 5 toneladas, comparadas con las aproximadamente 7 toneladas que puede lanzar el Protón-M/Briz-M convencional. ¿Y cómo va el desarrollo de estas versiones? Pues hay novedades, porque el Protón Light ha sido cancelado y el Protón Medium sigue adelante, pero con diferencias significativas.

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El nuevo Protón Medium (ILS).

El nuevo Protón Medium seguirá teniendo una cpacidad de situar entre 5 y 5,7 toneladas en GTO, pero su diseño ha sido modificado por completo. El Protón Medium original del año pasado tenía solo dos etapas en vez de tres (además de la etapa superior Briz-M) al eliminar la segunda etapa del Protón actual. Sin embargo, en la nueva versión lo que se ha eliminado es la tercera etapa en vez de la segunda. Esta versión es mucho más sencilla —y suponemos barata— de construir y entrará en servicio en 2018, tal y como se anunció el pasado septiembre.

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La última cápsula Dragon ya ha regresado a la Tierra. Denominada Dragon SpX-10 (en la nomenclatura interna de la NASA) o CRS-10 (según SpaceX), la nave fue desacoplada del módulo Harmony de la ISS a las 01:00 UTC del 19 de marzo por los astronautas Thomas Pesquet y Shane Kimbrough usando el brazo robot Canadarm 2 de la estación. Tras ser liberada a las 09:11 UTC, realizó un encendido de frenado a las 14:00 UTC y amerizóa las 14:46 UTC en el océano Pacífico a unos 370 kilómetros de las costas de California. A bordo viajaban 1652 kg de carga procedente de la estación, incluyendo basura y los resultado de varios experimentos.

La Dragon CRS-10 tras el amerizaje (SpaceX).
La Dragon SpX-10/CRS-10 tras el amerizaje (SpaceX).

Entre los resultados de los experimentos se encuentran tejidos procedentes de cerca de cuarenta ratones que fueron sacrificados en órbita con el objetivo de analizar las causas de la osteoporosis sufrida por los astronautas en microgravedad. La Dragon CRS-10 fue lanzada el 20 de febrero de este año en la primera misión de SpaceX desde la mítica rampa 39A del Centro Espacial Kennedy con 2463 kg de equipos para la estación. Cuatro días más tarde fue capturada por el Canadarm 2 y se acopló a la ISS después de un primer intento infructuoso por culpa de un fallo de telemetría que provocó el envío de datos erróneos a la nave.

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El 19 de marzo de 2017 a las 00:18 UTC la empresa ULA (United Launch Alliance) lanzó un cohete Delta IV M+(5,4) desde la rampa SLC-37B de la Base Aérea de Cabo Cañaveral (Florida) con el satélite militar WGS 9 (USA 275) en la misión D-377. Este ha sido el 17º lanzamiento orbital de 2017 (el 16º exitoso) y el primero de un Delta IV este año. También ha sido el 35º lanzamiento de un Delta IV y el 118º de la empresa ULA. La órbita de transferencia geoestacionaria inicial fue de 431 x 44.262 kilómetros y 27º de inclinación. La segunda etapa realizó un encendido de frenado y reentró sobre Filipinas a las 12:30 UTC.

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Lanzamiento del WGS 9 (www.johnkrausphotos.com).

WGS 9

El WGS 9 (Wideband Global Satcom 9) es un satélite de comunicaciones geoestacionario de 5987 kg construido por Boeing para la la Fuerza Aérea de los Estados Unidos (USAF) usando el bus BSS-702HP. Los WGS forman una constelación de satélites de comunicaciones del Pentágono y se hallan distribuidos por toda la órbita geoestacionaria, sustituyendo a los antiguos satélites DSCS (Defense Satellite Communication System). Cada WGS tiene diez veces la capacidad de transmisión de datos de un DSCS. El WGS 9 es capaz de alcanzar tasas de transmisión de 11 Gbps en bandas X y Ka. Las antenas del satélite permiten cubrir de forma independiente 19 zonas independientes de la superficie terrestre (10 en banda Ka y 8 en banda X, además de una global).

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